Cómo Enel se convirtió en el centurión climático de Europa


segundoACK EN EL En la década de 1980, un joven Francesco Starace estaba trabajando en el desierto de Arabia Saudita en un proyecto inútil de combustibles fósiles. Su tarea consistía en construir una central eléctrica de petróleo. Fue muy ineficiente. A pesar de que el país se encuentra en un mar de cosas, el combustible tenía que ser transportado en camión a cientos de kilómetros a través del desierto desde Jeddah. Y al principio no había clientes; su objetivo era proporcionar una forma de persuadir a las tribus nómadas para que se establecieran en hogares con aire acondicionado. Al Sr. Starace le encantaba el trabajo. Sólo años más tarde se dio cuenta de lo “loco” que era. Cuenta la historia para ilustrar que la importancia de la sostenibilidad no se le ocurrió rápidamente.

Hoy, el hombre de 65 años es el jefe de Enel, la empresa de servicios públicos más grande de Europa, con sede en Roma. Su valor de mercado se ha más que duplicado a 85.000 millones de euros (101.000 millones de dólares) desde que asumió el cargo en 2014, lo que lo hace tan grande como un gigante petrolero. Las preocupaciones sobre el cambio climático están ahora de moda entre la élite empresarial mundial. Pero pocas empresas igualan a la firma más grande de Italia en poner su dinero donde está su boca. El 24 de noviembre, Starace dio a conocer planes para invertir 160.000 millones de euros para 2030 para triplicar virtualmente su capacidad de energía renovable a 120 gigavatios y transformar sus redes en Europa y América Latina para prepararse para un futuro totalmente eléctrico. El anuncio se produjo semanas después de una promesa igualmente sorprendente de Iberdrola, la segunda empresa más grande de España, de invertir 75.000 millones de euros en energías renovables y redes para 2025. En América NextEra, una empresa de servicios públicos pionera que eclipsó brevemente a ExxonMobil en valor en los últimos tiempos, también prometió desembolsar hacer una fortuna en energía eólica y solar.

Los planes de gasto del triunvirato aún se ven eclipsados ​​por las enormes sumas que las compañías petroleras invierten en combustibles fósiles cada año. Pero aclaran tres cosas. Primero, las energías renovables se han movido de un nicho a un gran momento. En segundo lugar, las empresas de servicios públicos, antes la parte más descuidada del universo energético, están ahora donde está la acción. En tercer lugar, la industria petrolera tiene mucho que aprender si quiere invadir su parche.

Sentado en su estudio lleno de libros la víspera del anuncio, el Sr. Starace con gafas no encaja con la caricatura de un jefe de servicios públicos brusco. Lleva un suéter de cuello redondo negro. Lee poesía. Conduce un Tesla. Cuando se propuso vender las centrales eléctricas de carbón heredadas de Enel en 2015, quería que se convirtieran en museos y galerías de arte. Habla de energía con un entusiasmo de voz suave que suele encontrarse entre los evangelistas de la tecnología. Cuando habla del dinero que Estados Unidos, Gran Bretaña y la Unión Europea prometen invertir en energía limpia durante los próximos años, ronronea: “Finalmente lo consiguieron”.

La pandemia, dice Starace, le ha dado al mundo una visión del futuro de las energías renovables. Durante años fue un tema de debate acalorado la cantidad de energía eólica y solar intermitente que un sistema eléctrico podía absorber sin colapsar. Los cierres, piensa, han ayudado a resolver la discusión. Aplastaron la demanda, expulsando las fuentes convencionales de generación de energía en favor de energías renovables más baratas, pero los sistemas resistieron el impacto “maravillosamente”. Aunque el gas y el carbón se recuperarán, cree que los gobiernos se sentirán seguros de que las energías renovables no plantean los peligros que afirman sus críticos. Enel se está aprovechando de los vientos políticos a favor. Para 2023, planea invertir 16.800 millones de euros en energía eólica y solar en tierra, con la promesa de aumentar las ganancias principales, o EBITDA, en un 13%. Todavía opera plantas de energía de carbón en Italia, pero promete cerrarlas para 2027, tres años antes de lo programado. En una excavación en la industria petrolera, ha llegado a llamarse a sí mismo un “supermajor renovable”.

Las energías renovables captan la atención de todos. Pero Enel también propone grandes inversiones en redes y distribución, las torres que componen una red, así como los postes y cables que alimentan la electricidad a los clientes, que opera en ocho países. Para reforzarlos y digitalizarlos para un futuro de energía limpia, vehículos eléctricos y electrificación masiva, Enel prevé inversiones por valor de 16.200 millones de euros en los próximos tres años. También está abierto a realizar adquisiciones. Su gasto total se financiará con un ligero aumento de la deuda neta, los bonos verdes y los programas gubernamentales de energía limpia.

Los 20.000 millones de euros anuales EBITDA Es probable que Enel genere como resultado un cambio “alucinante”, dice Sam Arie de UBS, un banco. Cuando Starace asumió el cargo, Enel estaba endeudado y recientemente había recortado el dividendo. Sin embargo, ahora promete un pago garantizado durante los próximos tres años, incluso cuando muchas empresas afectadas por la pandemia apenas pueden mirar más allá de enero. Los analistas de servicios públicos, un grupo de nerds, disfrutan de la audacia. “Usted ha hecho nuestro trabajo mucho más interesante”, le dijo a Starace uno de Goldman Sachs, un banco.

Las compañías petroleras, que antes miraban con desprecio a las empresas de servicios públicos, ahora las miran con envidia. Tienen mucho que aprender. A pesar de todos sus esfuerzos por pintarse de verde, sus ambiciones siguen siendo un tono pálido. Las inversiones en energías renovables prometidas por Enel en los próximos tres años casi coinciden con las de BP, Royal Dutch Shell y Total combinados. Las grandes petroleras también carecen de las habilidades adecuadas. Starace dice que las empresas de servicios públicos integradas verticalmente como Enel son diferentes de la mayoría de las compañías petroleras principalmente por sus relaciones tanto con reguladores como con clientes. “Lo único que tienen en común con nosotros es la palabra ‘energía’”, bromea. Y, como dice Meike Becker de Bernstein, un corredor, los gigantes petroleros tienden a carecer de la disciplina financiera de las empresas de servicios públicos. Hablan un buen juego. A las empresas de servicios públicos, por el contrario, les gusta prometer menos y entregar más.

Los peligros acechan. El aumento de la competencia significa que Enel está reduciendo sus rendimientos previstos después de 2023. Su deseo de mudarse a India, un campo minado de un mercado energético, puede llevarlo por mal camino. Y su afán por expandirse podría conducir a costosas guerras de ofertas para las redes, como la que ganó en 2018 contra Iberdrola en el estado brasileño de São Paulo.

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Cambio generacional

Starace, que recientemente recibió un tercer mandato como jefe, parece tan imperturbable como siempre. Tiene tenientes fuertes que podrían hacerse cargo cuando se retire. Es un modelo de perspicacia empresarial del sur de Europa. Y tiene un suave encanto italiano. “Me encantaría que fuera el abuelo de mis hijos”, dice un asesor de inversiones. No muchos jefes de servicios públicos pueden reclamar eso como un respaldo.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “El centurión del clima”.

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