El “niño de los sueños” de China está ganando sigilosamente la carrera de la batería


IN AMÉRICA, SI quieres dominar una industria, canalizas tu Elon Musk interior y lo gritas. Pero CATL, la empresa china que fabrica baterías para algunos de los vehículos eléctricos Tesla de Musk (EVs), es diferente. Cuando su columnista lo contactó por primera vez en 2017, el rechazo fue rápido. “Queremos concentrarnos solo en nuestros productos y no aceptamos entrevistas en este momento”. En estos días, es solo un poco menos contundente. “Desafortunadamente, lamentamos que nos sea difícil organizar [interviews] en este momento.” La tentación es darle una dosis de su propia medicina e ignorarla.

Y, sin embargo, en 2017, la empresa, fundada solo seis años antes como Contemporary Amperex Technology Ltd, pasó de ser el tercer fabricante de baterías más grande del mundo a ser el más grande. Desde entonces, ha alcanzado un valor de mercado de 1,3 billones de yuanes (200.000 millones de dólares), más que el segundo, tercer y cuarto productores: Corea del Sur. LG Chem, Panasonic de Japón y China BYD-conjunto. En los últimos días, el aumento del precio de sus acciones ha hecho que su fundador de 53 años, Zeng Yuqun, sea más rico que Jack Ma, un magnate tecnológico chino mucho más conocido. Dado que el gobierno chino ha criticado a Ma por parte del gobierno chino, el hecho de que Zeng haya mantenido la cabeza baja ahora parece astuto.

El mundo escuchará mucho más sobre CATL en el futuro. Esto se debe a que una de las justificaciones de su alta valoración es que está a punto de ir más allá de China continental, la más grande del mundo. EV mercado donde representa aproximadamente la mitad de las ventas de baterías de iones de litio, a Europa, Indonesia y posiblemente incluso América. Su rentabilidad supera con creces la de sus pares globales. Su tecnología se ha vuelto al menos tan buena como la de ellos, lo que le da la influencia para superarlos y contribuir de manera significativa a una revolución mundial de energía limpia. Y, sin embargo, también es lo que Sam Jaffe de Cairn ERA, una consultora de baterías, llama al “hijo de los sueños” del complejo gubernamental-industrial de China. Eso lo convierte en un punto de inflamación potencial en el tórrido mundo de la geopolítica tecnológica.

CATLEl bajo perfil comienza con su procedencia. El Sr. Zeng lo creó en el remanso de Ningde, una ciudad subtropical más conocida por el té que por la tecnología, en la provincia de Fujian, donde creció en una aldea en la ladera. Pero durante mucho tiempo ha tenido grandes ambiciones. En 1999 fundó Amperex Technology Ltd (ATL), fabricante de baterías de iones de litio para dispositivos portátiles, que vendió a TDK, una firma japonesa, en 2005. Uno de sus grandes clientes fue Apple, fabricante del iPhone.

Viendo el potencial de EV baterías, que China deseaba convertir en una industria estratégica, Zeng dirigió una escisión de ATL en 2011, rompiendo los vínculos con su empresa matriz japonesa, posiblemente para complacer a las autoridades chinas, dice Mark Newman, un ejecutivo de baterías que anteriormente cubría la empresa como analista de inversiones. Cuando se incluyó en 2018, CATL tenía un pequeño porcentaje de propiedad estatal directa e indirecta. Más importante aún, el gobierno tenía la espalda. Durante años, China utilizó subsidios para favorecer las baterías de producción nacional para automóviles y autobuses eléctricos, lo que puso de rodillas a competidores surcoreanos como LG Chem y Samsung IDE. CATL, uno de los dos productores chinos de primer nivel, se benefició más. El otro, BYD, fabricaba coches y baterías. Por esa razón, muchos fabricantes de automóviles rivales en China, incluidos extranjeros como Tesla y BMW—Le dio un amplio margen y se volvió hacia el Sr. Zeng en su lugar.

Sin embargo, es injusto atribuir CATLEl éxito meramente al nacionalismo económico. Según James Frith de BloombergNEF, una consultoría, cuando CATL se enfrentó a la reducción de los subsidios en 2019, rápidamente superó a sus rivales surcoreanos para producir las últimas baterías con alto contenido de níquel, que duran más que las más baratas de litio, hierro y fosfato que habían sido el producto básico de China. Los fabricantes de automóviles chinos son más audaces que sus contrapartes occidentales (aparte de Tesla) en la adopción de una química innovadora, agrega, lo que da CATL más libertad para experimentar. También obtiene más por su inversión en China que sus rivales en otros lugares y tiene una fuerza laboral más barata, lo que hace que sus márgenes operativos, apenas por debajo del 15%, sean los mejores en el negocio. Las fuertes ganancias proporcionan más efectivo para invertir en expansión. Neil Beveridge de Bernstein, una firma de inversión, espera que su capacidad se cuadruplique aproximadamente a 500 gigavatios-hora (GWh) de celdas de batería al año para 2025. Esa es una cantidad similar a la prometida por todas las gigafábricas del mundo en la actualidad. Solo Musk establece objetivos más extravagantes.

Zeng y el arte de mantener la cuota de mercado

La mayoría de CATLLa expansión vendrá en China, donde tiene un creciente negocio de exportación. Pero a finales de este año también se espera que comience la producción en su primera fábrica en alta mar, con una capacidad de 14GWh en Erfurt, Alemania, desde donde abastecerá a fabricantes de automóviles como BMW, Volkswagen y Daimler. Su traslado al extranjero parece estar motivado por el deseo de conservar su liderazgo en el mercado EV las ventas fuera de China se aceleran. Sus rivales surcoreanos y japoneses tienen una mayor presencia global. Simon Moores, un consultor de baterías, cree que un paso posterior será en Estados Unidos.

Sin embargo, la energía, incluso las cosas limpias, es un negocio sucio, enturbiado por las rivalidades geopolíticas y el patriotismo económico. Ya hay temores en Occidente de que CATL ‘La rentabilidad de China le permitirá ofrecer productos a precios reducidos en el extranjero, reabriendo las heridas causadas cuando los paneles solares subsidiados de China arrasaron el mundo en la década de 2010. Además, las baterías avanzadas, como los semiconductores, se discuten cada vez más en términos de una carrera armamentista. Europa y América están ofreciendo grandes incentivos para las baterías de fabricación local y las cadenas de suministro adyacentes con el fin de ponerse al día con China. Ven una vulnerabilidad estratégica en depender demasiado de un proveedor chino.

Como resultado, CATL tendrá que ser inteligente. Ya tiene más alianzas con fabricantes de automóviles globales que cualquier otra empresa de baterías; la construcción conjunta de fábricas cercanas a sus operaciones en todo el mundo le compraría apoyo político. Tendrá que contrarrestar la paranoia geopolítica haciendo hincapié en la importancia de las baterías baratas, tanto para EVsy redes eléctricas limpias, en la lucha contra el cambio climático. Una mayor transparencia tampoco estaría mal. Hay una delgada línea entre ser tímido y actuar como si tuviera algo que ocultar.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Aumento de superpotencias”.



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