¿Debería la gran tecnología salvar a los periódicos?


yoN LOS TEMPRANOS En el siglo XVII, el mejor lugar para reunir noticias en Londres era la antigua catedral de San Pablo, un lugar que bullía de chismes sobre política y se describía, inusualmente para una casa de culto, como “el burdel del oído”. Algunos de los informantes eran empresarios; Recientemente habían comenzado a escribir “cartas de noticias” que vendían a los suscriptores a un precio elevado. Unos 400 años después, el modelo de negocio original de los periódicos finalmente está regresando.

La razón por la que ha tardado tanto en resurgir es que, durante casi dos siglos, los periódicos han emprendido un viaje hacia el mercado de masas que les dio escala, prestigio y beneficios, pero que ahora ha llegado a su fin. En su mayoría, abandonaron la dependencia de las suscripciones y, en cambio, vendieron por debajo de lo que costaban producir como una forma de atraer legiones de lectores para venderles a los anunciantes. El aforismo aplicado hoy a los usuarios de las plataformas tecnológicas: “Si no pagas, eres el producto”, fue casi tan cierto para los lectores de periódicos en el apogeo de la publicidad impresa.

No más. Desde que despegó Internet, el modelo comercial de publicidad de los medios impresos ha fracasado. En los últimos 20 años, los ingresos por publicidad de los periódicos en Estados Unidos han caído alrededor del 80% (a niveles de la era de la Depresión), mientras que la circulación se ha reducido aproximadamente a la mitad. Aunque el tráfico en línea ha aumentado, los ingresos de la publicidad digital no han podido compensar las ganancias que se agotaron. Plataformas como Google y Facebook se han convertido en los nuevos magnates del panorama de los medios. En Gran Bretaña, por ejemplo, Google representa más del 90% de los ingresos por publicidad de búsqueda y Facebook la mitad del valor de todos los anuncios gráficos, dice la Autoridad de Competencia y Mercados (CMA), un regulador. En los últimos dos años, han desembolsado entre ellos el 40% del tráfico en línea destinado a periódicos nacionales. los CMA advirtió en julio que las plataformas en línea impulsadas por anuncios podrían acelerar el declive de los medios de comunicación confiables.

Este cambio de poder ha llevado a los periódicos de muchos países a suplicar a los políticos que necesitan ayuda frente a la gran tecnología. En parte porque, por su propia naturaleza, tienen una voz fuerte, han generado simpatía. Cuánto se lo merecen es otro asunto.

El mundo está lleno de negocios, desde libros y música hasta viajes y taxis, que han sido destrozados por la revolución digital sin que nadie se apresure al rescate. ¿Por qué los periódicos son diferentes? Un argumento es que una prensa próspera apoya el periodismo de base que, aunque a menudo genera pérdidas, apoya la democracia. Eso es razonable. Sin embargo, está confundido con otras motivaciones, como el deseo de estrangular a los gigantes tecnológicos. El resultado es una serie de intervenciones gubernamentales en los últimos meses destinadas a presionar a Google y Facebook. En Australia y Francia, los trustbusters se esfuerzan por obligar al dúo a pagar por las noticias a las que enlazan en sus plataformas. En Estados Unidos, un subcomité del Congreso recomendó este mes un “puerto seguro” para que los periódicos negocien colectivamente con las plataformas en línea.

Consciente del alboroto, Google está ofreciendo un folleto. Este mes, prometió mil millones de dólares durante tres años a los periódicos para seleccionar contenido de noticias para su sitio. Algunos editores lo vieron como un precedente y una admisión tácita de que Google debería pagar por las noticias. Incluso News Corp, un gigante de los medios controlado por Rupert Murdoch, que ha liderado la cruzada contra los gigantes tecnológicos, acogió con satisfacción la medida. El año pasado, Facebook acordó pagar a News Corp una tarifa de licencia por mostrar algunos artículos en su pestaña de noticias.

En todo caso, la gratitud por la generosidad de la gran tecnología muestra cuán desesperados están los periódicos por el pago de cualquier tipo. Sin embargo, frente a los ingresos de 162.000 millones de dólares del año pasado en la empresa matriz de Google, Alphabet, 1.000 millones de dólares es una miseria. Más concretamente, no cambiará la economía subyacente de la industria mundial de los periódicos, que tuvo unos ingresos de 140.000 millones de dólares el año pasado. Esto se debe a que el modelo de negocio financiado por publicidad vivía de los humos incluso antes de que Internet se comiera el mundo en este siglo. Los datos de Benedict Evans, quien escribe un boletín de tecnología, muestran que los periódicos en Estados Unidos han estado perdiendo parte de los dólares publicitarios para TV desde la década de 1950, mucho antes de la web. La circulación también ha disminuido en relación con la población, lo que sugiere que las ganancias se vieron impulsadas por el crecimiento económico y demográfico, no porque la industria estuviera produciendo un producto más popular.

Las afirmaciones de que los gigantes tecnológicos están saqueando los periódicos con fines de lucro también suenan descabelladas. El verdadero fracaso es que los periódicos han perdido el control de la distribución a Google y Facebook, lo que dificulta la monetización del tráfico. Este es un error que algunas industrias de contenido, como la transmisión de video y la música, han evitado. Además, parte del dinero en publicidad que genera la gran tecnología provino de traer nuevas empresas, en particular microempresas, al mercado, en lugar de robar anunciantes en línea de los periódicos.

Las noticias (ligeramente) mejores

Así que ignore los quejidos de los magnates de los viejos medios en apuros y observe en cambio cómo algunos periódicos ya se han adaptado al ataque digital. Ingresos en el New York Times, por ejemplo, todavía están muy lejos de sus días felices financiados por anuncios. Sin embargo, el número de suscripciones superó los 6,5 millones este año, un número que debería darle al periódico suficiente influencia para eludir a los gigantes tecnológicos. A los tabloides les resulta más difícil convertir a los lectores en suscriptores, especialmente con tanto clickbait. Pero algunas publicaciones digitales con un enfoque de interés periodístico, como Axios, que produce boletines informativos patrocinados, están prosperando. Axios incluso planea ingresar a los mercados locales, donde los periódicos tienen problemas especiales.

La pregunta de quién paga por el periodismo de interés público sigue sin respuesta. Pero pocos piensan que deberían ser Google y Facebook. Eso “socavaría los principios de una prensa independiente”, dice Alice Pickthall de Enders Analysis, una empresa de investigación. Frenar el poder de la gran tecnología es un asunto de los cazadores de confianza del mundo, que no debe confundirse con rescatar a los barones de la prensa. La supervivencia de los periódicos debería depender de los negocios, no de la regulación. Al igual que los comerciantes de chismes de St. Paul, necesitan producir un producto por el que los lectores estén felices de pagar un precio justo.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Malas noticias”.

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