¿Cómo se pagará la factura del covid-19 de América Latina?


TEL TIEMPO Difícilmente podría ser más incómodo. Colombia está sufriendo un tercer pico de covid-19, incluso más mortal que sus predecesores. Casi todas las camas de cuidados intensivos en las principales ciudades están llenas y los tanques de oxígeno se están agotando. Bogotá, la capital, está en alerta roja, con la semana laboral cortada a cuatro días y el toque de queda a las 8 pm. Sin embargo, en abril, el gobierno del presidente Iván Duque envió un proyecto de ley al Congreso proponiendo fuertes aumentos de impuestos. Aunque los aumentos se introducirían gradualmente, el gobierno cree que debe señalar ahora su intención de recaudar más ingresos, especialmente si va a proporcionar ayuda de emergencia a su gente hasta que termine la pandemia. Muchos de los políticos del país no están de acuerdo y el proyecto de ley fue objeto de una gran protesta nacional el 28 de abril.

Colombia es un ejemplo temprano de los dilemas fiscales que pronto enfrentarán los gobiernos latinoamericanos. La región ha sufrido mucho por la pandemia. Su economía se contrajo un 7% el año pasado, más del doble de la contracción promedio en todo el mundo. Cuando los bloqueos disminuyeron hace un par de meses, hubo optimismo de que la recuperación podría superar el crecimiento del 5% de la mayoría de los pronósticos. Pero entonces el pag.Una variante del virus, detectada por primera vez en Brasil, comenzó a extenderse. Como Colombia, otros países de América del Sur se han visto obligados a restringir el movimiento una vez más. Mientras tanto, la vacunación está sucediendo lentamente. El resultado es que 2021 se perfila como otro año difícil.

La situación sería aún peor si los gobiernos no hubieran podido suavizar el golpe con ayuda a los hogares más pobres y a las empresas. Aunque no en la generosa escala de muchos países ricos, este estímulo fiscal fue mucho más de lo que la región logró en pasadas recesiones. Según un estudio de la FMI, promedió alrededor del 4.5% de PIB. Con la caída de los ingresos debido a la recesión, los déficits fiscales se dispararon y la deuda pública aumentó el año pasado desde un promedio del 64% de PIB al 72%.

Eso alguna vez habría sido visto como una cifra peligrosamente alta. Pero las bajas tasas de interés internacionales lo hacen más asequible. No obstante, varios gobiernos están reduciendo la ayuda incluso mientras continúa la pandemia. Muchos economistas piensan que es un error. Los inversores tolerarán los déficits y las deudas siempre que los gobiernos establezcan, y preferiblemente aprueben, medidas creíbles para frenarlos una vez que las economías se hayan recuperado.

“Está bien gastar durante la pandemia”, argumenta Alejandro Werner, el FMIDirector saliente para América Latina. “Pero también es correcto empezar a pensar en reformas fiscales y de gastos”. En un país latinoamericano típico, pagar por la mejor atención médica y asistencia social que exigen los ciudadanos y, al mismo tiempo, pagar una deuda más alta requiere un aumento en los ingresos del gobierno de entre el 1,5% y el 3% de PIB. (En cambio, algunos países necesitarían recortar el gasto ineficaz). Si la recuperación resulta ser más lenta, los aumentos de impuestos podrían posponerse.

Este es el camino que quiere seguir el gobierno de Colombia. Su factura recauda alrededor del 2% de PIB en ingresos adicionales, principalmente mediante la ampliación del impuesto sobre la renta neto y la eliminación de exenciones en IVA. Duque dice que eso permitiría al gobierno continuar haciendo pagos de emergencia de $ 44 por mes a más de 3 millones de hogares más pobres, compensarlos por cobrar IVA en bienes básicos y continuar con un plan de licencia. También protegería la calificación crediticia de grado de inversión de Colombia, lo que hace que los préstamos sean más baratos para las empresas y el gobierno.

El proyecto de ley es elogiado por los especialistas en impuestos pero, con las elecciones generales previstas para el próximo año, ha provocado un escándalo político. Para lastimar a Duque, los críticos incluyen a Álvaro Uribe, un expresidente conservador que es su patrocinador político. Uribe ha presentado un proyecto de ley alternativo que reduciría las ganancias de ingresos a la mitad.

Otros países pronto enfrentarán decisiones similares. La región no se enfrenta a una crisis de deuda, o al menos todavía no. Pero las agencias de calificación crediticia están emitiendo una luz ámbar. Joydeep Mukherji, de Standard & Poor’s, una agencia, señala que con 13 rebajas desde que comenzó la pandemia y nueve “perspectivas negativas”, el puntaje crediticio de América Latina se ha visto más afectado que el de cualquier otra región.

Si la reforma tributaria de Colombia se ve frustrada por consideraciones políticas a corto plazo, eso envía un mensaje equivocado a otros gobiernos. El riesgo es que “terminemos sin los suficientes estímulos y con problemas en los mercados financieros”, dice Mauricio Cárdenas, exministro de Hacienda de Colombia. Eso significaría que América Latina tendría que decir adiós a una sólida recuperación económica.

Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título “¿Cómo se pagará la factura del covid-19?”



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