El debut en bolsa de Airbnb será un éxito

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TALK ACERCA DE terrible momento. Cuando ocurrió la pandemia en marzo, Brian Chesky acababa de dar los toques finales al papeleo para la tan esperada cotización pública de Airbnb. En lugar de viajar a Nueva York para tocar la campana de apertura en la bolsa de valores Nasdaq, se encontró pasando días (y noches) en Zoom en su oficina central en San Francisco, luchando por mantener vivo su mercado de alquiler de vacaciones en línea. “Era como si estuvieras yendo a 160 kilómetros por hora y de repente tuvieras que frenar”, recuerda el jefe de Airbnb.

Esta vez, Chesky podría tener más suerte. El 16 de noviembre, Airbnb dio a conocer su prospecto, encaminándolo a una oferta pública inicial (OPI) el próximo mes, justo cuando las primeras dosis de la vacuna covid-19 estén disponibles. los OPI podría valorar Airbnb en más de $ 30 mil millones. Las perspectivas a largo plazo de la empresa son más difíciles de adivinar.

La vacuna no es lo único que hace que este sea un momento oportuno para que Airbnb se haga público. La ventana de la tecnología OPIs no ha estado tan abierto desde la burbuja de las puntocom hace 20 años. Más de 50 nuevas empresas tecnológicas han surgido este año, recaudando un total de 26.000 millones de dólares, según Dealogic, un proveedor de datos. Muchos de los empleados de Airbnb quieren canjear las acciones que les han otorgado antes de que expire su derecho a hacerlo. Y la empresa necesita dinero, además de los 2.000 millones de dólares que recaudó a principios de este año para recuperarse, de ahí su decisión de descartar planes anteriores de cotizar acciones directamente sin acumular capital fresco.

Chesky también tiene una buena historia de recuperación que contar. En el doloroso segundo trimestre, el número de noches reservadas en Airbnb cayó a 28 millones, desde los 84 millones del año anterior. Las reservas brutas se derrumbaron en dos tercios, a 3.200 millones de dólares. En los siguientes tres meses, sin embargo, las cifras se recuperaron, a 62 millones y $ 8 mil millones, principalmente gracias a lo que Chesky llama «redistribución de viajes». Los huéspedes evitaron las ciudades extranjeras afectadas por el virus, anteriormente bastión de Airbnb, por destinos nacionales y rurales. Las estancias a menos de 500 millas (800 km) de casa aumentaron en más del 50% este verano.

Chesky también ha simplificado Airbnb. Antes de la pandemia, la empresa había invertido dinero en nuevos negocios, incluidos vuelos y un estudio de televisión, para aumentar los ingresos antes de la cotización. Desde entonces, su lema ha sido “volver a las raíces”. Ha despedido a unos 1.800 empleados, una cuarta parte de la fuerza laboral, ha cerrado la mayoría de las nuevas actividades y ha reducido radicalmente la publicidad en línea (más del 90% de los huéspedes ahora reservan directamente en el sitio de Airbnb). Como resultado, aunque la empresa perdió $ 916 millones en los primeros seis meses del año, obtuvo una ganancia neta de $ 219 millones en el tercer trimestre.

¿Airbnb puede seguir así? Incluso antes de que la pandemia comenzara a desacelerarse. Una vez que las cosas vuelvan a la normalidad, el espacio para una mayor expansión puede ser limitado, al menos en el mercado principal de la empresa. Bernstein, una firma de investigación, espera que el crecimiento anual en los alquileres privados se desacelere a 7-8%, desde alrededor del 20% en los últimos años. Y los márgenes operativos de Airbnb están por detrás de los de sus rivales más cercanos, Booking.com y Expedia (que opera VRBO, un sitio que enumera principalmente casas de vacaciones).

El futuro de Airbnb también depende de su capacidad para vigilar su servicio y cumplir con una lista creciente de requisitos legales en muchas jurisdicciones donde opera. Al igual que con otras grandes empresas en línea, los inquilinos han encontrado formas de abusar de la plataforma, por ejemplo, utilizando propiedades de alquiler para fiestas; en julio, la policía de Nueva Jersey disolvió un alboroto con 700 personas. En cuanto a las regulaciones, la firma dice en su prospecto que para octubre de 2019, el 70% de sus 200 ciudades principales por ingresos habían impuesto restricciones, como límites sobre cuántos días al año se pueden alquilar propiedades residenciales.

Sin embargo, la tarea más importante de Chesky será averiguar qué debería ser Airbnb, que ahora está entrando en su adolescencia, cuando sea mayor. Ha dicho que le gustaría verla evolucionar como Apple o Disney, firmas que se han adaptado con el tiempo y han sobrevivido a sus fundadores. La pandemia ha supuesto un revés para sus nuevas líneas de negocio. «O seguimos haciendo cosas nuevas a medida que cambia el mundo», dice, «o dejamos de hacer cosas nuevas y no existiremos en el futuro». Incluso si, ocasionalmente, hacer cosas nuevas significa apegarse a las viejas.

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Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Días festivos».

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