El presidente de Brasil y su ministro de Economía comienzan a estar en desacuerdo


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JAIR BOLSONARO, El presidente de Brasil, debería estar en problemas. El suyo es uno de los países más afectados por el covid-19. Ha tenido casi 4 millones de casos confirmados, solo superado por el número en los Estados Unidos, y 123,780 muertes conocidas. Eso es en gran parte culpa del presidente. Ha restado importancia a la pandemia, ha criticado los encierros y promovido curas no comprobadas.

Un cruzado contra la corrupción antes de convertirse en presidente, Bolsonaro está rodeado de escándalos. Uno de sus hijos es objeto de una investigación por corrupción. El ministro de Justicia, Sérgio Moro, renunció en abril, acusando al presidente de interferir en la investigación. Y, sin embargo, Bolsonaro está ganando fuerza política. La proporción de brasileños que consideran que su desempeño es “bueno” o “excelente” es del 37%, su nivel más alto desde que asumió el cargo a principios del año pasado, según Datafolha, un encuestador.

Este es un efecto secundario de covid-19. Si bien Bolsonaro ha hecho poco para contenerlo, ha gastado generosamente para proteger a los brasileños pobres de sus efectos económicos. Al mismo tiempo, ha reforzado su débil posición en el Congreso. Su pequeña Alianza por Brasil, formada en noviembre pasado, se ha asociado con el centrão, un gran bloque de partidos de centro derecha. Eso ayudará al gobierno a aprobar legislación y, quizás, a protegerlo de un juicio político. los centrão está bloqueando 49 mociones de acusación derivadas de los escándalos y el mal manejo de la pandemia.

Pero a medida que Bolsonaro se fortalece, su compromiso de cumplir sus promesas se debilita. La alianza con el centrão emplea el sucio trato que una vez denunció Bolsonaro. Amigos de Centrão los políticos tienen puestos de trabajo en el gobierno. También está en duda la promesa de Bolsonaro de reformar la economía, que había alentado a algunos banqueros y empresarios a pasar por alto sus puntos de vista autoritarios.

Bolsonaro, un ex capitán del ejército, no es un reformador económico por instinto. Los liberales económicos han depositado su fe en Paulo Guedes, el ministro de Economía (en la foto de la izquierda), que favorece el gobierno pequeño y los mercados libres. Justificó su confianza el año pasado ayudando a reformar el sistema de pensiones, cuyos generosos beneficios habrían llevado a una deuda paralizante. Pero Guedes está visiblemente inquieto por el gasto provocado por la pandemia. A fines de agosto, dos de sus principales asesores renunciaron, lo que provocó una caída en la bolsa y empujó al real a su nivel más bajo frente al dólar desde mayo.

Pase lo que pase con Guedes, la presidencia de Bolsonaro ha entrado en una nueva fase. En su propensión al escándalo, su trato cínico con el Congreso y su generosidad con los votantes pobres, está llegando a parecerse a administraciones pasadas. El gobierno de Bolsonaro tiene “algunas similitudes” con el del izquierdista Partido de los Trabajadores (PT), que gobernó de 2003 a 2016, dice Arminio Fraga, ex director del banco central.

Nadie hubiera dicho eso antes de la pandemia. El gobierno había recortado Bolsa Família, la PTEl programa insignia de asistencia social, que transfiere dinero en efectivo a las familias que prometen enviar a sus hijos a la escuela y a las clínicas para los controles. El año pasado, el gobierno de Bolsonaro redujo el número de familias inscritas en 1,2 millones a 13 millones.

Con la pandemia se ha detenido el pellizco de un centavo. El gobierno ha gastado 213.000 millones de reales (39.000 millones de dólares), alrededor del 2% de PIB, en una donación de emergencia de 600 reales al mes a los brasileños que ganan el salario mínimo de 1.045 reales al mes. Eso beneficia a 67 millones de personas, un tercio de la población. El pago sacó de la pobreza extrema al 72% de las familias en esa condición. Entre los beneficiarios se encuentran los beneficiarios de Bolsa Família, quienes obtienen una suma mucho mayor que el pago mínimo del programa de 89 reales. En el noreste pobre, el PTEn el corazón de la región, la proporción de personas que califican de “malo” o “terrible” el desempeño del gobierno cayó del 52% en junio al 35% en agosto.

El gobierno ha extendido hasta diciembre el beneficio de emergencia inicialmente previsto para tres meses (pero lo reducirá a la mitad). Bolsonaro quiere reemplazar Bolsa Família con su propia Renda Brasil (Ingresos de Brasil), un beneficio que unificará todos los programas sociales. Sus detalles aún son vagos. Para darle a la economía un impulso adicional, Bolsonaro quiere pedir prestados 5.000 millones de reales más este año para construir infraestructura.

El gasto a favor de los pobres tiene sentido. La economía se contrajo un 9,7% en el segundo trimestre. Tiene el mismo tamaño que hace 11 años. Sin el programa de ayuda, se habría reducido más. La tasa de desempleo subió a 13,3% en el segundo trimestre desde 12% en el mismo período el año pasado.

Pero la perspectiva de grandes déficits preocupa a Guedes. El gobierno está listo para romper un techo al gasto, que está inscrito en la constitución. (Probablemente se pueda encontrar una solución). El déficit primario, es decir, antes de los pagos de intereses, saltó a 94.000 millones de dólares en julio desde los 6.500 millones del año anterior. Se espera que alcance los $ 147 mil millones para todo el año, el 11% de PIB.

El desacuerdo entre el presidente y el ministro estalló a fines de agosto, cuando Guedes dijo que el gobierno debería pagar por Renda Brasil recortando otros programas de bienestar. Bolsonaro lo rechazó. Él “no les quitaría a los pobres para dárselo a los más pobres”, dijo.

Los dos hombres parecen haber llegado a una tregua. Guedes puede aceptar una violación del límite de gasto si el Congreso actúa para controlar el gasto futuro, dice Chris Garman de Eurasia Group, una consultora de riesgo político. Su otra exigencia es la reforma del sistema tributario, que se encuentra entre los más complejos del mundo. Una empresa brasileña de tamaño mediano suele dedicar 1.500 horas al año a lidiar con impuestos, en comparación con 175 para una empresa estadounidense, según el Banco Mundial.

Pero reformar los impuestos es tan complejo como los propios impuestos. Una de las ideas del Sr. Guedes: reemplazar dos impuestos sobre el volumen de negocios de la empresa con un 12% IVA—Enfadaría a los agricultores, que tienen un lobby poderoso, señala Marcos Cintra, jefe del servicio de impuestos federales hasta septiembre. Los consumidores también se opondrían. La reforma, si ocurre, será “un proceso muy ruidoso”, dice el Sr. Garman.

El Sr. Guedes aparentemente ha decidido que todavía puede hacer algo bueno. Después de la reforma fiscal podrían surgir medidas para reducir el empleo y los beneficios del sector público. Quizás. Pero Bolsonaro ahora ha visto que ampliar el estado es más popular que reducirlo. A medida que se acerquen las elecciones presidenciales de 2022, la relevancia de esa lección aumentará. El experimento de Brasil con el liberalismo económico puede resultar de corta duración.

Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título “Una asociación cada vez más espinosa”.

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