Cómo prosperar a la sombra de gigantes


Hace un par de años, Snap, la compañía detrás de Snapchat, una aplicación de redes sociales, estuvo cerca de imitar la función por la que era famosa: fotos digitales que se autodestruyen diez segundos después de que el destinatario las ve. Poco después de una oferta pública inicial que acaparó los titulares en 2017, la empresa enfrentó una revuelta de usuarios provocada por un rediseño impopular, tasas caídas después de que comenzó a subastar automáticamente espacios publicitarios y un éxodo de ejecutivos. Sus acciones cayeron precipitadamente en valor, en un momento a fines de 2018 hundiéndose por debajo de los $ 5, menos de una quinta parte del precio que alcanzaron cuando la empresa comenzó a cotizar.

Desde entonces, Snap ha protagonizado uno de los cambios más increíbles en la historia de la tecnología. Cuando informó los resultados del primer trimestre de abril, volvió a sorprender gratamente a los analistas, al igual que lo ha hecho durante los últimos trimestres. Los ingresos aumentaron un 66% con respecto al año anterior, a $ 770 millones. El número de usuarios diarios alcanzó los 280 millones, una adición de más de 50 millones durante el mismo período. Como resultado, el precio de las acciones de la empresa ha aumentado un 213% en los últimos 12 meses, a 53 dólares. “La pandemia expuso la resistencia de los cambios que hemos realizado”, dice Evan Spiegel, jefe de Snap.

El regreso es impresionante. También revela una tendencia más amplia: mientras que el más grande del mundo occidental empresas tecnológicas Durante el primer trimestre, las empresas que caen en la categoría siguiente, llámelas “tecnología de nivel dos”, también están creciendo rápidamente. Y no es solo la demanda digital adicional generada por la pandemia lo que está haciendo que todos los barcos aumenten, o el hecho de que es más fácil para ellos. firmas más pequeñas crecer. Algunas de estas empresas parecen estar logrando lo que los escépticos han considerado imposible durante mucho tiempo: prosperar a la sombra de los titanes de la industria.

Según cualquier definición razonable, el universo de importantes empresas tecnológicas que cotizan en bolsa es enorme. En Estados Unidos incluye cientos de empresas. Hemos definido empresas de “nivel dos” como aquellas con un valor de mercado de no menos de $ 20 mil millones que se constituyeron en 2000 o después. Eso deja 42 empresas con un valor combinado de 2,4 billones de dólares. Van desde sitios de comercio electrónico y servicios de transmisión por secuencias hasta empresas de viajes y proveedores de aplicaciones corporativas.

Incluso antes de la pandemia, este grupo había agregado algo de peso en relación con el “GAFAM”, como algunos llaman ahora a los cinco gigantes tecnológicos de Estados Unidos (Google y su empresa matriz Alphabet, Apple, Facebook, Amazon y Microsoft). En febrero de 2020, su capitalización bursátil conjunta ascendía al 22% de la GAFAM, frente al 14% tres años antes (ver gráfico). Pero fue durante la pandemia cuando la tecnología de nivel dos realmente agregó peso: en su punto máximo, la participación alcanzó el 35% (aunque ha caído al 29%, ya que los inversores se han vuelto más cautelosos con las nuevas acciones tecnológicas). Este patrón en Estados Unidos de un segundo nivel tecnológico más pesado tiene paralelos en China, donde una nueva generación de contendientes, incluidos Meituan y Pinduoduo, ha alcanzado la mayoría de edad para asumir el duopolio original de Alibaba y Tencent.

Una de las razones del aumento del tamaño relativo en Estados Unidos es el progreso tecnológico, especialmente el auge de la computación en la nube. Esto ha permitido a las empresas especializarse y crear grandes mercados incluso para ofertas aparentemente oscuras, que ahora pueden adaptarse para propósitos muy particulares y ofrecerse a nivel mundial. Un buen ejemplo es Twilio, que es en gran parte desconocido para los consumidores, pero es utilizado por la mayoría. Ofrece servicios de comunicación por texto, voz y video a más de 200.000 otras empresas, desde Airbnb, un sitio para compartir viviendas, hasta Zendesk, un servicio de asistencia técnica. Después de algunos años de rápido crecimiento, sus ingresos anuales se acercan a los $ 2 mil millones y su capitalización de mercado supera los $ 50 mil millones. “Si eres un desarrollador, no tienes que pasar un año para comprender todos los detalles. Simplemente puede conectarse a nuestros sistemas “, explica Jeff Lawson, director ejecutivo de Twilio,” esa es la idea de la infraestructura como servicio “.

