Cómo prosperar a la sombra de gigantes

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A PAREJA DE Hace años, Snap, la compañía detrás de Snapchat, una aplicación de redes sociales, estuvo cerca de imitar la función por la que era famosa en ese momento: fotos digitales que se autodestruyen diez segundos después de que el destinatario las ve. Poco después de una oferta pública inicial que acaparó los titulares en 2017, la empresa enfrentó una revuelta de usuarios provocada por un rediseño impopular, tasas caídas después de que comenzó a subastar automáticamente espacios publicitarios y un éxodo de ejecutivos. Sus acciones cayeron precipitadamente en valor, en un momento a fines de 2018 hundiéndose por debajo de los $ 5, menos de una quinta parte del precio que alcanzaron cuando la empresa comenzó a cotizar.

Desde entonces, Snap ha protagonizado uno de los mayores cambios en la historia de la tecnología. Cuando informó sus últimos resultados trimestrales en abril, volvió a sorprender gratamente a los analistas, al igual que lo ha hecho durante los últimos trimestres. Los ingresos crecieron un 66% respecto al año anterior, a $ 770 millones. El número de usuarios diarios alcanzó los 280 millones, una adición de más de 50 millones durante el mismo período. El precio de las acciones de la empresa ha aumentado un 208% en los últimos 12 meses, a 54 dólares. “La pandemia expuso la resistencia de los cambios que hemos realizado”, dice Evan Spiegel, jefe de Snap.

El regreso revela una tendencia más amplia. Mientras que el occidental más grande empresas tecnológicas Durante el primer trimestre, las empresas que caen en la siguiente categoría, llámelas “tecnología de nivel dos”, también están creciendo rápidamente. Y no es solo la demanda extra digital generada por la pandemia lo que está haciendo que todos los barcos suban, o el hecho de que es más fácil para ellos. firmas más pequeñas crecer. Algunas empresas de segundo nivel son escépticos confusos que afirman que es imposible prosperar a la sombra de los titanes de la industria.

Según cualquier definición razonable, el universo de las grandes empresas de tecnología que cotizan en bolsa es grande. En Estados Unidos incluye cientos de empresas. Hemos definido como “nivel dos” a aquellos con un valor de mercado de no menos de $ 20 mil millones que se incorporaron en 2000 o después. Eso deja 42 empresas con un valor combinado de 2,4 billones de dólares. Van desde sitios de comercio electrónico y servicios de transmisión por secuencias hasta empresas de viajes y proveedores de aplicaciones corporativas.

Incluso antes de la pandemia, este grupo había agregado algo de peso en relación con «GAFAM”, Como algunos llaman ahora a los cinco gigantes tecnológicos de Estados Unidos (Google y su empresa matriz Alphabet, Apple, Facebook, Amazon y Microsoft). En febrero de 2020 su capitalización bursátil conjunta ascendía al 22% de GAFAMs, en comparación con el 14% tres años antes (ver gráfico).

Una de las razones del aumento del tamaño relativo en Estados Unidos es el progreso tecnológico, especialmente el auge de la computación en la nube. Esto ha permitido que las empresas se especialicen y haya creado grandes mercados incluso para productos y servicios aparentemente oscuros, que ahora pueden adaptarse para fines limitados y ofrecerse a nivel mundial. «Las inversiones que hicimos en 2017 ahora están dando sus frutos», dice Spiegel.

Un buen ejemplo es Twilio. La empresa es en gran parte desconocida para los consumidores, pero es utilizada por la mayoría. Ofrece servicios de comunicación por texto, voz y video a más de 200.000 otras empresas, desde Airbnb, un sitio para compartir viviendas, hasta Zendesk, un servicio de mesa de ayuda. Después de algunos años de rápido crecimiento, sus ingresos anuales se acercan a los $ 2 mil millones y su capitalización de mercado supera los $ 50 mil millones. “Si eres un desarrollador, no tienes que pasar un año para comprender todos los detalles. Simplemente puede conectarse a nuestros sistemas ”, explica Jeff Lawson, jefe de Twilio,“ esa es la idea de la infraestructura como servicio ”.

