Cómo Snowflake recaudó $ 3 mil millones en una OPI de software récord

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CATRAER COPOS DE NIEVE es divertido. También se ha vuelto lucrativo. Los inversores se apresuraron a conseguir acciones de Snowflake, un fabricante de programas de bases de datos, cuando salió a bolsa en la Bolsa de Nueva York el 16 de septiembre. La empresa de ocho años duplicó con creces su valoración el primer día de cotización, de 33.000 millones de dólares a más de 70.000 millones de dólares, lo que convierte su oferta pública inicial en la más grande jamás realizada por una empresa de software. Incluso Warren Buffett, abandonando su habitual timidez tecnológica, se unió a la acción. El legendario conglomerado de inversores, Berkshire Hathaway, invirtió 735 millones de dólares en la empresa, a través de una colocación privada separada y comprando acciones de un ex director ejecutivo, una participación que ahora tiene un valor de 1.560 millones de dólares.

La emoción arroja luz sobre un rincón oscuro de la tecnología de la información: el software para administrar datos corporativos. Este mercado de bases de datos ya genera $ 55 mil millones al año en ventas (ver gráfico). Se espera que se expanda rápidamente a medida que los datos se conviertan, si no en el nuevo petróleo, al menos en un insumo para la mayoría de las empresas. Y está cambiando de maneras interesantes, no todas buenas para Snowflake.

Una base de datos solía entenderse mejor como una máquina de vapor digital. Antes de que llegara la electricidad, las máquinas de una fábrica se encontraban cerca de una sola fuente de energía. De manera similar, las aplicaciones corporativas (programas que realizan un seguimiento de las finanzas de una empresa o de su cadena de suministro, por ejemplo) se construyeron alrededor de bases de datos que albergan toda la información importante de una empresa. Los discos duros eran caros y tenían una capacidad limitada, por lo que la mejor manera de almacenarlos era en bases de datos “relacionales” ajustadas. Max Schireson, quien solía dirigir MongoDB, un creador de bases de datos, y ahora trabaja para Battery Ventures, una firma de inversión, los compara con “un estacionamiento donde, para ahorrar espacio, colocas todos los asientos en un lugar, los neumáticos en otro y así sucesivamente”. La industria quedó dominada por unas pocas empresas, con Oracle a la cabeza.

Sin embargo, a medida que el almacenamiento se abarataba y los volúmenes de datos se disparaban, proliferaban las nuevas empresas que erigían nuevos tipos de aparcamientos digitales. Muchos se enfocan no en rastrear transacciones específicas, sino en analizar todo tipo de datos para obtener conocimiento relevante sobre un negocio, como dónde se venden mejor ciertos productos. Estos “almacenes de datos” más abarrotados, como se les conoce, fueron iniciados a finales de la década de 1970 por una empresa llamada Teradata. Sus últimas versiones son «lagos de datos», que recogen todo tipo de información no estructurada, incluidos texto e imágenes.

Snowflake ha dado un paso más. Fue una de las primeras empresas en llevar los sistemas de bases de datos de los centros de datos internos de las empresas a las nubes informáticas, las más grandes de las cuales son operadas por Amazon, Google y Microsoft, un trío de gigantes tecnológicos. Los clientes de Snowflake pueden agregar capacidad según sea necesario y pagar según su uso en lugar de un precio fijo por una licencia de software, como era típico para las bases de datos relacionales. Mejor aún, su servicio de “múltiples nubes” funciona en las tres grandes nubes de computación, por lo que los clientes no necesitan quedarse encerrados en ninguna de ellas. Recientemente, Snowflake también ha agregado funciones que permiten a los clientes compartir y vender datos, configurándose como una especie de intercambio de datos.

Esto ha convencido a muchos de que Snowflake podría ser el próximo Oracle. La firma ciertamente está en una buena racha. Aunque todavía tiene que ganar dinero, sus pérdidas, de 171 millones de dólares en los seis meses hasta julio, han disminuido ya que los ingresos se han más que duplicado año tras año, a 242 millones de dólares. Siguiendo las tendencias actuales, las ventas podrían llegar a casi mil millones de dólares en los próximos 12 meses.

A pesar de estos números prometedores y de la bendición del mercado, Snowflake tiene mucho trabajo por hacer. La singularidad de la empresa no durará mucho más, dice Donald Feinberg de Gartner, una firma de investigación. Las empresas rivales, en particular los grandes proveedores de nube, han estado reforzando los productos de la competencia e incluso han incursionado en la nube múltiple. Algunas startups ya ofrecen alternativas de «código abierto» más baratas y flexibles, como ClickHouse, un sistema de gestión de datos particularmente dinámico vendido por una startup llamada Altinity.

Otros retadores están construyendo repositorios digitales más especializados. Los datos generados por los sitios web, por ejemplo, a menudo se almacenan en bases de datos «orientadas a documentos» que, en la analogía del garaje, mantienen los automóviles intactos en lugar de despojarlos de piezas. MongoDB es el líder del mercado en este segmento. Confluent, otra startup, es grande en bases de datos de “transmisión” que obtienen información de fuentes como sensores. Se parecen más a una estación de servicio de autopista: los datos se comprueban rápidamente para ver si es necesario actuar.

Por mucho que las líneas de montaje actuales estén impulsadas por motores eléctricos dispersos en lugar de una sola máquina de vapor, ESO Los sistemas dependerán cada vez más de diversas bases de datos especializadas, predice Zane Chrane de Bernstein, un corredor. Eso, y el hecho de que los datos se analizarán cada vez más en tiempo real, en lugar de guardarlos en una base de datos convencional, limitará el poder y las ganancias de un solo proveedor. Por lo tanto, es poco probable que Snowflake llegue a ser tan dominante como Oracle. Los copos de nieve vuelan alto en una ráfaga. También se derriten.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Motor de vapor en la nube».

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