El auge de la energía eólica desató una lucha por la madera de balsa en Ecuador


yoN FINALES DE 2019 Los madereros comenzaron a llegar a Ewegono, una aldea de nueve familias indígenas Waorani en el río Curaray en la Amazonía ecuatoriana. Buscaban balsa, una especie de árbol de rápido crecimiento cuya madera se utiliza en las palas de las turbinas eólicas. Hubo una escasez global. Al principio, los aldeanos “tomaron motosierras, hachas y machetes para cortarlo”, dice Saúl Nihua, líder de Ewegono. La paga podría ser de 150 dólares al día, una fortuna en una región donde la mayoría de la gente no tiene trabajo.

Pronto, la cosecha se convirtió en un evento gratuito. Algunos madereros obtuvieron permisos con la ayuda de los waorani, pero otros los falsificaron e invadieron la reserva indígena. Muchos tomaron camiones cargados de madera sin pagar a sus trabajadores. Personas de lugares menos remotos cortaron toda la balsa que pudieron encontrar y la amontonaron a lo largo de la carretera hacia Arajuno, la ciudad más cercana, dice Nihua. Los compradores de camiones pagaban tan solo 1,50 dólares por árbol. La tala incontrolada degradó el bosque. “Han matado tremendamente la vegetación … sin respetar los límites legales”, dice Nihua, que en parte se culpa a sí mismo. Animó a sus compañeros Waorani a ganar dinero con la codiciada madera. La afluencia de efectivo y licor alimentó la violencia familiar.

El origen de la crisis se encuentra en los océanos, en la creciente demanda de energía eólica de las economías más grandes del mundo. Gracias a los ambiciosos objetivos de reducir el uso de combustibles fósiles y la tecnología que está reduciendo los precios de las turbinas, la capacidad mundial de energía eólica ha aumentado un 9% anual durante la última década. En 2020, la nueva capacidad instalada aumentó un 24% hasta un récord de 78GW. Los parques eólicos en China y Estados Unidos, que representaron el 60% de esa demanda, se apresuraron a instalarlos antes de que expiraran los créditos fiscales y los subsidios. “Fue como el final de una fiebre del oro”, dice un representante con sede en China de un fabricante de turbinas occidental.

A diferencia del oro, las turbinas eólicas benefician al mundo entero, no solo a sus propietarios. Son una tecnología indispensable para eliminar gradualmente los combustibles fósiles. Pero “el repentino aumento de la demanda ejerció una enorme presión sobre toda la cadena de suministro de la industria eólica”, dice Shashi Barla de Wood Mackenzie, una consultora. La fiebre del viento causó los mayores problemas en Ecuador, que proporciona más del 75% de la balsa del mundo. La palabra en español significa “balsa”.

Una madera rígida y liviana que también se utiliza en modelos de aviones y aviones reales, la balsa se introduce en el núcleo de una pala, donde se intercala entre dos “pieles” de fibra de vidrio para agregar resistencia. Los molinos de viento construidos en la década de 1980 tenían aspas de 15 metros (49 pies) y podían generar 0.05MW de electricidad. Ahora, una turbina eólica marina con palas de más de 100 metros de largo genera hasta 14MW. Las hojas más grandes requieren más balsa. Los ingenieros del Laboratorio Nacional de Energía Renovable de los Estados Unidos han calculado que una hoja de 100 metros requiere 150 metros cúbicos (5.300 pies cúbicos) de madera de balsa, o varias toneladas.

Los árboles de balsa alcanzan una densidad óptima en solo cinco a siete años, lo que ha ayudado a los proveedores a hacer frente a la creciente demanda. Los principales fabricantes de turbinas, como Vestas en Dinamarca y Siemens Gamesa, en España, obtienen la mayor parte de su madera (junto con la espuma, un sustituto menos popular) de tres proveedores de materiales básicos. 3UN Composites, una empresa suiza, tiene más de 10,000 hectáreas (25,000 acres) de plantaciones de balsa en las tierras bajas costeras de Ecuador. Gurit (también suizo) y Diab (sueco) dependen de proveedores independientes y agricultores que cultivan balsa junto con otros cultivos, a quienes les dan semillas y capacitación.

Es más difícil predecir la demanda de balsa que, por ejemplo, de árboles de Navidad. Como resultado, dice Ray Lewis de Diab, “siempre ha habido una pequeña crisis de balsa”. La creciente demanda a mediados de la década de 2000 llevó a nuevas plantaciones. Pero en 2011, las instalaciones de turbinas se desaceleraron drásticamente debido en parte a regulaciones más estrictas y una economía más lenta en China. Los precios de la balsa se desplomaron. Los productores plantaron menos en Ecuador.

