Covid-19 ha dado una oportunidad a las empresas de biotecnología de Corea del Sur


UHASTA TEMPRANO 2020 Seegene fue un proveedor surcoreano de tamaño mediano de diagnósticos médicos con alrededor de $ 110 millones en ventas anuales. El 27 de enero de ese año, Chun Jong-yoon, el jefe de Seegene, y sus homólogos de otras empresas de biotecnología fueron convocados a una reunión de emergencia por parte del gobierno. Los funcionarios preguntaron si podían producir pruebas para un nuevo coronavirus que se había estado propagando rápidamente en Wuhan, China. Los reguladores dieron el visto bueno al kit de prueba de Seegene. Cuando los casos comenzaron a aumentar poco después en Daegu, en el sureste de Corea del Sur, la compañía entró en modo de emergencia. “Detuvimos todas las demás actividades y tiramos todo lo que teníamos en covid-19”, dice el Sr. Chun.

Los empleados de Seegene trabajaban las veinticuatro horas del día y dormían algunas horas en los hoteles cercanos a la oficina. Decenas más fueron contratadas durante la noche. En unas semanas, la empresa exportaba millones de kits de prueba a docenas de países de todo el mundo. Terminó el año con $ 1 mil millones en ventas y $ 440 millones en ganancias netas. Otras empresas de biotecnología de Corea del Sur han tenido una pandemia igualmente buena. Cinco de las diez empresas más valiosas del KOSDAQ El índice de empresas medianas ahora proviene del sector biotecnológico, frente a dos a fines de 2019. También lo hacen dos de las diez empresas más grandes del índice de referencia. KOSPI índice.

Además de las pruebas, han estado produciendo tratamientos y vacunas para el covid-19. SK Bioscience comenzó a hacer el jab de AstraZeneca este año y en febrero firmó un acuerdo para hacer el de Novavax. El mes siguiente recaudó 1.300 millones de dólares en una oferta pública inicial; el precio de sus acciones se disparó un 30% en el primer día de negociación, que terminó con una capitalización de mercado de casi $ 12 mil millones. En mayo, Samsung Biologics, una subsidiaria que cotiza en bolsa del conglomerado más grande de Corea del Sur, firmó un acuerdo para ayudar a distribuir cientos de millones de tomas Moderna del próximo mes. Está construyendo una nueva fábrica en Incheon que, según afirma la compañía, la dejará con un tercio de la capacidad mundial de fabricación por contrato de “biosimilares”, versiones genéricas de medicamentos biotecnológicos.

Incluso antes de reclutar empresas de biotecnología para luchar contra el covid-19, las sucesivas administraciones han utilizado incentivos fiscales, asociaciones y subvenciones para investigación y desarrollo para fomentar la industria. En parte gracias a tal generosidad, había estado creciendo casi un 7% un año antes de la pandemia, dos veces más rápido que Corea del Sur. PIB. Pero eso fue desde una base baja, y se concentró en el extremo menos lucrativo del mercado, yo también. Las empresas surcoreanas aún tienen que encontrar un tratamiento de gran éxito con licencia en todo el mundo. Como tales, representan menos del 2% del mercado biotecnológico mundial, dice Lee Seong-kyou de la Organización de la Industria de Biotecnología de Corea, un grupo comercial.

Los impulsores de la industria creen que, en palabras de Kwon Oh-sung del Instituto Coreano de Economía Industrial y Comercio, un grupo de expertos del gobierno, “la pandemia ha sido un punto de inflexión”. Es probable que las empresas “hayan aprendido más y acumulado más tecnología durante el último año que en los diez años anteriores”, piensa el Sr. Lee.

Algunos afortunados, como Seegene, también han acumulado beneficios que pueden utilizar. El Sr. Chun había esperado durante mucho tiempo perfeccionar los kits de diagnóstico que pueden detectar más enfermedades con equipos menos complejos. Esto le permitiría ampliar su base de clientes desde gobiernos y grandes hospitales hasta clínicas más pequeñas e incluso consultorios individuales. “Siempre hemos tenido el plan, pero nunca tuvimos el dinero para trabajar en él”, dice. “Ahora lo hacemos”.

¿Puede seguir fluyendo el efectivo? Algunos inversores pueden tener los pies fríos. Después de dispararse en 2020, los precios de las acciones de la biotecnología surcoreana se han desvanecido un poco (ver gráfico). A principios de este año, seis de KOSDAQLas diez principales empresas se dedicaban a la biotecnología: una se ha unido a ellas desde entonces, pero dos han abandonado. Las acciones de Seegene valen la mitad que en su pico en agosto pasado. El valor de mercado de SK Bioscience se ha hundido por debajo de lo que era después de su brillante debut. Las acciones de Samsung Biologics y Celltrion, los dos gigantes de la industria, cotizan por debajo de sus picos recientes.

Dada la tecnología relativamente simple involucrada en productos como los kits de prueba, empresas como Seegene ahora se encuentran expuestas a una intensa competencia, incluso de gigantes de la industria como Roche de Suiza. Las empresas emergentes se quejan de que la financiación es difícil de conseguir. Todos se quejan de la escasez de trabajadores calificados. La pandemia le ha dado una oportunidad a la industria. Para un impulso, las empresas deben mirar por sí mismas.

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Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Booster shot”.



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