El momento decisivo de Argentina

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UHASTA RECIENTEMENTE Los asesores del presidente de Argentina, Alberto Fernández, citaron el viejo dicho de que la crisis trae oportunidades. Inaugurado en diciembre, enfrenta dos calamidades de las que nadie puede culparlo: una profunda recesión heredada de su predecesor, Mauricio Macri, y la pandemia del covid-19. Los argentinos le dan a Fernández una alta calificación por su respuesta. Al convertirse en presidente, subió los impuestos y congeló las pensiones y los salarios para estabilizar las finanzas públicas. Actuó temprano para frenar la propagación del covid-19, cerrando fronteras, negocios y la mayoría del transporte por decreto el 12 de marzo. Las personas que infringen las reglas enfrentan multas y penas de prisión.

El encierro está surtiendo efecto. El 23 de abril, Argentina tenía 3.288 casos confirmados de covid-19 y 159 muertes por este. Eso es mucho menos que en España, que tiene aproximadamente el mismo número de personas (aunque puede ser una subestimación). El índice de aprobación de Fernández se ha disparado. Una encuesta reciente de la Poliarquía lo sitúa en el 81%. “No pensé en él como un líder”, dice Gabriel Más, un trabajador agrícola. «Ahora si.»

Pero tanto Fernández como el país que dirige están entrando en una fase peligrosa. La presión para aliviar el cierre se está acumulando antes de que la pandemia haya alcanzado su punto máximo. Y el gobierno ha comenzado una táctica para apoyar la economía que puede terminar debilitándola aún más. El éxito sería la toma de su presidencia e iluminaría el futuro de su movimiento político peronista. El fracaso podría ser desastroso para ambos. «¿Será el creador de una nueva hegemonía política o el autor del caos social si genera estragos económicos?» preguntó Jorge Fontevecchia, magnate de los medios, en una columna de un periódico.

El 16 de abril, el ministro de Economía, Martín Guzmán, exigió a los acreedores aceptar nuevos valores para reemplazar bonos por valor de 65.000 millones de dólares, casi el 40% de la deuda en moneda extranjera. Esto no surge de la nada. El señor Macri había tratado de alargar los pagos de la deuda. Al nombrar a Guzmán, especialista en negociación de deuda, Fernández dejó en claro que le daría mayor prioridad a restaurar el crecimiento que a pagar a los acreedores.

La pandemia aumenta enormemente la urgencia. Con los ingresos aplastados por la recesión, el gobierno está en camino de tener un déficit primario, es decir, antes del pago de intereses, de al menos el 4% de PIB este año. El Banco Central está imprimiendo dinero para mantener al gobierno en funcionamiento, lo que corre el riesgo de aumentar la inflación, que ya es del 50%. Durante los próximos dos años, los pagos programados de la deuda en moneda extranjera de Argentina son casi tan grandes como sus reservas de divisas de menos de 44.000 millones de dólares. “Argentina no puede pagar [creditors] cualquier cosa ahora mismo ”, dice Guzmán. Sin embargo, hasta ahora, los tenedores de bonos no son comprensivos. La demanda de Argentina “no representa el producto de negociaciones de buena fe”, se quejó un grupo que posee alrededor del 16% de la deuda.

El ambiente en la Casa Rosada, el palacio presidencial, es sombrío. Argentina puede encaminarse a su noveno default. “Entre la pandemia y la deuda, ahora tal vez el impago, parece un peligro doble”, dice un asesor presidencial. Las consecuencias del incumplimiento serían espantosas. La producción, exprimida por el bloqueo, se reduciría mucho más que el 5,7% previsto por el FMI para este año. El peso se hundiría, empujando la inflación aún más. El desempleo y la pobreza se dispararían. A pesar de una historia de incumplimiento, «incluso nosotros no podemos reconocer lo que se avecina: el colapso económico y el malestar social, junto con una pandemia», advierte Sergio Berensztein, analista político.