La pandemia ha dado un nuevo impulso al segundo nivel. “Covid ha sido el gran acelerador digital”, dice Lawson. La demanda de los servicios de su empresa, por ejemplo, permitir que los vendedores se comuniquen electrónicamente con los clientes, se disparó cuando los minoristas físicos tuvieron que moverse en línea. Muchas otras empresas tecnológicas de segundo nivel también se beneficiaron. Zoom, un servicio de videoconferencia ahora casi omnipresente, vio aumentar sus ingresos a 882 millones de dólares en el último trimestre, casi cinco veces más que el año anterior. Shopify, una plataforma de comercio electrónico, quedó en segundo lugar: sus ingresos trimestrales aumentaron a más del doble. La mayoría de los demás crecieron al menos en dos dígitos. Incluyen Snap, pero también Pinterest, otra empresa de redes sociales (78%), y PayPal, un proveedor de pagos en línea (29%).

El techlash también ha ayudado. Bajo el escrutinio de críticos y reguladores, GAFAM evitó en su mayoría grandes adquisiciones (con la notable excepción de Microsoft, que recientemente compró Nuance, que fabrica software de reconocimiento de voz y otro tipo de software, por $ 16 mil millones y se rumoreaba que estaba en conversaciones con Pinterest). . Esto, a su vez, ha empujado a más empresas tecnológicas de segundo nivel a cotizar en bolsa. De los 42, no menos de 13 lo hicieron en 2019 y 2020, agregando alrededor de $ 600 mil millones a la capitalización de mercado colectiva actual del grupo.

La causa más notable del éxito de la tecnología de segundo nivel es que estas empresas ahora son mucho mejores en la creación de un espacio protegido en el que crecer, dice Mark Mahaney de Evercore ISI, un banco de inversión. No solo ofrecen productos atractivos, sino que han construido, en términos de geek, “plataformas” completas con un “ecosistema” de usuarios y socios corporativos en la parte superior.

Estos edificios digitales se comparan mejor con un mercado, en el que el operador proporciona servicios básicos que permiten a los compradores y comerciantes hacer negocios. La configuración tiene la ventaja de que a menudo presenta fuertes “efectos de red”: más compradores atraen a más comerciantes, lo que atrae a más compradores, etc. También hace que sea más difícil para uno de los GAFAM replicar las ofertas de sus rivales, como lo ha hecho Microsoft con Slack, Apple con Spotify y Facebook con Snapchat.

Snap es un buen ejemplo de este cambio de producto a plataforma. Para Facebook fue fácil copiar la característica distintiva de Snapchat, llamada “Historias”, colecciones de imágenes y videos capturados en las últimas 24 horas. Es por eso que la firma ha reformulado “Stories” como una plataforma en la que socios cuidadosamente seleccionados, como las grandes empresas de medios, pueden ofrecer contenido original. Las otras cuatro ofertas principales de Snapchat también están concebidas como plataformas. Por ejemplo, en “Mapa” los usuarios pueden ubicar a sus amigos y puntos de acceso locales, y en “Cámara” decenas de miles de desarrolladores ofrecen lentes de realidad aumentada (AR), filtros digitales que los usuarios pueden aplicar cuando usan su cámara. “Las inversiones que hicimos en 2017 ahora están dando sus frutos”, dice Spiegel.

