El jefe estadounidense de TikTok presiona el botón de expulsión


Kevin Mayer renuncia a la aplicación de video de propiedad china cuando la lucha por el control de su brazo estadounidense llega al final del juego


KEVIN MAYER parecía un buen partido para TikTok. Fue secuestrado de Disney, donde ayudó a administrar las compras del gigante de Hollywood de Pixar, Marvel Entertainment, Lucasfilm y 21st Century Fox, y construyó su bien recibido servicio de transmisión Disney +. Y, sin embargo, el 27 de agosto, después de solo tres meses en el puesto, dejó el cargo de director ejecutivo de la exitosa plataforma de videos cortos. Como les explicó a sus colegas, “el rol para el que me inscribí, incluida la ejecución de TikTok a nivel mundial, se verá muy diferente como resultado de la acción de la administración de EE. UU. Para impulsar la venta de la empresa estadounidense”.

Las acciones en cuestión son parte de la campaña del presidente Donald Trump para forzar la venta de las operaciones estadounidenses de TikTok a inversores estadounidenses. Durante meses, la administración ha expresado sus temores de que el gobierno de China use TikTok, que es propiedad de una compañía china llamada ByteDance, para recopilar datos sobre estadounidenses e influir en adolescentes impresionables, los principales usuarios de la aplicación, a través de contenido censurado a favor de Beijing. Las protestas de TikTok de que no censura nada y nunca entregaría los datos de los usuarios a las autoridades chinas cayeron en saco roto. El 6 de agosto, Trump emitió una orden ejecutiva que imponía un plazo de 45 días, luego extendido a 90 días, para que las empresas y personas estadounidenses detuvieran cualquier transacción con TikTok.

Es decir, a menos que la aplicación esté en manos estadounidenses. Los posibles compradores incluyen Oracle, una gran empresa de software, y Microsoft, una gigante. El 27 de agosto también se supo que Walmart, un coloso de los supermercados, se unirá a la oferta de Microsoft. También se dice que SoftBank, un conglomerado de tecnología japonés que ya posee una pequeña participación en ByteDance, está buscando alguna forma de participación.

Tanto Oracle como Microsoft enviaron ofertas a ByteDance esta semana. La venta a uno u otro de ellos podría anunciarse la próxima semana. Se espera que el precio oscile entre 20.000 y 30.000 millones de dólares, pero podría subir más. El fundador y jefe de ByteDance, Zhang Yiming, obviamente preferiría la figura más grande. Aun así, parece una ganga para lo que es ampliamente considerado como la propiedad de redes sociales más popular, con 100 millones de usuarios estadounidenses. En un esfuerzo por tratar de evitar una subasta provocada por la fecha límite de Trump, el 24 de agosto TikTok lanzó una demanda contra la administración, argumentando que sus órdenes ejecutivas violan el debido proceso.

Trump parece favorecer a Oracle, cuyo cofundador, Larry Ellison, es un raro partidario del presidente en Silicon Valley, de tendencia izquierdista. Aún así, la guerra de ofertas es de Microsoft para perder. Tiene mucho más efectivo y, gracias a una pequeña empresa de consumo, un caso algo menos incongruente para comprar una aplicación de redes sociales que Oracle, que vende exclusivamente software corporativo. Walmart agrega peso a la oferta de Microsoft y podría disminuir el riesgo de un acuerdo para su jefe, Satya Nadella.

La partida de Mayer ha parecido inevitable durante un tiempo. Pasó su carrera en Hollywood; Las personas cercanas a ByteDance consideran que carece de las habilidades tecnológicas para ejecutar TikTok una vez que se elimina de ByteDance. Su nombramiento parecía diseñado principalmente para mostrar que TikTok estaba dirigido por occidentales, no por chinos. Si es así, no lo logró del todo. Peter Navarro, asesor comercial de Trump, lo calificó de “títere” de los chinos solo por aceptar el trabajo. Además de llamar a Mark Zuckerberg, el jefe de Facebook, por agitar a Trump contra TikTok, Mayer ha evitado en gran medida meterse en la controversia.

Su reemplazo interino, Vanessa Pappas, una ex ejecutiva de YouTube que desde el año pasado ha dirigido las operaciones de TikTok en América del Norte, al menos ha tenido más tiempo para aprender sobre el complejo negocio de ByteDance con sede en Beijing. El Sr. Mayer probablemente tuvo que hacer esto por videoconferencia como resultado de las restricciones de viaje pandémicas, mientras se abría camino a través de un Rolodex de políticos en Washington, DC. No está claro cuánto tiempo mantendrá la Sra. Pappas en su nuevo cargo.

La integración de la aplicación será un gran dolor de cabeza para cualquier comprador que salga victorioso. El ganador deberá decidir cuánta autonomía le dará a TikTok una vez que se complete el trato. TikTok comparte algunos recursos técnicos de back-end, como el código del servidor, con Douyin, la versión china de ByteDance de la aplicación. El nuevo propietario necesitará un largo período de transición para sacar el software de Beijing o replicarlo desde cero en Estados Unidos. Mantener a algunos ingenieros que conocen el back-end ayudaría. No está claro si el Sr. Zhang venderá o compartirá la “salsa secreta” de TikTok, su página personalizada “para usted” que está impulsada por el propio algoritmo y datos de aprendizaje automático de ByteDance.

Lo más importante es que el arquitecto jefe de productos de TikTok, y el verdadero jefe, siempre ha sido el Sr. Zhang. La pregunta ahora es si algún futuro jefe de TikTok puede replicar su toque mágico. Sería de gran ayuda si TikTok pudiera mantener estrechos vínculos con ByteDance en un período de transición. Eso, sin embargo, podría fallarle a Trump. Joe Biden, el rival demócrata del presidente en las elecciones de noviembre, es menos agresivo con China. Pero tampoco es exactamente amiga de China. En julio, le dijo a su personal de campaña que borraran TikTok de sus teléfonos personales y del trabajo.

Mientras tanto, los rivales de TikTok están dando vueltas. Instagram Reels, un lookalike de TikTok propiedad de Facebook, se lanzó el 5 de agosto. YouTube planea lanzar otro, llamado Shorts, a finales de este año. Al igual que Mayer, los pretendientes de TikTok pueden encontrar la vida más difícil de lo que esperaban.

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