El acuerdo Warner-Discovery y el futuro del streaming


Uno de los mayores éxitos de los últimos años en la red de televisión por cable de Discovery es “Todo en 90 días”, un reality show que sigue la suerte de las parejas en Estados Unidos con visas K-1. Una condición de la visa es que la pareja debe casarse dentro de los tres meses o, de lo contrario, abandonar el país. Muchos de los romances del programa son difíciles. Pero las parejas, y los espectadores cautivados, saben que, a menos que se casen a tiempo, les espera la deportación.

El 17 de mayo, Discovery anunció que formaría un matrimonio por necesidad propio, uniendo fuerzas con WarnerMedia, que se separará de su propietario, AT&T, un gigante de las telecomunicaciones. Combinadas, las dos firmas formarán la segunda compañía de medios más grande del mundo por ingresos, solo detrás de Disney. Su esperanza es que esta escala les permita sobrevivir a una batalla existencial por los espectadores que hace que “Godzilla vs. Kong” parezca un abrazo cauteloso. El anuncio ya ha provocado especulaciones sobre nuevas fusiones, ya que las empresas de medios en pánico buscan socios antes de que sea demasiado tarde. Es posible que algunos ya hayan perdido su momento.

A primera vista, Warner y Discovery forman una extraña pareja. El primero se especializa en series y películas de televisión de alta calidad, como “Juego de tronos” o la saga Godzilla-Kong, mientras que Discovery ofrece tarifas fácticas baratas. Sin embargo, su programación diferente, y la gran cantidad de ella, debería ayudarlos a atraer a una audiencia más amplia. Los $ 19 mil millones que las dos compañías gastaron en contenido el año pasado fueron más que Disney y Netflix (ver gráfico). La firma combinada tendrá la mayor proporción de televidentes estadounidenses, sus canales representaron el 29% del tiempo de visualización el año pasado, según MoffettNathanson, una firma de investigación, que espera que use su peso para negociar mejores tarifas de afiliados y tarifas publicitarias. Espera ahorrar $ 3 mil millones al año en costos.

Para AT&T, el acuerdo representa una admisión de que su costosa incursión en el entretenimiento ha fracasado. Compró Time Warner en 2016 por $ 85 mil millones, y luego cambió su nombre a WarnerMedia. El año anterior había comprado DirecTV, una empresa de televisión por satélite, por 67.000 millones de dólares, incluida la deuda. La idea era integrar verticalmente los negocios de creación y distribución de contenido. Sin embargo, en febrero separó DirecTV en un acuerdo que valoró a la empresa en solo 16.000 millones de dólares. Al separarse de WarnerMedia, recibirá el equivalente a 43.000 millones de dólares por adelantado, en una combinación de efectivo, valores y deuda transferida. Además de esto, los accionistas de AT&T poseerán el 71% de la nueva empresa, y los accionistas de Discovery obtendrán el resto.

La nueva compañía será dirigida por el jefe de Discovery, David Zaslav, sin dejar lugar para Jason Kilar, quien fue contratado hace un año para dirigir WarnerMedia. Kilar, que tiene experiencia en tecnología, hizo todo lo posible para impulsar HBO Max, el servicio de transmisión de Warner. En enero, anunció que todos los lanzamientos de este año del estudio Warner Bros estarán disponibles para su transmisión al mismo tiempo que se lanzaron en los cines. Los tradicionalistas de Hollywood se escandalizaron; muchos ahora sienten cierta satisfacción. “AT&T apuñala por la espalda a su propio hacha”, decía un titular en Variety, una revista de la industria.

La boda de la escopeta puede ser incómoda, pero es necesaria. La competencia en el streaming, ya brutal, está a punto de volverse más. Los bloqueos de 2020 proporcionaron una audiencia cautiva: el tiempo total de consumo de medios aumentó en un 12% entre el segundo y el cuarto trimestre del año pasado, según una encuesta de nueve países realizada por MIDiA Research, una firma de analistas. El hogar estadounidense promedio se suscribió a cuatro servicios de transmisión. A medida que el mundo se abre, la gente pasará menos tiempo frente a la caja. El gasto de los consumidores en medios de video se redujo un 2% interanual en el primer trimestre, según GroupM, un gigante en el negocio de colocar anuncios en nombre de los clientes. En las últimas semanas, Netflix y Disney, los streamers líderes, han perdido las previsiones de crecimiento de suscriptores.

Para competir en este entorno, dice Michael Nathanson de MoffettNathanson, un servicio de transmisión necesita cuatro cosas: escalar en casa, contenido de alta calidad, un balance general flexible para pagarlo y, para ayudar a distribuir los costos, la capacidad de expandirse internacionalmente. . HBO Max cumplió con las dos primeras casillas, con un catálogo atractivo y una sólida presencia en Estados Unidos. Pero el enfermizo balance de AT&T ha hecho que sea difícil mantenerse al día con Netflix en el gasto en programas. Y habiendo elegido licenciar su contenido a distribuidores en otros países, como Sky en Gran Bretaña, en lugar de establecerse allí, su presencia internacional es insignificante.

El acuerdo de Discovery ayuda a abordar ambos problemas. Warner ya no estará en deuda con el balance general de AT&T, aunque la nueva empresa comenzará su vida con grandes deudas propias. Y Discovery + ya está en funcionamiento en Europa e India. Esto le otorga a la compañía combinada un lugar en el nivel superior de transmisores, junto con Netflix, Disney y Amazon, dice Nathanson. Amazon está buscando apuntalar su posición y, según los informes, está en conversaciones para comprar Metro-Goldwyn-Mayer, el estudio detrás de las películas de James Bond, por $ 9 mil millones.

¿Dónde deja eso el resto? Algunos luchan por formar sus propias fusiones. El mismo día en que se anunció el acuerdo Warner-Discovery, dos grandes emisoras francesas, TF1 y M6, anunciaron que unirían fuerzas, argumentando que juntas podrían competir mejor con los streamers internacionales. Brian Wieser de GroupM espera una mayor consolidación en Europa, destacando BritBox, propiedad de BBC e ITV de Gran Bretaña, y TVNow, propiedad de RTL, un grupo europeo, como servicios que requerirán inversiones mucho mayores si quieren ser competitivos.

De las firmas estadounidenses más grandes, NBCUniversal, que es propiedad de Comcast, un gigante del cable, y el año pasado lanzó su servicio de transmisión Peacock, y ViacomCBS, que recientemente dio a conocer su propio equivalente, Paramount +, se encuentran en una posición difícil. Sus intereses televisivos en competencia les dificultarían fusionarse. Podrían comprar otras propiedades de medios que aún no se han comprado, como AMC Networks, que posee varios canales de entretenimiento, o Lionsgate, el estudio detrás de películas como “Los juegos del hambre” y programas de televisión como “Mad Men”. Pero ninguno de estos activos por sí solo ayudaría a una empresa a saltar a la escala global. Aquellos que aún no han arreglado sus nupcias pueden enfrentar el equivalente corporativo de una deportación sin ceremonias.



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