Cómo TSMC ha dominado la geopolítica de la fabricación de chips


Hágase indispensable tanto para Estados Unidos como para China


CARTESANÍA DE HIPMAKERS puede parecer mágico. Utilizan la luz para estampar patrones complejos en un disco de cristal de silicio del tamaño de un plato, formando matrices de circuitos eléctricos. Una vez cortada del disco, cada matriz se denomina chip. El trabajo del chip es transportar electrones en un brillo matemático prescrito por el código de computadora. Hacen las matemáticas que manejan el mundo digital, desde Twitter y TikTok hasta la electrónica en tanques. Sin ellos, industrias enteras no pueden funcionar correctamente, como están descubriendo los fabricantes de automóviles que se ven obligados a detener la producción debido a la escasez de microprocesadores.

La empresa más importante en este negocio crítico es Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC). Controla el 84% del mercado de chips con los circuitos más pequeños y eficientes en los que se basan los productos y servicios de las marcas de tecnología más importantes del mundo, desde Apple en Estados Unidos hasta Alibaba en China. A medida que aumenta la demanda de los chips más sofisticados gracias a la expansión de las redes de comunicaciones rápidas y la computación en la nube, TSMC está invirtiendo grandes sumas de dinero adicionales en la expansión de su dominio de la vanguardia.

Este ha demostrado ser un modelo de negocio exitoso. El año pasado TSMC obtuvo una ganancia operativa de $ 20 mil millones sobre ingresos de $ 48 mil millones. Es, en palabras de Dan Hutcheson de VLSIresearch, una firma de analistas, “el diamante de la esperanza de la industria de los semiconductores” y, con una capitalización de mercado resplandeciente de 560.000 millones de dólares, la undécima empresa más valiosa del mundo. También es un actor geopolítico astuto, que navega por las crecientes tensiones entre China y Estados Unidos, incluso sobre el destino de su país de origen, que China reclama como parte de su territorio y al que Estados Unidos ofrece apoyo militar. En 2020, el 62% de TSMCLos ingresos provenían de clientes con sede en Norteamérica y el 17% de aquellos domiciliados en China. Ha gestionado la brecha geopolítica haciéndose indispensable para las ambiciones tecnológicas de ambas superpotencias.

TSMC fue fundada en 1987, y durante el primer cuarto de siglo fabricó microprocesadores en su mayoría poco notables. Eso empezó a cambiar en 2012, con su primer contrato para fabricar potentes chips para iPhone. Apple quería TSMC para impulsar su tecnología de fabricación tan lejos y tan rápido como pueda, para obtener una ventaja sobre los fabricantes de dispositivos rivales. A la firma estadounidense notoriamente reservada le gustó la forma en que Morris Chang, TSMCel fundador, hizo de la protección del secreto comercial una de sus prioridades; invitados a TSMC los locales tendrían sus laptops ‘ USB Puertos sellados incluso si solo visitaron una sala de conferencias.

Dos años después, los chips de la firma taiwanesa estaban impulsando el iPhone 6, el teléfono inteligente más vendido de todos los tiempos. Los ingresos de los 220 millones de unidades vendidas se pusieron en marcha TSMCascenso. Algunos de los competidores de Apple también utilizaron TSMC como proveedor y quería lo mismo. Todos pagaron generosamente por los esfuerzos del fabricante de chips.

Este conjunto de ganancias inesperadas TSMC humeante por delante. Superó a Intel, el gigante estadounidense que una vez disfrutó de un monopolio en la vanguardia, luego lo dejó en el polvo (ver gráfico 1). Su rival restante en chips de alto nivel, Samsung de Corea del Sur, apenas puede seguir el ritmo. Tal es TSMCLa destreza de fabricación que Peter Hanbury de Bain, una consultora, considera que le ha dado a la Ley de Moore, la predicción y el punto de referencia de la industria de duplicar la potencia de procesamiento cada dos años aproximadamente, al menos otros 8-10 años de vida.

Su ventaja sobre sus rivales va en aumento. Está invirtiendo dinero en efectivo en fábricas de chips de vanguardia (conocidas como fabs) a un ritmo sin precedentes. En enero, dijo que aumentaría su gasto de capital a $ 25 mil millones-28 mil millones en 2021, frente a los $ 17 mil millones en 2020. En abril TSMC volvió a subir la cifra a 30.000 millones de dólares; El 80% se destinará a tecnologías avanzadas. Planea gastar $ 100 mil millones durante los próximos tres años.

También ha dejado de reducir los precios, lo que en la fabricación de chips, donde la potencia de procesamiento se ha vuelto más barata, equivale a subirlos. Su director ejecutivo, CC Wei, ha dicho que se saltará un recorte de precios planificado en diciembre de 2021 y mantendrá las cosas así durante un año. IC Insights, una empresa de investigación, calcula que TSMC puede cobrar entre dos y tres veces más por oblea de silicio fabricada con sus procesos más avanzados, en comparación con lo que obtendrá la siguiente tecnología más avanzada.

