Brasil enfrenta difíciles decisiones de gasto en 2021

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yoN LA FINAL Días de una reñida carrera por la alcaldía en noviembre en São Gonçalo, una ciudad poco glamorosa al otro lado de la bahía de Río de Janeiro, uno de los candidatos, un oficial de policía retirado conocido como Capitão Nelson, se abrió paso por una calle llena de simpatizantes. El estado de ánimo era eufórico. Un hombre sin máscara con una botella de desinfectante en una cuerda alrededor de su cuello pisoteó con música funk y arrojó el gel al aire «para matar los gérmenes» del grupo rival. A Humberto Pérez, un manitas, le gusta el capitán “porque se preocupa por la gente pobre, igual que el presidente”, Jair Bolsonaro. Después de que el trabajo se acabó en marzo, un pago mensual del gobierno federal le impidió pasar hambre. “Y la campaña me dio un almuerzo gratis”, dijo, con una gran sonrisa.

El hecho de que algunos brasileños estén celebrando durante una pandemia que ha matado a 180.000 de sus conciudadanos es una de las muchas paradojas de covid-19. Esa es la razón de su aplauso: que un gobierno de derecha a favor del mercado haya puesto en marcha el mayor programa de asistencia social en la historia de Brasil. Antes de la pandemia, la pobreza extrema iba en aumento. Casi 1 millón de familias estaban en la lista de espera de Bolsa Família, un programa de transferencias monetarias condicionadas que el gobierno había recortado después de una recesión en 2014-16. En marzo de 2020, el hambre generalizada parecía inminente. Paulo Guedes, el ministro de Economía, propuso gastar no más de 5.000 millones de reales (1.000 millones de dólares), el 0,2% del presupuesto, para combatir la pandemia.

Pero en el Congreso de Brasil se empezó a generar impulso para proporcionar un ingreso básico a los pobres. Al darse cuenta de que corría el riesgo de parecer avaro, el gobierno anunció que daría pagos mensuales de 600 reales a 68 millones de brasileños, un tercio de la población. Las madres solteras obtuvieron el doble. En septiembre, el gobierno redujo a la mitad el beneficio, llamado auxílio emergencial (ayuda de emergencia), pero la extendió hasta fines de 2020. La respuesta fiscal de Brasil a la pandemia, que también incluye esquemas de retención de empleos, suma más del 8% de PIB, entre los más altos para GRAMO20 países y el doble del promedio de los mercados emergentes. El Congreso declaró un «estado de calamidad» para permitir que el gobierno sobrepasara un límite constitucional de gasto.

Pero con la deuda pública acercándose al 100% de PIB, el gobierno se enfrenta ahora a un momento de la verdad. El estado de calamidad termina el 31 de diciembre, y con él el auxilio. Brasil puede hacer una de estas tres cosas: recortar el gasto social a niveles pre-pandémicos, romper el techo o promulgar reformas fiscales que le permitan mantener ambos. La tercera opción es la mejor, pero también la más difícil. Desde una reforma histórica de las pensiones en 2019, el gobierno ha hecho poco para recortar el gasto o mejorar su efectividad.

los auxilio ha sido un éxito notable. Para más de 7 millones de trabajadores informales que perdieron sus empleos, fue una red de seguridad crucial. Triplicó los pagos a 14 millones de familias que habían recibido un promedio de 190 reales al mes de Bolsa Família. los auxilio sacó a 1 millón de personas de la pobreza extrema (ver gráfico) y evitó que otros 15 millones se volvieran pobres. Fundação Getulio Vargas (FGV), una universidad, descubrió que el coeficiente de Gini de Brasil, una medida de la desigualdad, cayó rápidamente de 0,55 a 0,49, que es mucho. La pobreza y la desigualdad son las más bajas desde FGV comenzó a rastrearlos en 1970.

Los brasileños cuyos bolsillos estaban vacíos después de años de bajo crecimiento compraron televisores y hornos. Millones abrieron sus primeras cuentas bancarias. El noreste pobre experimentó un auge de la construcción. Después de una contracción del 9,7% en el segundo trimestre, la economía creció un 7,7% en el tercero. Se reducirá en 2020 a la mitad de lo que habían predicho muchos economistas.

