El escudo de radar del Ártico de América del Norte debe actualizarse


TEL VAST Las esferas descansan sobre una colina desolada en Cabo Kiglapait en Labrador, una encima de una torre y otras dos en el suelo como un muñeco de nieve derribado abandonado por gigantes. Cada uno es un radomo que encierra antenas de radar que arrojan ondas invisibles a través del mar de Labrador. Son los centinelas electromecánicos del Ártico. Encadenada a lo largo de la franja norte del territorio canadiense desde Labrador hasta Yukon, luego en Alaska, la estación de Kiglapait y sus muchos hermanos forman una línea de piquete conocida como el Sistema de Advertencia del Norte, o NWS (ver mapa).

Desde los primeros días de la guerra fría, Canadá ha sido la primera línea de defensa de América del Norte frente a los bombarderos rusos y, más tarde, a los misiles balísticos intercontinentales (Misiles balísticos intercontinentaless), cuyo camino más rápido hacia América del Norte pasa por los polos. Para detectar tales amenazas, Estados Unidos y Canadá construyeron conjuntamente una línea de estaciones de radar en la década de 1950 que se extendía por 5,000 km (3,100 millas), conocida como Alerta Temprana a Distancia (ROCÍO) y estableció un Comando de Defensa Aeroespacial de América del Norte (Norad) en Colorado. El ROCÍO La línea fue reemplazada por nuevos radares a fines de la década de 1980, creando el NWS. Ahora los dos países están contemplando su renovación. Eso está lejos de ser simple.

Un problema es que los objetivos de los radares están cambiando. El cambio de ROCÍO línea a NWS reflejó un cambio de ICBMS, que dan vueltas hacia el espacio y, por lo tanto, pueden ser detectados fácilmente, a misiles de crucero, que vuelan más lento pero más bajo. Ahora los misiles de crucero lanzados desde el aire rusos vuelan más rápido y más lejos, lo que significa que los bombarderos que los llevan deben ser detectados a mayor distancia.

En marzo, el comandante de Norad advirtió que los misiles probablemente podrían atacar a Estados Unidos desde “sitios de lanzamiento en suelo ruso”. El colapso del tratado de Fuerzas Nucleares de Alcance Intermedio en 2019 significa que Rusia también podría desplegar misiles de crucero terrestres en el Ártico. Nuevos planeadores hipersónicos, con la velocidad de los misiles balísticos y la maniobrabilidad de los misiles de crucero, podrían volar alrededor del NWS.

Actualizar el piquete para hacer frente a tales amenazas plantea un desafío. El Ártico canadiense es un lugar terrible. Las estaciones de radar están deshabitadas y los contratistas visitan ocasionalmente para realizar tareas de mantenimiento. Cuando las entradas se congelan, los equipos se abren paso con mazos, dice el coronel Walter Norquay, director de la Oficina del Sistema de Alerta del Norte en Ottawa. Los osos polares curiosos no son infrecuentes.

Otro desafío es que las estaciones de radar están construidas en tierras pobladas por los inuit y otros pueblos indígenas. El gobierno federal ha cedido poderes a la región ártica y es signatario de un Naciones Unidas declaración que le obliga a consultar a los grupos indígenas antes de utilizar sus tierras con fines militares. “No queremos cometer los errores que cometimos en el pasado”, dice Andrea Charron de la Universidad de Manitoba. Uno dejaba cinco toneladas de tarjeta de circuito impresos, productos químicos tóxicos, en la isla Resolution.

Hoy en día, los inuit están estrechamente involucrados. Los Rangers canadienses, una unidad del ejército cuyos reclutas son en gran parte indígenas, inspeccionan muchos de los sitios más desolados. “Somos los oídos y los ojos de los militares”, dice Harry Flaherty de Qikiqtaaluk Corporation, la agencia de desarrollo con fines de lucro de los 15.500 habitantes de Qikitani.

Estados Unidos y Canadá se reparten los costos del NWS en una proporción de 60 a 40, pero tendría que negociar cómo pagar cualquier sucesor. El último presupuesto de Canadá asignó 163 millones de dólares canadienses (131 millones de dólares) durante cinco años para la modernización de Norad, aunque algunos expertos estiman que la factura total podría llegar a alcanzar los 11.000 millones de dólares. Los sucesivos gobiernos estadounidenses se han molestado por el bajo gasto de Canadá en defensa, que en el 1,39% de PIB está muy por debajo OTANobjetivo del 2%.

En términos más generales, los dos países no siempre están de acuerdo en los asuntos árticos. Una disputa es sobre el estado del paso del Noroeste, que Canadá sostiene que son “aguas internas históricas”. Estados Unidos insiste en que el pasaje es un “estrecho internacional”. Diferencias como estas se manejan de manera amistosa. Pero los funcionarios estadounidenses ven el Ártico como una zona de competencia con Rusia y, cada vez más, con China. Canadá prefiere un enfoque más suave. Aunque feliz de rastrear las amenazas nucleares, se ha mostrado cauteloso a la hora de unirse a los planes estadounidenses para detenerlas con interceptores en Alaska y California, por temor a que esto altere la estabilidad nuclear.

Parte de la modernización del NWS está haciendo un mejor uso de lo que hay ahora. Sus radares recopilan “una gran cantidad de datos que anteriormente simplemente no se habían utilizado”, dice Whitney Lackenbauer de la Universidad de Trent. En Colorado, Norad está utilizando un sistema llamado Pathfinder, que utiliza el aprendizaje automático para analizar datos no solo de sensores militares, como el NWS, sino también comerciales para detectar amenazas en medio del flujo del tráfico aéreo civil y el desorden del clima.

La pregunta más importante es si una red de radares terrestres sigue siendo la mejor forma de proteger al continente. En “Norad: más allá de la modernización”, un informe publicado en 2019, el Dr. Charron y Jim Fergusson, un colega, argumentan que incluso los radares de mayor alcance desplegados más al norte lucharían contra los nuevos misiles rusos. La construcción de nuevos radares para derretir el permafrost y limpiar los sitios antiguos también sería costosa.

Canadá, por lo tanto, espera ganarse la vida del NWS durante el mayor tiempo posible. Una forma de hacerlo es aumentar los radares terrestres con radares a bordo de barcos, aviones, dirigibles y satélites. En 2019, Canadá lanzó un trío de satélites de radar en órbita polar que pueden proporcionar una excelente cobertura del Ártico. Es posible que deban seguir más. El cable trampa de América del Norte puede migrar constantemente al espacio y a la nube virtual.

Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título “Ojos en el hielo”.



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