La crisis más reciente fue diferente. La demanda, que revivió en 2018, superó la oferta de balsa cultivada en plantaciones por mucho, no poco. El precio se duplicó desde mediados de 2019 hasta mediados de 2020. En 2019 Ecuador exportó madera de balsa por valor de $ 219 millones, un 30% más que el récord anterior en 2015 (ver gráfico). En los primeros 11 meses de 2020, exportó balsa por valor de 784 millones de dólares. Diab vendió balsa a 1.800 dólares el metro cúbico en 2020, tres veces más de lo que tenía en 2018.

Viento del este

La principal fuente de nueva demanda fue China, que ha construido más turbinas que cualquier otro país. En 2006 tenía solo 2,6GW de capacidad instalada, frente a 21GW en Alemania y 12GW en los Estados Unidos. Para 2019, cuando Alemania tenía 61GW y Estados Unidos tenía 105GW, China había superado a ambos, a 236GW. A fines del año pasado, el presidente de China, Xi Jinping, anunció planes para llegar a 1.200GW de capacidad eólica y solar para 2030.

Los fabricantes de turbinas chinos como Goldwind y Envision, fundados en 1998 y 2007 respectivamente, ahora tienen casi el 30% de la participación del mercado mundial. Han construido turbinas en decenas de países. Al principio utilizaron el mismo puñado de fabricantes de palas y proveedores de materiales de núcleo occidentales que sus competidores, pero en poco tiempo las empresas chinas se habían introducido en todos los niveles de la cadena de suministro. Sino Composite compró una participación en Cobalsa, una empresa de balsa ecuatoriana de larga trayectoria.

El aumento del precio de la balsa también atrajo a los intermediarios “como abejas a un honeypot”, dice Lewis. Un veterano de 40 años en la industria eólica, recibió correos electrónicos de compañías de las que nunca había oído hablar que le ofrecían venderle camiones llenos de balsa. Los ignoró. Las empresas chinas, sin embargo, fueron compradores agresivos. Algunos montaron aserraderos en las carreteras. Más del 75% de las exportaciones de balsa de Ecuador en los primeros 11 meses de 2020 terminaron en China. A pesar de tener uno de sus mejores años, Plantabal, 3UNLa filial ecuatoriana de la empresa vio caer su participación en las exportaciones de balsa de un 20-25% a un 8%, mientras que la de Diab cayó de un 15% a un 5-6%.

El boom de la balsa, y la caída que ha seguido ahora, recuerdan la prisa por explotar el caucho en el Amazonas a principios del siglo XX. Los recolectores de caucho empleados en condiciones de esclavitud abastecieron a la Europa industrializada y los Estados Unidos hasta que la producción se trasladó a Asia, dejándolos aún más miserables. Los ecuatorianos indígenas tienen más protecciones, pero aún son vulnerables a la explotación. Como mineros y perforadores de petróleo antes que ellos, balseros “Se aprovechó” de la pobreza y la ingenuidad indígenas, dice Nihua. Los Waorani han estado en contacto con la sociedad solo desde la década de 1950.

A menudo, el pago de los madereros era en parte en forma de licor o marihuana; que fomentaba el uso indebido de drogas y la violencia, que ya eran grandes problemas. Gilberto Nenquimo, presidente de la Nación Waorani de Ecuador (NAWE), dice que su cuñado fue asesinado con una motosierra en una disputa por balsa.

El overlogging fue otro resultado. Los árboles de balsa reciben menos protección regulatoria que los árboles más viejos y raros. Las “especies pioneras” de rápido crecimiento se pueden talar en casi cualquier lugar, incluso en la selva tropical, utilizando “permisos de recolección” simplificados. La balsa extraída ilegalmente, sin permisos legítimos o de áreas protegidas como el Parque Nacional Yasuní, que es el hogar de tribus aisladas, se puede “lavar” mezclándola con otra madera, dice un agente de aduanas. En el apogeo del frenesí, los madereros extrajeron árboles demasiado jóvenes para ser adecuados para la fabricación de cuchillas o enviaron balsa a China sin secarla, lo que significaba que se pudría en el camino. El Ministerio de Medio Ambiente se jacta de haber verificado 1,4 millones de metros cúbicos de balsa en 2020, el doble que en 2019, y confiscado cuatro veces más. Pero la cantidad total incautada fue inferior a 4.000 metros cúbicos.

