Covid-19 enfermará a las débiles economías de América Latina


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yoN BRASIL, COPACABANA la playa está desierta y los estadios de fútbol se están convirtiendo en hospitales de campaña. Colombia ha cerrado su frontera con Venezuela. Las aves marinas se han apoderado de las playas peruanas y se vio un puma deambulando por los suburbios de Santiago, la capital de Chile. Covid-19 ahora ha llegado con fuerza a América Latina. Con él han llegado bloqueos en muchos países, aunque algunos líderes siguen negando, acumulando problemas. En todas partes, es una amenaza y pone a prueba tanto la salud pública como los medios de vida.

El virus ha afectado a un paciente que, en términos económicos, tiene una enfermedad preexistente grave. Desde 2014, la economía de la región ha crecido a una tasa promedio anual de menos del 1% anual y el ingreso por persona ha disminuido. Ahora enfrenta una contracción aún más severa que la inducida por la crisis financiera de 2009, cuando el PIB cayó un 1,7%. En aquel entonces, gracias a una gestión económica prudente, muchos países pudieron suavizar el golpe relajando la política monetaria y fiscal. Ahora tienen menos margen para hacerlo. Muchos bancos centrales ya habían recortado las tasas de interés el año pasado debido a la debilidad económica. En promedio, la deuda pública fue el 57% de PIB en 2019, en comparación con menos del 40% en 2008, según el Banco Interamericano de Desarrollo (BID).

Al igual que en 2009, los países de América Latina enfrentan una menor demanda de sus exportaciones y precios más bajos. A diferencia de entonces, también se verán afectados por las cuarentenas y el cierre temporal concomitante de muchas empresas de servicios. México, Centroamérica y el Caribe, con estrechos vínculos con la economía de Estados Unidos, se verán especialmente afectados. El turismo, que representa directamente el 15,5% del PIB y el 14% del empleo total en las islas del Caribe, ha dejado de funcionar. Algunas economías de América del Sur se han visto gravemente afectadas por la contracción de China, su mayor mercado de exportación.

Nadie sabe cuánto durarán las cuarentenas, por lo que los pronósticos implican más conjeturas de lo habitual. A principios de este año, Ben Ramsey de JP Morgan Chase, un banco, había calculado un crecimiento del 1,2% en América Latina. Ahora cree que la región se contraerá un 2,2%, asumiendo una recuperación en el segundo semestre del año. Santiago Levy, ex economista jefe de la BID, estima que la región tendrá suerte si la contracción no es peor que el 4% o el 5%. los Naciones Unidas La Comisión Económica para América Latina y el Caribe, que prevé una caída del 1,8%, cree que el número de pobres aumentará de 185 a 220 millones (en una población total de 650 millones).

Los legisladores están luchando por reaccionar. “Están usando sus juegos de herramientas y lanzando la precaución a los vientos”, dice el Sr. Ramsey. Los bancos centrales de Chile, Brasil, México y Perú han realizado recortes de emergencia en las tasas de interés. Varios están preparando líneas de crédito para empresas (el banco central de Brasil ha anunciado que inyectará 230.000 millones de dólares en el sistema financiero, alrededor del 11% de PIB) y ayuda a los servicios y trabajadores sanitarios.

Pero aquí enfrentan una dificultad: la mayoría de los latinoamericanos trabajan en pequeñas empresas y están en la economía informal (no registrada). Los pagos de emergencia pueden llegar a los trabajadores formales y, a través de programas de transferencias monetarias condicionadas, a los más pobres. Eso deja fuera a un gran segmento de la clase trabajadora y media baja.

El gobierno de Perú ha ordenado un pago de 380 soles (108 dólares) por familia, pero tiene dificultades para distribuir. Los gobiernos podrían considerar la posibilidad de recurrir al dinero en mototaxi (tuk-tuk), en el que, con la seguridad y el distanciamiento social adecuados, envían dinero en efectivo a los hogares.

¿Cómo van a pagar todo esto? Algunos pueden enfrentar una “interrupción repentina” en las entradas de capital privado, similar a la que sufrió Argentina en 2001 y 2018. Ecuador, un exportador de petróleo que estuvo casi en bancarrota por Rafael Correa, su presidente populista de 2007 a 2017, parece estar cerca de la quiebra . Otros países han visto a los inversores exigir primas más altas para mantener sus bonos. Las monedas también han sufrido. Desde febrero, frente al dólar, el peso mexicano se ha depreciado una cuarta parte y el real brasileño un 16%.

Los países que aún pueden acceder a los mercados financieros deberían dejar en claro que sus medidas de gasto son temporales y que no implican perder el control de las finanzas públicas, insta el Sr. Levy. Otros pueden recurrir al FMI, que está preparando financiación de emergencia. Algunos gobiernos pueden imprimir dinero, algo que ha sido mal visto con razón por los responsables políticos serios en América Latina desde la década de 1980, cuando se asoció con la hiperinflación. Pero hoy la deflación parece un riesgo mayor que la inflación. Tiempos desesperados requieren medidas desesperadas.

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Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título “El paciente latinoamericano”.

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