La pandemia ha dado un nuevo impulso al segundo nivel. En su punto máximo, valía el 35% de los cinco grandes (aunque eso ha caído al 29%, ya que los inversores se han enfriado con las nuevas acciones tecnológicas). Este patrón en Estados Unidos de un segundo nivel más pesado tiene paralelos en China, donde una nueva generación de amantes de la tecnología, incluidos Meituan y Pinduoduo, ha alcanzado la mayoría de edad para asumir el duopolio de Alibaba y Tencent. «Covid ha sido el gran acelerador digital», dice Lawson.

La demanda de los servicios de Twilio, por ejemplo, permitir a los vendedores comunicarse electrónicamente con los clientes, se disparó cuando los minoristas físicos tuvieron que moverse en línea. Muchas otras empresas tecnológicas de segundo nivel también se beneficiaron. Zoom, un servicio de videoconferencia ahora casi omnipresente, vio cómo sus ingresos aumentaron a 882 millones de dólares en el último trimestre, casi cinco veces más que el año anterior. Los ingresos de Shopify, una plataforma de comercio electrónico, aumentaron a más del doble. La mayoría de las otras 40 empresas de nuestra muestra crecieron dos dígitos o más. Además de Snap, estos incluyen Pinterest, otra empresa de redes sociales (78%) y PayPal, un proveedor de pagos en línea (29%).

El techlash también ha ayudado. Bajo el escrutinio de críticos y reguladores, GAFAM en su mayoría rehuía las grandes adquisiciones (con la notable excepción de Microsoft, que recientemente compró Nuance, que fabrica software de reconocimiento de voz y otro software, por 16.000 millones de dólares y se rumoreaba que estaba en conversaciones con Pinterest). Esto, a su vez, ha empujado a más empresas de segundo nivel a cotizar en bolsa. De los 42, no menos de 13 lo hicieron en 2019 y 2020, agregando alrededor de $ 600 mil millones a la capitalización de mercado colectiva actual del grupo.

El segundo nivel ha tenido éxito principalmente al mejorar en la creación de espacios protegidos para que ellos mismos crezcan, dice Mark Mahaney de Evercore. ISI, un banco de inversión. No solo ofrecen productos atractivos, sino que han construido, en términos de geek, «plataformas», con un «ecosistema» de usuarios y socios corporativos en la parte superior.

Las plataformas se consideran mejor como un mercado, donde el operador proporciona algunos servicios básicos que permiten a los compradores y vendedores realizar transacciones. A menudo exhiben fuertes «efectos de red»: más compradores atraen a más comerciantes, lo que atrae a más compradores, etc. Tales configuraciones también dificultan que uno de los gigantes imite productos rivales, como lo ha hecho Microsoft con Slack o Apple con Spotify.

Toma Snap. Para Facebook fue sencillo copiar la característica distintiva de Snapchat, llamada «Historias». Estas fueron solo colecciones de imágenes y videos capturados en las últimas 24 horas. Por lo tanto, la empresa ha reformulado «Stories» como una plataforma en la que los socios seleccionados, como las grandes empresas de medios, pueden ofrecer contenido original. Las otras cuatro ofertas principales de Snapchat también están concebidas como plataformas. Por ejemplo, los usuarios de «Mapa» pueden localizar a sus amigos y puntos de acceso locales, y «Cámara» permite que decenas de miles de desarrolladores ofrezcan filtros digitales para las cámaras de los usuarios.

Varias empresas más de segundo nivel también han construido plataformas sólidas. “Shopify no compite con Amazon. No somos un minorista. Somos una pieza de software que impulsa a otras marcas ”, explica Harley Finkelstein, presidente de la empresa. En lugar de vender cosas para otras empresas, en otras palabras, el sitio les proporciona herramientas para configurar sus propias tiendas virtuales, desde el alojamiento web hasta el pago, y permite que empresas de terceros ofrezcan servicios adicionales, incluidos el diseño y la entrega.