La balsa no es una reserva importante de carbono como los árboles más grandes del Amazonas, pero la tala no regulada fomenta el tráfico, la caza y la extracción de especies además de la balsa. Los frentes de ríos desnudos aumentan el riesgo de inundaciones. Global Forest Watch, una plataforma en línea que utiliza datos satelitales para rastrear la deforestación, registró un número “inusualmente alto” de “alertas de pérdida de cobertura de árboles” en Ecuador en la segunda mitad de 2020, concentradas en la región amazónica. La tierra es vida, un ONG, dice que la extracción de balsa es en parte culpable.

Después de varias asambleas, los waorani decidieron en octubre echar a los madereros. Los wampís, otro grupo indígena que vive en un territorio de 1,3 millones de hectáreas en la frontera entre Ecuador y Perú, tomó la misma decisión. Cuando sus invitados se negaron a irse, la tribu se apoderó de siete barcos cargados de madera. Los madereros tomaron represalias tomando como rehenes a 19 wampis en un cruce de río el 2 de diciembre. Fueron liberados más tarde ese día, después de que las autoridades peruanas persuadieron a la tribu para que entregara la madera.

Para llegar a Ewegono desde Puyo, se baja en zigzag por una carretera estrecha hacia Arajuno, pasando dos grandes aserraderos. (Uno, llamado Hessental, fue construido en 2018 por un empresario chino, según muestran los registros corporativos). Luego, desde un pequeño puerto en el río Curaray donde todo lo que queda de un campamento maderero son montículos de aserrín y basura, se aborda un peke-peke, una canoa de madera con motor de arrastre. Los madereros dejaron Ewegono justo antes El economista Llegó en diciembre, pero aún se veían signos del boom de la balsa: un nuevo salón social, una antena parabólica y aserrín perfilando un campo de fútbol.

El busto claramente había comenzado. Cerca del río se amontonaban pilas de balsa. El precio de la balsa se había reducido a la mitad porque las empresas chinas de turbinas detuvieron su trabajo hasta después del año nuevo chino en febrero. Los aldeanos estaban recolectando donaciones para un hombre que se había quemado en una disputa doméstica ebrio. En una isla fluvial cubierta de matorrales despojada de la mayoría de los árboles, los lugareños cultivaban maíz. “Hace tres años, esto estaba lleno de balsa”, dijo Johnny Tocari, de NAWE. Algunos tallos de balsa escuálidos, identificables por sus hojas en forma de corazón, habían comenzado a reclamar los bancos.

Cuchillas frescas

Existe la posibilidad de que el boom de la balsa del año pasado sea el último. La escasez aceleró un cambio a los núcleos de las cuchillas hechos en parte o completamente de MASCOTA, una espuma sintética que es más barata pero que durante mucho tiempo se consideró inferior. Después de que Vestas, el mayor fabricante de turbinas del mundo, presentó el primerMASCOTA diseños de cuchillas, otros comenzaron a adoptarlos. En 2020, “todos los CEOTuvimos que hacer una segunda lista de materiales ”que excluía la balsa, dice Lewis. “Ahora su éxito depende de su capacidad para cambiar”.

Wood Mackenzie prevé que la proporción de MASCOTA aumentará del 20% en 2018 a más del 55% en 2023, y la demanda de balsa se mantendrá estable. Los fabricantes de palas chinos continuarán usándolo a corto plazo, ya que aún tienen que fabricar MASCOTA precio competitivo, dice el representante con sede en China. El futuro a largo plazo de Balsa como un componente de pala depende en parte de si los problemas que ha experimentado Ecuador en los últimos años pueden resolverse.

Los funcionarios ecuatorianos y la gente indígena así lo esperan. En noviembre, luego de los informes noticiosos sobre el daño social y ambiental del boom de la balsa, el Ministerio de Medio Ambiente excluyó a la balsa de la lista de especies de rápido crecimiento que pueden ser taladas con permisos simplificados. Está redactando reglas más estrictas sobre cómo se puede cosechar de los bosques.

Los Waorani planean iniciar una cooperativa para cosechar balsa de manera sostenible y venderla a precios justos a una planta de madera en Guayaquil. Están surgiendo iniciativas similares en toda la región, algunas financiadas por ONGs como Nature Conservancy, otros de exportadores de balsa como Plantabal. Esperan que los consumidores de energía verde se preocupen lo suficiente como para insistir en altos estándares sociales y ambientales. “¿Una persona en Estocolmo que carga un coche eléctrico con energía generada a partir de madera comprada ilegalmente en el Amazonas se sentiría bien con eso?” se pregunta Ramón del Pino, Plantabal’s CEO. La respuesta es probablemente no. La pregunta es si los conductores de Pekín sentirán lo mismo.

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Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título “Una ganancia inesperada preocupante”.

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