Los índices de aprobación de Bolsonaro subieron, allanando el camino para una alianza con el centrão (gran centro), un bloque de partidos oportunistas de centro derecha en el Congreso. “La expectativa de victoria y poder nos une”, dice Ricardo Barros, ahora látigo del gobierno. Centrão los candidatos fueron los mayores ganadores de las elecciones locales. Entre ellos se encontraba Capitão Nelson, quien logró una sorpresiva victoria ante su rival de izquierda. Prometió dinero para nuevas clínicas y más policía.

Será una promesa difícil de cumplir. El estímulo fue una «gran dosis de anestesia que adormeció el dolor de la pandemia», dice Marcelo Neri de FGV. El 1 de enero “desaparecerá”. La tasa de desempleo del 14,6% es la más alta que jamás haya existido. Las personas de la mitad más pobre de los hogares han perdido el 28% de sus ingresos. «Desencadenar todo el apoyo extraordinario en los próximos meses podría hacer descarrilar la incipiente recuperación», advierte el FMI. Millones podrían caer en la pobreza.

Si Brasil reduce el gasto gradualmente, como planean hacer otros países, superará el techo, que se promulgó en 2016 para controlar el aumento de la deuda. Limita el crecimiento de la mayoría del gasto federal a la tasa de inflación del año anterior. Debido a que el 94% del presupuesto se consume con gastos obligatorios (principalmente pensiones y salarios), queda poco para inversiones y programas sociales. En 2019, el gobierno gastó 30.000mn de reales, o el 0,4% de PIB, en Bolsa Família. los auxilio cuesta diez veces más.

Algunos brasileños piensan que el tope es fundamental para evitar un eventual incumplimiento. Pero la deuda de Brasil está denominada en gran medida en su propia moneda, lo que reduce ese riesgo. Si las tasas de interés subieran incontrolablemente, el Banco Central podría comprar deuda pública. El límite es más importante como una señal de compromiso con las reformas, dice Arthur Carvalho de Truxt Investimentos, un fondo de cobertura. “Si no puede recortar nada en un estado gigantesco para financiar un programa social importante, no puede tomar decisiones”, dice. los FMI insta a Brasil a mantener el techo y dejar espacio para un beneficio más específico en 2021 mediante la aprobación «rápida» de reformas para ahorrar dinero. Brasil corre el riesgo de hiperinflación si elimina el techo de gasto, advirtió Guedes en una entrevista con El economista.

No hay perspectivas de grandes reformas ni de un cambio en el límite de gasto, lo que significa que el gasto social está destinado a caer. El daño a los pobres será modesto, piensa Guedes. Los beneficiarios del auxilio “Estaban vivos antes de la pandemia”, dijo. “Tenían trabajos informales” limpiando casas o vendiendo dulces en la playa. «Si la economía se recupera, volverán». Guedes es optimista al respecto. “Terminaremos este año con cero empleos netos perdidos en el mercado laboral formal”, predice. “Desafío a cualquier país a batir nuestro récord”.

Su jefe está menos relajado. Bolsonaro quiere lanzar un nuevo programa, Renda Cidadã (Renta de los ciudadanos), que ayudaría a más familias que Bolsa Família, aunque menos que el auxilio. Pero ha rechazado propuestas sobre cómo pagarlo. «No puedo quitarles a los pobres para dárselo a los más pobres», dijo cuando Guedes sugirió recortar otros programas.

Hay otras ideas. El Congreso está considerando una reforma constitucional de “emergencia” que frenaría las exenciones tributarias y salariales del sector público. Esto liberaría un poco de dinero en efectivo para asistencia social. Habría más disponible si esa reforma fuera acompañada de una enmienda para flexibilizar el límite de gasto durante las crisis, sugiere Monica de Bolle del Peterson Institute for International Economics, un grupo de expertos en Washington. «Podría hacer esto sin asustar a los mercados», dice. Pero el Congreso señaló la semana pasada que discutirá las medidas de emergencia solo en febrero como muy pronto. El Sr. Guedes dijo rápidamente que se tomaría unas vacaciones.

El gobierno y el Congreso podrían posponer un ajuste de cuentas extendiendo el estado de calamidad, usando una segunda ola de covid-19 como su justificación. Guedes ha insinuado que podría respaldarlo. Simplemente pospondría la elección entre reforma fiscal y recortes sociales. los auxilio “No puede durar para siempre”, dice Carlos Jordy, un aliado en el Congreso de Bolsonaro que asistió al mitin del Capitão Nelson. El señor Pérez, el manitas, puede aprender dolorosamente que no existe tal cosa como un almuerzo gratis.

Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título «A la espera de su destino».

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