Boicots de consumidores advierten de problemas futuros para empresas occidentales en China


BOICOTAS DEL EXTRANJERO Las marcas son tan comunes en China que los gerentes tienen un manual de juego listo para usar cuando se ven atrapados en una tormenta de indignación nacionalista. Empiece con una disculpa. Luego, quédese mayormente callado, quizás expresando respeto por la cultura china. Espere a que la ira disminuya. Durante la semana pasada ha crecido la lista de empresas que consultan el manual. Los consumidores chinos, incitados por el gobernante Partido Comunista, prometieron evitar algunas de las empresas de ropa más grandes del mundo, desde Adidas hasta Zara.

A los ojos de los boicoteadores, las empresas se equivocaron al declarar su preocupación por las acusaciones de que la industria del algodón de China incluye el trabajo forzoso de los uigures, una minoría étnica mayoritariamente musulmana en la región noroccidental de Xinjiang. Sus jefes esperan que la controversia se esfume. Pero ellos y otros ejecutivos occidentales en China no pueden deshacerse del inquietante temor de que esta vez sea diferente. Sus lucrativas operaciones chinas corren un riesgo creciente de caer en el abismo político que se ha abierto entre Occidente y China.

HYMETRO, un minorista sueco de moda rápida, se enfrenta al problema más inmediato. Al 30 de marzo, una semana después de que fuera atacado en línea, sus prendas aún no estaban disponibles en las aplicaciones de comercio electrónico más populares de China. Sus tiendas han desaparecido de los mapas de teléfonos inteligentes. Los propietarios de varios centros comerciales han rescindido sus contratos de arrendamiento. Su negocio chino, con un valor de mil millones de dólares en ingresos y que representa el 5% de sus ventas globales en 2020, está en peligro.

Para otras empresas, la furia de Xinjiang no ha sido tan devastadora. Incluso cuando las celebridades en China cancelaron acuerdos de patrocinio con Nike, unos 350.000 chinos se inscribieron para una venta en línea de un par de edición limitada de sus swooshy zapatos el 26 de marzo. Poco a poco, la mafia de las redes sociales ha disminuido en medio de señales de que los censores del gobierno la estaban controlando, tal vez para bajar la presión. Los precios de las acciones de las empresas extranjeras involucradas en los boicots han recuperado la mayor parte de sus pérdidas iniciales.

Los ejecutivos extranjeros, sin embargo, siguen nerviosos. El tema central de sus problemas actuales —las violaciones de los derechos humanos de China en Xinjiang y la nueva voluntad de Occidente de castigarlos— es uno para el que el libro de jugadas probado y comprobado no es adecuado. También puede ser más expansivo, filtrándose en muchos otros rincones de sus negocios en la segunda economía más grande del mundo.

Aparentemente, los boicots fueron provocados por los anuncios coordinados el 22 de marzo por Estados Unidos, Gran Bretaña, Canadá y la Unión Europea de sanciones contra funcionarios chinos por abusos en Xinjiang. China respondió con sus propias sanciones. La Liga de la Juventud Comunista, afiliada al partido, desenterró una declaración de hace meses de HYMETRO expresando preocupación por los informes de trabajo forzoso uigur. Hua Chunying, portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores, dejó claro el mensaje. “El pueblo chino no permitirá que algunas empresas extranjeras coman comida china y rompan tazones chinos”, dijo.

La conflagración comercial por el algodón ilustra la dificultad de un desacoplamiento económico incluso limitado entre China y Occidente. La industria del algodón de China tiene un valor de alrededor de $ 12 mil millones al año, menos del 0,1% de PIB. Aproximadamente el 90% del algodón de China proviene de Xinjiang, y el gobierno dice que el 70% de ese algodón se cosecha mecánicamente. En teoría, las empresas deberían poder eliminar las fibras recogidas a mano de las cadenas de suministro. En la práctica, eso requeriría auditorías de cómo se produce el algodón. China no permitirá los viajes gratuitos por Xinjiang, y mucho menos las conversaciones no supervisadas con los trabajadores uigures. El año pasado, los grupos estadounidenses de la industria de la confección describieron la situación como “de una escala, alcance y complejidad sin precedentes durante la era moderna de las cadenas de suministro globales”.