Muchos otros en el segundo nivel entran en esta categoría. “Shopify no compite con Amazon. No somos un minorista. Somos una pieza de software que impulsa a otras marcas ”, explica Harley Finkelstein, presidente de la empresa. En otras palabras, en lugar de vender cosas para otras empresas, el sitio les proporciona herramientas para configurar sus propias tiendas virtuales, desde el alojamiento web hasta el pago, y permite que las empresas de terceros ofrezcan servicios adicionales, incluidos el diseño y la entrega. En el caso de PayPal, y de manera similar, Square y Stripe, otros dos proveedores de pago, cuantos más usuarios atraen estos servicios, más atraen a los comerciantes, lo que atrae a más usuarios. En cuanto a Twilio, sus clientes corporativos y los desarrolladores de aplicaciones de comunicación más especializadas, como software de centro de llamadas y mensajes de texto grupales, se potencian mutuamente.

Como era de esperar, otros están tratando de hacer girar sus propios “volantes”, como también se les llama a las plataformas. Spotify y Twitter quieren cumplir con esta función para los “creadores”, esencialmente cualquiera que produzca obras digitales. El primero ahora se ve a sí mismo como un hogar para todo tipo de contenido de audio, desde canciones hasta podcasts. El otro tiene como objetivo principal distribuir todo tipo de contenido escrito, incluidos tweets y boletines. Zoom, por su parte, introdujo en octubre “Zapps” (más tarde sabiamente renombrado como “Zoom Apps”), que al igual que las lentes de Snapchat y las aplicaciones de Twilio, se supone que forma un foso que mantiene a raya a los rivales y crea una demanda adicional. .

No toda esta construcción de plataformas tendrá éxito. La pregunta más importante es si alguna de estas empresas se pondrá al día con la GAFAM en el corto plazo. Si la historia de la tecnología sirve de guía, podrían. En China, Meituan y Pinduoduo, dos plataformas de comercio electrónico, han superado a Baidu para convertirse en la tercera y cuarta empresas de Internet más grandes de China. Hace solo unos años, Adobe y Salesforce, dos proveedores de aplicaciones corporativas (que son demasiado antiguos para ser incluidos en nuestra definición de tecnología de nivel dos), aún eran mucho más pequeños que Oracle y SAP, líderes en software empresarial, y mucho menos que Microsoft. . Adobe y Salesforce aún tienen ingresos más bajos, pero están creciendo más rápido y ahora están en la misma liga en términos de capitalización de mercado. Actualmente tienen un valor de $ 233 mil millones y $ 201 mil millones, respectivamente, mientras que las valoraciones de Oracle y SAP se sitúan en $ 227 mil millones y $ 170 mil millones.

“S” es la letra más probable que se agregue al acrónimo GAFAM. En su nueva encarnación, Snap aún puede convertirse en un serio rival de Facebook. Snapchat es ahora posiblemente lo más cercano que tiene Occidente a una “super-aplicación” (el modelo es WeChat, el servicio insignia de Tencent). Mientras tanto, si sigue comprando compañías grandes, Salesforce algún día podría igualar a Microsoft. Y si continúa en su trayectoria actual el tiempo suficiente, es posible que algún día se vendan más productos en la plataforma de Shopify que en la de Amazon.

Mucho tiene que salir bien para que esto suceda. Un riesgo es que la venta de tecnología de las últimas semanas hace que sea más difícil para las empresas con pérdidas obtener capital o mantener el entusiasmo de los accionistas por grandes pérdidas en la búsqueda del crecimiento: más de tres quintas partes del segundo nivel son pérdidas. Los titanes tendrán que volverse menos innovadores, razón por la que Oracle y SAP han visto erosionadas sus oportunidades de venta. Muchas de las empresas tecnológicas de segundo nivel deberán estar dispuestas a fusionarse. Y los cazadores de confianza tendrán que enfrentarse al dominio de GAFAM. “A menos que el entorno regulatorio cambie realmente, este será el statu quo en el futuro previsible”, argumenta Dan Ives de Wedbush Securities, una firma de inversión.

En lugar de esperar a que una empresa de segundo nivel se ponga al día, sería mejor conformarse con una perspectiva más realista sobre el panorama futuro de la tecnología. Probablemente se verá como un ecosistema biológico en el que especies de todos los tamaños encuentran su nicho. Los dinosaurios a veces mueren, pero solo en raras ocasiones y principalmente a través de la intervención externa.



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