El impacto indirecto de la pandemia en el Caribe

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WCUANDO UN ALTAMENTE Las enfermedades infecciosas son la mayor amenaza para el bienestar global, las islas con poblaciones pequeñas tienen una ventaja. Pueden aislarse. Las islas de habla inglesa del Caribe lo han hecho en general. La mayoría, al menos hasta hace poco, ha mantenido bajas las tasas de infección (consulte el cuadro). Algunas islas pequeñas, como Anguila y Montserrat, no tienen infecciones confirmadas.

Pero eso no ha protegido al Caribe de las consecuencias económicas de la pandemia. Gran parte de la región depende del turismo, que se ha visto muy afectado. En Jamaica, que con 3 millones de habitantes es la más poblada de las islas anglófonas, el turismo representa el 10% del PIB. Su contribución indirecta es mucho mayor. Las remesas, otra gran fuente de ingresos, especialmente para Jamaica, se han desplomado debido a que los trabajadores de los países ricos han perdido sus trabajos. La caída de los precios de la energía compensará parte de estas pérdidas en la mayoría de los países del Caribe, que son importadores de petróleo. Trinidad y Tobago, sin embargo, depende de las exportaciones de gas.

Es probable que las economías de las islas se contraigan una décima o más este año. El Banco Central de Barbados, un reportero de datos especialmente rápido, dice que la economía del país se contrajo un 27% en el segundo trimestre en comparación con el mismo período del año pasado. Más de una quinta parte de los trabajadores solicitó la prestación por desempleo.

Los gobiernos ahora enfrentan una elección agonizante. ¿Deberían mantener sus países relativamente cerrados para contener la pandemia, o abrirlos nuevamente para reactivar sus economías, a riesgo de propagar el virus? También deben estar atentos al clima. Los meteorólogos predijeron que la temporada de tormentas, que va de junio a noviembre, sería inusualmente activa. Un gran huracán empeoraría mucho las cosas para cualquier isla que azote.

La agitación económica de la región aparentemente ha tranquilizado su política. A diferencia de Nueva Zelanda, que pospuso las elecciones previstas para el 19 de septiembre debido a un brote de covid-19, la mayoría de los países caribeños se han ceñido a sus calendarios electorales o incluso han decidido votar anticipadamente. Las apariciones en Facebook y las caravanas han suplantado en su mayoría a los mítines y paseos repletos de estrellas que aportan color y clamor a las campañas políticas del Caribe.

Los titulares lo han hecho bien. Timothy Harris, primer ministro de St. Kitts y Nevis, aumentó su mayoría en junio. Los trinitenses reeligieron a Keith Rowley el 10 de agosto. Un día después, el primer ministro de Jamaica, Andrew Holness, con la esperanza de extender la racha ganadora de los titulares, convocó elecciones anticipadas para el 3 de septiembre. Su Partido Laborista de Jamaica tiene una ventaja de dos dígitos sobre el opositor Partido Nacional del Pueblo (PNP), según encuestas de opinión recientes.

Eso no se debe a que Jamaica se haya librado de lo peor de la crisis. Covid-19 golpeó en el pico de la temporada de turismo de invierno. Para protegerse, el país cerró los aeropuertos. Resorts vacíos.

El 15 de junio, el gobierno reabrió los aeropuertos, pero eso no ha tentado a los turistas a regresar. El Ministerio de Turismo informa 90.000 llegadas en los últimos dos meses, alrededor del 20% de lo normal. Muchos pueden ser jamaiquinos que viven en el extranjero. los NOS El Departamento de Estado continúa aconsejando a los estadounidenses que estén contemplando un viaje a Jamaica que «reconsideren».

Otras formas de ingresos extranjeros se han reducido. Las remesas en abril fueron una décima menos que un año antes. Algunos centros de llamadas se convirtieron en centros de infección y tuvieron que cerrar. Las plantaciones de banano son un recuerdo y el azúcar está en declive. Desde marzo, el dólar jamaiquino ha perdido una décima parte de su valor frente al estadounidense. Eso ha ayudado a impulsar la inflación. Un periodista de Kingston, la capital, informa que el costo de su almuerzo pasó de J $ 350 a principios de año a J $ 450 ($ 3).

Holness, que ganó por menos de un punto porcentual en las últimas elecciones celebradas a principios de 2016, parece haber persuadido a los jamaiquinos de que él es el hombre que sacará al país de su agujero. En 2019, Jamaica completó un curso de austeridad de seis años prescrito por el FMI (y comenzó bajo el PNP). Eso frenó el crecimiento económico, que fue solo del 0,1% el año pasado, pero ha dejado a Jamaica con un colchón de reservas de divisas. En mayo el FMI regresó con un préstamo de emergencia de $ 520 millones, aproximadamente el 3,5% de PIB.

Trinidad y Tobago, rica en combustibles fósiles, tiene grandes reservas de divisas. Pero la mayoría de los países del Caribe tienen menos para gastar. Barbados, que está muy endeudado, está apuntalando sus finanzas con Mia Mottley, primera ministra desde 2018, y está recibiendo ayuda del FMI. Las Bahamas no se ha recuperado del huracán Dorian, que azotó el año pasado. los FMI también lo está ayudando.

Los gobiernos rezan por un repunte del turismo cuando comience la temporada alta en diciembre. Pero sus esfuerzos por tentar a los viajeros que regresan pueden propagar enfermedades sin impulsar mucho el crecimiento. Después de que las Bahamas reabrieron sus aeropuertos a vuelos desde Florida en julio, la cantidad de casos de covid-19 aumentó. El Departamento de Estado cambió su consejo para las Bahamas por un severo «No viajar».

El gobierno de Jamaica está tratando de evitar el problema exigiendo a los turistas que se alojen en sus hoteles o resorts. Pero eso es difícil de hacer cumplir. El distanciamiento social tiende a romperse durante las campañas electorales. Las infecciones registradas aumentaron en Trinidad y Tobago después del día de las elecciones. El “día de la nominación” de Jamaica el 18 de agosto, la fecha límite para la inscripción de candidatos, provocó disgustos de ambos partidos.

No se espera que Peter Phillips, el oponente de Holness, dé mucha pelea. Ha sido tratado por cáncer y ha tenido que superar desafíos para el liderazgo de la PNP dos veces desde septiembre. Su índice de aprobación está por debajo del 20%. El primer ministro convocó su encuesta instantánea el mismo día en que Joe Biden eligió a Kamala Harris, cuyo padre nació en Jamaica, como su compañera de fórmula. Los jamaiquinos estaban encantados. Holness espera ser reelegido sin peligro antes de que los votantes recuerden cuánto tienen de qué preocuparse.

Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título «Islas ansiosas».

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