Constrúyelo y ellos vendrán

Del mismo modo, cuantos más usuarios y comerciantes atraigan PayPal y otras empresas de pagos como Square y Stripe, más útiles se vuelven para todos. Los clientes corporativos de Twilio y los desarrolladores de aplicaciones de comunicación más especializadas, como software de centro de llamadas y mensajes de texto grupales, también se alimentan entre sí.

Otros están tratando de hacer girar sus propios “volantes”, como se conoce a los círculos virtuosos digitales. Spotify y Twitter quieren cumplir esta función para cualquiera que produzca obras digitales. El primero ahora se ve a sí mismo como un hogar para todo tipo de contenido de audio, desde canciones hasta podcasts. El segundo tiene como objetivo principal distribuir todo tipo de contenido escrito, incluidos tweets y boletines. Zoom, por su parte, presentó en octubre “Zapps” (más tarde rebautizado como “Zoom Apps”). Se supone que estos, al igual que los lentes de Snapchat y las aplicaciones de Twilio, forman un foso que mantiene a los rivales a una distancia segura y crea una demanda adicional.

No toda esta construcción de plataformas tendrá éxito. Pero donde lo hace, los constructores aún podrían ponerse al día con GAFAM, al menos si la historia de la tecnología es una guía.

En China, Meituan y Pinduoduo, dos plataformas de comercio electrónico, han superado a Baidu para convertirse en la tercera y cuarta empresas de Internet más grandes de China. Hace solo unos años, Adobe y Salesforce, dos proveedores de aplicaciones corporativas (que son demasiado antiguas para ser incluidas en nuestra muestra), aún eran mucho más pequeños que Oracle y SAVIA, líderes en software empresarial, por no hablar de Microsoft. Adobe y Salesforce todavía tienen ingresos más bajos que Oracle y SAVIA. Pero están creciendo más rápido y ahora están en la misma liga en términos de capitalización de mercado, actualmente con un valor de $ 229 mil millones y $ 204 mil millones, respectivamente, en comparación con $ 227 mil millones para Oracle y $ 168 mil millones para SAVIA.

«S» es la letra más probable que se agregue a la GAFAM acrónimo. En su nueva encarnación, Snap aún puede convertirse en un serio rival de Facebook. Snapchat es ahora posiblemente lo más cercano que tiene Occidente a una “superaplicación” (el modelo es WeChat, la plataforma insignia de Tencent). Mientras tanto, si sigue comprando compañías grandes, Salesforce algún día podría igualar a Microsoft. Y si continúa en su trayectoria actual el tiempo suficiente, es posible que algún día se vendan más productos en Shopify que en Amazon.

Mucho tiene que salir bien para que esto suceda. Uno de los riesgos es que la venta de tecnología de las últimas semanas dificulta que las empresas que generan pérdidas obtengan capital o mantengan el entusiasmo de los accionistas por las grandes pérdidas en la búsqueda del crecimiento. Más de las tres quintas partes del segundo nivel pierden dinero. Los titanes tendrán que volverse menos innovadores, la razón por la que Oracle y SAVIA han visto erosionada su ventaja. Muchas de las empresas tecnológicas de segundo nivel deberán estar dispuestas a fusionarse. Y los cazadores de confianza tendrán que abordar GAFAMdominio. “A menos que el entorno regulatorio cambie realmente, este será el statu quo en el futuro previsible”, argumenta Dan Ives de Wedbush Securities, una firma de inversión.

En lugar de esperar a que una empresa de segundo nivel se convierta en un GAFAMComo una bestia de gran tamaño, puede ser más realista esperar un ecosistema como el biológico, en el que especies de todos los tamaños encuentran su nicho. Los dinosaurios ocasionalmente mueren. Pero eso sucede raramente, y principalmente a través de la intervención externa.

Una versión de este artículo se publicó en línea el 16 de mayo de 2021.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «A la sombra de los gigantes».

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