Big Tech es la nueva regalía de dividendos


yoN LOS CODOS AFILADOS En el mundo de los negocios, los dividendos que las empresas pagan a sus accionistas a menudo se consideran un tema incruento. En comparación con los precios de las acciones, rara vez hacen que el pulso se acelere. La teoría de las finanzas corporativas dice que los dividendos son en gran medida irrelevantes para el valor subyacente de una empresa y la riqueza de sus accionistas, al igual que retirar efectivo de una Cajero automático la máquina no te hace más rico. Los contadores se quejan de que los dividendos pueden aumentar las facturas de impuestos. Los cínicos los ignoran como dinero secreto para los accionistas. En Estados Unidos, durante las últimas décadas, se han visto cada vez más ensombrecidas por la práctica más controvertida de la recompra de acciones.

Para los historiadores de negocios, sin embargo, los dividendos están llenos de drama. Su hogar espiritual es Europa, donde nacieron como formas de repartir el botín de los monopolios marítimos holandeses y británicos en el siglo XVII. A ambos lados del Atlántico se aceleraron durante el boom ferroviario del siglo XIX, a menudo a través de esquemas nefastos para mantener el flujo de pagos a fin de atraer nuevos inversores crédulos. Los pagos atroces en los locos años veinte ayudaron a alimentar el colapso de Wall Street de 1929, pero después de la Depresión se los consideró la mejor manera de restaurar la fe de los inversores. Psicológicamente, son intrigantes. La promesa de dinero en efectivo proporciona un conducto entre administradores e inversores que algunos consideran más confiable que los informes de ganancias. Esos cheques de dividendos aparentemente insípidos proporcionan una gran cantidad de información que es fácil pasar por alto.

La historia que revelaron mientras pasaban por los buzones de los accionistas, o no, durante la pandemia del covid-19 solo se sumó a los problemas de los destinatarios encerrados. Especialmente en Europa, una serie de recortes de dividendos mostró cuán enfermas estaban muchas de las empresas de sangre azul de la región. Royal Dutch Shell y BP, dos grandes petroleras europeas, se inclinaron ante el inevitable costo del colapso de los precios del petróleo y eliminaron sus dividendos. En toda Europa, los bancos y las aseguradoras de vida, pilares de muchos fondos de pensiones ávidos de ingresos, han suspendido los pagos bajo la presión de los reguladores financieros. El cuadro inconfundible es el de la fragilidad y el declive de las empresas europeas.

En Estados Unidos es una historia diferente. Las empresas tienden a preferir la recompra de acciones. El año pasado, por ejemplo, las empresas estadounidenses más grandes pagaron un promedio del 41% de las ganancias como dividendos; empresas europeas comparables pagaron el 66%. Las respectivas acciones de recompra fueron 59% y 23%. Una de las razones de la preferencia es que las reglas estadounidenses hacen que las recompras sean una forma más eficiente desde el punto de vista fiscal de devolver efectivo a los accionistas que los dividendos. Muchos críticos se quejan de que las empresas estadounidenses se atiborran irracionalmente de las recompras como resultado. Pero 2020 ha destacado el gran beneficio de este tipo de pago: su flexibilidad. A medida que la economía se hundía, muchas grandes empresas redujeron instantáneamente sus recompras para ahorrar efectivo.

¿Qué pasa con los dividendos en Estados Unidos? Al igual que en Europa, algunos de los llamados aristócratas de los dividendos, es decir, aquellos que han aumentado el dividendo base de forma consecutiva durante años, vivían más allá de sus posibilidades incluso antes de que estallara la pandemia, dando a los accionistas más dinero del que obtenían en beneficios. Incluyen ExxonMobil así como AYT. El riesgo es que sus jefes vean los recortes de dividendos como un suicidio profesional y dañen los balances de sus empresas en un intento por mantenerlos, tanto como GE, un conglomerado, lo hizo en los últimos años de Jeff Immelt, su exjefe.

Pero en general, la señal que envían los dividendos sobre America Inc es de relativa resistencia. Los dividendos de América del Norte (incluidos los canadienses) aumentaron en el segundo trimestre, en comparación con el mismo período en 2019, según Janus Henderson, una firma de inversiones. La mayoría de las grandes firmas financieras han logrado mantener sus pagos incluso cuando los reguladores insisten en acumular amortiguadores contra una ola de deudas incobrables (Wells Fargo es una excepción). Eso encaja en un patrón a largo plazo de la fuerza estadounidense: el valor en dólares de los dividendos de las grandes empresas ha aumentado de $ 342 mil millones en 2013 a $ 535 mil millones en 2019, creciendo tres veces más rápido que los dividendos en Europa.

Ese aumento refleja la creciente generosidad de un grupo de empresas estadounidenses que no hace mucho se burlaban de los dividendos con tanta condescendencia como lo hicieron con los trajes y las corbatas: las empresas de tecnología. Por extraño que parezca en la tierra de la recompra, Big Tech está ascendiendo a las filas de la regalía de dividendos del mundo, gracias a sus flujos de caja prodigiosos y de rápido crecimiento. Desde 2016, incluso con pagos bajos en relación con las ganancias, Apple y Microsoft se encuentran entre los cinco mayores pagadores de dividendos del mundo en términos absolutos, junto con Shell, su rival estadounidense ExxonMobil y AYT. Y debido a la pandemia, puede suceder lo que hubiera parecido impensable no hace mucho tiempo: Microsoft probablemente tomará la corona de Shell como el mayor pagador del mundo entre las empresas que cotizan en bolsa (con la excepción de Saudi Aramco, el coloso petrolero controlado por el estado del reino del Golfo).

Una vez que pase la pandemia, es probable que se reanuden las recompras en Estados Unidos. Aun así, la tendencia de dividendos crecientes también podría continuar. Muchos grandes pagadores tienen espacio para desembolsar más: el dividendo de 15.000 millones de dólares de Microsoft en el año financiero que finalizó en junio fue apenas un tercio de sus 44.000 millones de ganancias netas. Le sobró dinero incluso después de agregar una recompra de $ 23 mil millones. Apple se encuentra en una posición igualmente envidiable.

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De avaro a monarca

Otras firmas bien dotadas en Estados Unidos podrían unirse a las filas de la élite de pagos, si así lo desean. Entre ellos se incluyen los gigantes restantes de las grandes tecnologías (Alphabet, Amazon y Facebook) y Berkshire Hathaway, el gigante de la inversión de Warren Buffett. Ninguno de estos paga dividendos. En el valiente nuevo mundo de tasas de interés cercanas a cero, la promesa de un rendimiento de dividendos regular, incluso uno relativamente bajo, puede resultar cada vez más atractiva para los inversores, que pueden presionar a los gerentes tacaños para obtener mayores pagos.

Las empresas de tecnología podrían temer que esto las haga parecer de mediana edad. Microsoft y Apple muestran que los dividendos no tienen por qué frustrar la ambición corporativa, al menos si gana suficiente dinero, como hacen Alphabet, Amazon y Facebook. A medida que aumenta la desesperación de los inversores por el rendimiento, estas empresas pueden, tarde o temprano, enfrentarse a demandas irresistibles para unirse a la regalía por dividendos. Que reinarán por mucho tiempo.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “La nueva regalía de dividendos”.

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