En enero, Donald Trump eliminó la complejidad con una prohibición total de las importaciones de algodón de Xinjiang. Su sucesor como presidente, Joe Biden, que es menos hostil a China pero más preocupado por los derechos humanos, no lo ha revertido. El problema es que el hilo de Xinjiang termina en las fábricas de China, lo que dificulta evitar que la contaminación se extienda a todos los productos de algodón chinos, que constituyen una gran parte del suministro mundial. China representa alrededor del 40% de las exportaciones textiles del mundo. “No hay forma de que podamos declarar que toda la cadena de suministro está limpia”, observa un consultor con sede en Shanghai.

Mei Xinyu, investigador del Ministerio de Comercio, ha escrito que el algodón es el “punto de entrada” para la estrategia estadounidense de utilizar las acusaciones de Xinjiang para reprimir a China, que niega que se esté realizando trabajo forzoso. La única opción de China, dice, es luchar con fuerza. El Partido Comunista confía en su capacidad para hacerlo, gracias a lo que llama el “poderoso campo gravitacional” de su mercado. Las empresas que cotizan en bolsa en Estados Unidos que informan regularmente sus ingresos de China o Asia y, por lo tanto, se puede suponer que tienen una mayor exposición al país, han superado a las que no lo hacen en los últimos años (ver gráfico).

Sin embargo, incluso la gravedad tiene sus límites. Una disculpa, el primer paso para enmendar las vallas, es insostenible esta vez. Muchas personas dentro de las empresas extranjeras “reconocen la gravedad moral de lo que está sucediendo en Xinjiang”, dice Scott Nova, del Worker Rights Consortium, una organización de supervisión laboral. Aquellos que no lo hagan deben cumplir con la prohibición estadounidense sobre las importaciones de algodón si se envían a Estados Unidos. Esto les gana poca simpatía en China. A las empresas extranjeras les ha resultado prácticamente imposible conseguir que las audiencias de los funcionarios chinos expliquen sus obligaciones legales en Estados Unidos, dice un experto en relaciones gubernamentales.

Esas obligaciones pueden multiplicarse pronto. La Ley de prevención del trabajo forzoso uigur, que actualmente se está abriendo camino en el Congreso con el apoyo de ambos partidos, asume que todos los productos de Xinjiang se fabrican con trabajo forzoso. Las empresas tendrán que demostrar lo contrario si quieren exportar a Estados Unidos. “Es como tener que demostrar algo negativo”, suspira un representante de la industria estadounidense. Las consecuencias pueden ser dramáticas. Casi la mitad del polisilicio de los paneles solares a nivel mundial proviene de Xinjiang. El mayor fabricante de turbinas eólicas de China, Goldwind, tiene su sede allí. Fábricas de energía de petróleo y gas de Xinjiang en China.

Europa se ha abstenido hasta ahora de prohibir productos de Xinjiang. La decisión de China de centrar su ira en HYMETRO en lugar de en una empresa estadounidense puede ser una advertencia para UE funcionarios para mantenerlo de esa manera. Pero la agresión presenta un riesgo. En diciembre el UE y China firmó un acuerdo de inversión que daría a las empresas industriales y financieras europeas un mayor acceso al mercado chino. El Parlamento Europeo puede ahora tener dudas cuando se le pida que lo ratifique. “Después de siete años de negociaciones, esperábamos siete años de bienestar. Ahora parece que serán siete años de sequía ”, dice Joerg Wuttke, presidente de la UE Cámara de Comercio de China.

China todavía quiere que algunas empresas extranjeras se sientan bienvenidas. El 26 de marzo, Li Keqiang, el primer ministro, visitó una planta propiedad en parte de BASF, un gigante químico alemán. Es casi seguro que tal cortesía se volverá más rara a medida que las autoridades promuevan los negocios locales, desde la fabricación de chips hasta los vehículos eléctricos. El plan quinquenal más reciente de China, presentado en marzo, se centra sobre todo en la búsqueda de la autosuficiencia frente a un “entorno externo hostil”, como lo describen los líderes del partido. Los jefes occidentales habían esperado que las fisuras entre China y Occidente comenzaran a cerrarse bajo la administración de Biden. En cambio, se están volviendo más profundos y más amplios.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Barrido por una tormenta”.



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