El gobierno quiere obtener el máximo alivio posible de los tenedores de bonos sin provocar ese desastre. Guzmán busca un modesto «recorte» del 5,4% sobre el capital (lo que le ahorraría al gobierno 3.600 millones de dólares) y un dramático recorte del 62% en los pagos de intereses. Estos pagos comenzarían bajos, en solo 0.5%, y se retrasarían, a partir de 2023, cuando vencen las elecciones. Alcanzarían su punto máximo en 2029 a menos del 5%. Bajo este plan, el gobierno ahorraría $ 37,9 mil millones en su factura de intereses.

La ausencia incluso de un pago simbólico hasta mayo de 2023 fortalecerá la resistencia de los acreedores. Sin perspectivas de que ingrese dinero, podrían pasar los próximos tres años presionando y litigando por un mejor trato. Se quejan de que el gobierno ha tardado en revelar su estrategia para el servicio de la deuda que quedaría. Los planes que ha lanzado hasta ahora no tienen en cuenta los efectos del covid-19. “Si usted es un acreedor y le dicen que espere tres años, necesita escuchar el plan”, dice una fuente cercana tanto a los inversionistas como al gobierno.

Hay poco tiempo para resolver la pelea. El equipo de Fernández puso un límite de 20 días a las negociaciones. Pero la fecha límite real es el 22 de mayo, el final del período de gracia de 30 días para un pago de $ 500 millones atrasado. “Se reconoce que el incumplimiento es mucho más probable que no”, dice el asesor presidencial.

Los veteranos de las renegociaciones pasadas tienen la esperanza de un acuerdo. La oferta de Argentina conserva gran parte del valor nominal de la deuda. Puede haber margen de maniobra en el cronograma para el reembolso. El precio de los bonos existentes de Argentina subió después de que hizo su propuesta, una señal de que la oferta es más atractiva de lo que esperaban los inversores. Los negociadores del gobierno están «empujándolo al borde del precipicio, como deben, para recordarles a todos que el default es un desastre para todos», dice un exministro de Finanzas.

Fernández también está actuando de manera arriesgada en su batalla contra la pandemia. “La cuarentena, el distanciamiento social, se extenderá más allá de abril”, dijo Pedro Cahn, epidemiólogo del gobierno. Incluso entonces, «tenemos que esperar muchos más casos y muchas más muertes». Los trabajadores de los hospitales privados dicen que los bajos números del gobierno de casos y muertes de covid-19 reflejan la falta de pruebas. Temen una «pérdida dramática de vidas» cuando el virus alcance su punto máximo, probablemente a principios de junio, en los barrios pobres que rodean Buenos Aires y en otras ciudades.

Fernández está tratando de proteger a los argentinos pobres de las consecuencias del cierre, en parte gravando a los más ricos. El gobierno ha otorgado bonificaciones a los beneficiarios de la asistencia social, los trabajadores informales y las personas que trabajan en el cuidado de la salud, la policía y los supermercados. Ha impuesto nuevos congelamientos a los precios de los alimentos y los suministros médicos. El Congreso puede volver a reunirse para imponer un impuesto a los activos de los argentinos en todo el mundo. El impuesto “patriótico” “matará a la gallina que pone los huevos para una futura recuperación”, advierte Aldo Abram, economista.

La recesión preexistente hace que el compromiso entre salud pública y crecimiento económico sea aún más doloroso que para la mayoría de los países. Bajo la presión de los sindicatos y las empresas, Fernández ha permitido la reapertura de organizaciones en 11 sectores, incluidas las industrias de exportación y los refugios para víctimas de violencia doméstica. Pero es probable que descarte un rápido regreso a la normalidad como el que propugna el presidente de Brasil, Jair Bolsonaro, quien toma en serio el covid-19. Fernández sabe que la pandemia es más despiadada que los acreedores de Argentina.

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Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título «El peronista y la pandemia».

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