Ecuador está en cuidados intensivos y una camisa de fuerza

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UNAT EL INICIO de la pandemia del covid-19 en América Latina en marzo y abril, Ecuador ofreció al mundo imágenes dantescas de cadáveres arrojados a las calles de Guayaquil, un puerto tropical que es la ciudad más grande del país. El brote se ha calmado, pero no ha terminado. Después de que el gobierno relajó su cierre el mes pasado, los casos mejoraron, especialmente en Quito, la capital. Eso también está sucediendo en otras partes de la región. Pero Ecuador enfrenta dificultades adicionales.

Una es que el gobierno centrista de Lenín Moreno, presidente desde 2017, era económica y políticamente débil incluso antes de que llegara el virus. Otro es que desde el 2000 Ecuador no ha tenido su propia moneda, utilizando en su lugar el dólar estadounidense. Ese cambio fue consecuencia de la hiperinflación y una crisis económica anterior. Ha aportado cierto grado de estabilidad. Pero significa que cuando golpea la recesión, Ecuador no puede imprimir dinero. Tampoco puede pedir prestado fácilmente porque el predecesor populista de Moreno, Rafael Correa, acumuló deuda durante su década en el poder, que el gobierno ha tenido dificultades para pagar. Entonces, mientras los gobiernos de otros lugares están aflojando los hilos del bolsillo, Ecuador tiene que recortar el gasto público justo cuando es más doloroso hacerlo.

Correa gobernó durante un auge de las materias primas. Usó los ingresos extraordinarios del petróleo para duplicar el tamaño del estado. Aunque parte del dinero se invirtió en infraestructura, se siguió ampliando mucho el empleo público y mucho simplemente se desperdició o se robó. A pesar del derroche de gastos, en proporción a la población, Ecuador puntúa apenas por encima del promedio latinoamericano en número de médicos y por debajo en camas de hospital.

Cuando terminó el auge de las materias primas, Ecuador se quedó con un gran déficit fiscal y una deuda pública creciente. Moreno, un aliado convertido en enemigo de Correa, ha tenido que pagar la cuenta. En marzo del año pasado, su gobierno firmó un acuerdo de tres años por $ 4,2 mil millones con el FMI con el objetivo de suavizar los efectos de la reducción del déficit y de impulsar las exportaciones no petroleras haciendo que la economía sea más competitiva. Este programa de reforma pronto se descarriló. En octubre, sin preparar el terreno político ni compensar a los más afectados, el gobierno intentó eliminar los subsidios indiscriminados al combustible (el FMI lo había instado a aumentar el impuesto al valor agregado en su lugar). Después de quince días de protestas y disturbios que dejaron diez muertos, Moreno se echó atrás.

Con el déficit volviendo a subir al menos al 6% del PIB, el gobierno está luchando por conseguir dinero en efectivo. Desde marzo ha ahorrado un 2,5% de PIB acordando con los bonistas aplazar el pago de intereses y otro 1% recortando la jornada laboral de los empleados públicos. La ira del público ante los escándalos sobre la contratación médica ha reforzado su resistencia a los aumentos de impuestos. los FMI aprobó un préstamo de emergencia adicional de $ 643 millones en mayo. El gobierno ha obtenido un préstamo de China y más alivio de los tenedores de bonos. Ha utilizado dinero del Banco Interamericano de Desarrollo para aumentar los pagos a los pobres y el número de quienes los reciben. Para tratar de impulsar la recuperación, ha introducido modestas reformas a la legislación laboral y al código concursal.

Las reformas impopulares son aún más difíciles porque las elecciones generales se celebrarán en febrero. Pero son vitales. Augusto de la Torre, ex presidente del Banco Central, señala que «la dolarización es la institución más popular en mi país, más popular que la iglesia o el ejército». Pero, agrega, «el país está aprendiendo por las malas que la dolarización significa que no podemos imprimir dinero».

No sustituye a la disciplina fiscal ni a una economía más competitiva. El problema es que “no hay coalición para aprobar las reformas necesarias”, dice Andrés Mejía, politólogo ecuatoriano del King’s College de Londres. En cambio, existen lo que él llama «coaliciones fantasma» que operan en las sombras, con partidos que se niegan a apoyar la austeridad públicamente pero que la facilitan en silencio. «Hacen lo suficiente para que el país supere las emergencias, pero no lo suficiente para el desarrollo a largo plazo».

Es posible que el embrollo se esté quedando sin camino. Con un índice de aprobación del 19%, Moreno ha dicho que no volverá a pararse. Quizás presintiendo las dificultades que se avecinan, Jaime Nebot, un poderoso ex alcalde de Guayaquil, se descartó como candidato el 25 de junio. Tras haber recibido una sentencia de cárcel en rebeldía por corrupción, Correa, que vive en Bélgica, está buscando un candidato sustituto. Dado que es probable que los votantes estén enojados, a menos que surja un candidato reformista creíble, el escenario puede estar listo para un regreso del populismo, pero esta vez una versión sin un centavo.

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Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título «La angustia de Ecuador».

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