Esto crea un ciclo de retroalimentación positiva. Desarrollar la última tecnología antes que nadie lo permita TSMC para cobrar precios más altos y obtener más ganancias, que se reinvierten en la próxima generación de tecnología, y así sucesivamente. El ciclo gira cada vez más rápido. Hace cuatro generaciones tecnológicas se necesitó TSMC dos años para que esos chips de vanguardia representen el 20% de los ingresos; la última generación necesitó solo seis meses para alcanzar el mismo nivel (ver gráfico 2). Los ingresos operativos, que crecieron a una tasa promedio del 8% anual en la década hasta 2012, han aumentado desde entonces en un 15% en promedio. Combinado con los ingresos que los diseñadores de chips obtienen de los semiconductores forjados finalmente por TSMC, la empresa y sus clientes representan el 39% del mercado mundial de microprocesadores, según VLSIinvestigación, en comparación con el 9% en 2000 y un tercio más de una vez dominante Intel.

Esta es una posición envidiable en la que estar. Pero no es una posición inexpugnable. La experiencia de Intel, que se ha quedado atrás en las dos últimas generaciones de chips debido a errores tecnológicos, muestra que incluso los fabricantes más magistrales pueden tropezar. La fabricación de chips también es notoriamente cíclica. Los auges conducen a un exceso de capacidad y caídas. La demanda puede disminuir a medida que el mundo rico emerge de la pandemia, cuando se adelantaron las compras de dispositivos que permitieron trabajar y relajarse en casa. Eso golpearía TSMCresultados y tensar su balance. La compañía tiene 13 mil millones de dólares en efectivo neto, un modesto fondo para tiempos difíciles para una gran empresa de tecnología. Para ayudar a financiar sus fábricas más avanzadas, ha emitido bonos por valor de 6.500 millones de dólares en los últimos seis meses.

El peligro más grave para TSMC proviene de las ruinas chino-americanas. La posición de la empresa a la vanguardia ofrece un amortiguador contra la agitación geopolítica. Los conocedores de la industria de chips dicen que el gobierno taiwanés alienta a todos sus fabricantes de chips, incluidos TSMC, para mantener su producción de vanguardia en la isla como forma de protección contra la intromisión extranjera. Los fabricantes por contrato taiwaneses representan dos tercios de las ventas mundiales de chips.

Reflejando esto, el 97% de TSMCLos activos a largo plazo valorados en 57.000 millones de dólares residen en Taiwán (véase el gráfico 3). Eso incluye cada una de sus fábricas más avanzadas. Aproximadamente el 90% de sus 56.800 empleados, de los cuales la mitad tiene doctorados o maestrías, tiene su sede en Taiwán.

La firma ha hecho ruidos tranquilizadores a Estados Unidos y China, ofreciendo invertir más en líneas de producción con sede en ambos países. Pero es difícil no ver esto como un teatro diplomático. Su fábrica china en Nanjing, inaugurada en 2018, produce chips que están dos o tres generaciones por detrás de la vanguardia. Para cuando su primera fábrica estadounidense, diseñada para ser más avanzada que la de Nanjing, esté en funcionamiento en 2024, TSMC producirá circuitos aún más elegantes en casa. Según nuestras estimaciones, basadas en planes de inversión divulgados, el valor neto de TSMCLas fábricas y los equipos asociados se duplicarán aproximadamente en 2025, pero el 86% seguirá estando en Taiwán.

En los últimos tres años, el gobierno estadounidense ha comenzado a romper el delicado equilibrio. Ha reforzado los controles de exportación que prohíben a cualquier empresa extranjera utilizar herramientas estadounidenses para fabricar chips para Huawei, un gigante tecnológico chino. Eso se aplica a TSMC, que en 2019 vendió más chips a Huawei que a cualquier otro cliente bar Apple. La mayoría de estos estaban destinados a teléfonos inteligentes, y otros fabricantes de teléfonos chinos como Oppo compraron felizmente lo que Huawei (que el 28 de abril informó de su segunda caída interanual en ingresos trimestrales consecutivos) no pudo.

Más intentos estadounidenses de prevenir TSMC de hacer negocios con China podría invitar a la intromisión del régimen de Beijing, que se niega a descartar la recuperación de Taiwán por la fuerza. La administración del presidente Joe Biden también anunció un plan gubernamental de 50.000 millones de dólares para reactivar la fabricación de chips en casa: es dudoso que los subsidios restablezcan la supremacía de Intel, pero la iniciativa podría implicar ejercer más presión sobre TSMC poner producción de vanguardia en Estados Unidos, una trampa estratégica a la que la empresa ha estado dispuesta a resistir.

Las potencias rivales se han abstenido hasta ahora de interferir con TSMC directamente, quizás concluyendo que esta es la forma más confiable de lograr sus objetivos tecnológicos. Si la importancia del fabricante de chips sigue creciendo, uno de ellos puede decidir que es demasiado valioso para dejarlo solo.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Vivir al límite”.



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