Cómo la compra de Arm por parte de Nvidia podría abrir nuevos mercados


WHEN SOFTBANK, un grupo de tecnología japonés, pagó $ 32 mil millones por Arm en 2016, fue el mayor negocio en la historia de la fabricación de chips. Ese récord se mantuvo hasta el 13 de septiembre, cuando Nvidia, un gran fabricante de chips estadounidense, anunció su intención de comprar el diseñador de chips con sede en Gran Bretaña por 40.000 millones de dólares.

Aunque comparten una industria, Arm y su posible propietario son muy diferentes. Nvidia hace GPUs: chips aceleradores especializados y costosos para jugadores y procesamiento de números de inteligencia artificial en centros de datos. Armar licencias de planos para chips de uso general que se utilizan en todo, desde teléfonos inteligentes hasta automóviles y artilugios computarizados que componen el “Internet de las cosas” (yooT). Los clientes envían más de 20 mil millones de chips diseñados por Arm cada año.

La posición clave de Arm fue la razón fundamental de SoftBank para comprar la empresa. Pero ha languidecido bajo propiedad japonesa. Los ingresos se han estancado y la empresa ha tenido una pérdida pequeña pero persistente (ver gráfico). Geoff Blaber en CCS Insight, una firma de analistas, culpa a la desaceleración del mercado de teléfonos inteligentes y a los bajos márgenes de yooT engranaje. La valoración de Arm de $ 40 mil millones es solo un 25% más alta que cuando SoftBank la compró, y solo un 5% más alta si deduce los $ 1.5 mil millones que Nvidia ha ofrecido a los empleados de Arm para evitar que se vayan y un misterioso pago en efectivo o acciones de $ 5 mil millones para el que SoftBank puede calificar. bajo algunas condiciones. Mientras tanto, la capitalización de mercado de Nvidia, hace cuatro años no mucho mayor de lo que SoftBank pagó por Arm, ahora es de $ 309 mil millones. Sus ventas se han disparado.

Un motivo para la compra de Nvidia es el deseo de expandirse más allá de sus mercados existentes. La tecnología de Arm podría ayudarlo a construir sus propias versiones de los procesadores de propósito general que alimentan las computadoras del centro de datos en las que están instalados los aceleradores de Nvidia, un mercado lucrativo dominado por Intel, el mayor fabricante de chips del mundo por ingresos. Nvidia, por su parte, espera que hornear su GPU la experiencia en los diseños de Arm los hará más atractivos para los clientes de la empresa.

Esos clientes, que incluyen a Apple, Qualcomm y Samsung, han guardado un silencio sepulcral. El modelo de negocio de Arm se basa en ser lo que Hermann Hauser, uno de sus fundadores, ha descrito como “la Suiza de la industria de los semiconductores”, es decir, no competir con sus clientes vendiendo chips o dispositivos. La compra de Nvidia amenazará esa neutralidad si modifica los productos de Arm para favorecer sus propios objetivos, o si se da acceso preferencial a los diseños de Arm.

Nvidia se ha comprometido a mantener intacto el modelo de negocio de Arm. Habiendo dado tales garantías públicas, dice Patrick Moorhead, analista de la industria de chips, es poco probable que Jensen Huang, el jefe de Nvidia, se arriesgue al oprobio —o posibles demandas de los licenciatarios agraviados— que podrían surgir al romperlas. Pero otros analistas señalan que los ingresos por licencias de Arm son, según los estándares de Nvidia, una cerveza pequeña. Si el acuerdo de Arm se puede utilizar para lanzar a Nvidia a nuevos mercados, entonces la fría lógica comercial puede alentar a Huang a probar suerte. Custodios de RISCV, un conjunto de diseños disponibles gratuitamente, no perdió tiempo en señalar que sigue siendo independiente y libre de tales conflictos.

Los problemas regulatorios también se vislumbran. El gobierno de Gran Bretaña está en un estado de ánimo intervencionista y es probable que ponga límites, como mantener la sede de Arm en el país. China también puede objetar. Ya está molesto por los intentos estadounidenses de estrangular a sus empresas de tecnología (ver artículo). Una adquisición por parte de Nvidia pondría a Arm, un proveedor crucial, firmemente bajo el control estadounidense. Incluso en tiempos normales, dice Blaber, China podría resistirse a tal perspectiva. Será aún menos entusiasta en medio de una guerra fría tecnológica.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Circuitos integradores”.

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