El prospecto bursátil de Palantir revela pérdidas y promesas

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«ONUNCA NUNCA realmente sabe quién es el enemigo «. Las palabras de Jürgen Habermas, un destacado filósofo de la Escuela de Frankfurt, son un buen punto de partida para comprender Palantir Technologies. El 25 de agosto, la controvertida empresa de software, que lleva el nombre de un orbe mágico en “El señor de los anillos” de JRR Tolkien que permite a los usuarios ver y hablar a través del espacio y el tiempo, presentó la documentación para cotizar en la Bolsa de Valores de Nueva York. Su oferta directa de acciones existentes a inversores públicos, sin recaudar capital fresco, podría suceder dentro de un mes.

La compañía vende programas que recopilan datos dispares y los organizan en algo utilizable para los tomadores de decisiones, desde soldados en Afganistán hasta ejecutivos de empresas energéticas. Más que un proyecto tecnológico, es filosófico, incluso político. A principios de la década de 2000, su cofundador y jefe, Alex Karp (que solía formar parte de la junta de El economistaempresa matriz), escribió una disertación sobre la agresión en la política en la Universidad Goethe de Frankfurt, aunque no con Habermas, como se suele afirmar. Y el propio Palantir es hijo de los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001, que los diversos cuerpos policiales de Estados Unidos no pudieron evitar porque no compartieron datos. En un prefacio del prospecto, sombrío para los estándares optimistas del género, Karp escribe sobre las agencias gubernamentales que “flaquearon” y las crisis que “exponen las debilidades sistémicas de las instituciones de las que dependemos”. Solucionar estas deficiencias es la empresa razón de ser. Podría resultar lucrativo. Pero invita a los ataques de rivales y críticos.

Como la mayoría de las nuevas empresas que planean salir a bolsa en estos días, Palantir está derramando tinta roja. La empresa de 17 años aún no ha obtenido beneficios. El año pasado perdió 580 millones de dólares con unos ingresos de 742 millones de dólares. Gasta más en ventas y marketing que en investigación y desarrollo (ver gráfico). Pero sus patrocinadores de capital de riesgo, que han invertido 3.000 millones de dólares en la empresa a lo largo de los años, valorando más recientemente en 26.000 millones de dólares, pueden sentirse cómodos con las cosas que se mueven en la dirección correcta. En la primera mitad de 2020, los ingresos aumentaron un 49%, año tras año, mientras que las pérdidas se redujeron. Las ventas pueden superar los mil millones de dólares durante todo el año, gracias al uso de los productos de Palantir para analizar los datos de la pandemia. Competirá con Snowflake, otra empresa de datos que está a punto de entrar en la lista, por la mayor salida a bolsa de software del año.

Las perspectivas a largo plazo de Palantir son más turbias. Las firmas exitosas de software corporativo desarrollan programas y servicios que se pueden ofrecer sin mucha personalización a muchos clientes. Esto es más complicado en el negocio de los datos, donde cada empresa tiene una huella digital única. Cuando Palantir se puso en marcha, era en realidad una empresa de servicios profesionales, que creaba principalmente sistemas de análisis de datos a medida para empresas como la CIA y el Departamento de Defensa. En los últimos años ha desarrollado productos más genéricos para clientes corporativos. Pero su escepticismo hacia la estandarización significa que continúa desplegando muchos ingenieros para modificarlos. Esto aumenta los costos y es probable que limite cuán grande y rentable puede llegar a ser, dice Mark Moerdler de Bernstein, una correduría.

Los orígenes de Palantir también traen otros desafíos. Debido a que alcanzó la mayoría de edad antes del auge de las nubes informáticas, su software a menudo todavía habita en los centros de datos de los clientes, lo que lo hace menos ágil que sus rivales más jóvenes basados ​​en la nube como C3.ai y Databricks. Trabajar para el gobierno, particularmente sus agencias más espeluznantes, también ha creado una cultura reservada y propietaria que no encaja fácilmente con el tipo de asociaciones que otras empresas de tecnología a menudo usan con éxito para expandir sus negocios. Y sigue dependiendo en gran medida de los contratos gubernamentales. Entre enero y junio, el 55% de los ingresos provinieron de fuentes oficiales, frente al 45% del mismo período del año pasado. Tiene solo 125 clientes, y los tres más grandes (sin nombre) representan casi un tercio de las ventas.

La cercanía al estado también apunta al mayor riesgo de Palantir: la política. Desde sus inicios posteriores al 11 de septiembre, se ha considerado un instrumento de seguridad nacional. «Si vamos a pedirle a alguien que se ponga en peligro, creemos que tenemos el deber de darles lo que necesitan para hacer su trabajo», escribe Karp en su misiva. Uno de sus cofundadores es Peter Thiel, un afamado capitalista de riesgo de fuerte inclinación libertaria con una vena autoritaria y un partidario ocasional del presidente Donald Trump.

Esto, combinado con el trabajo para el Servicio de Inmigración y Control de Aduanas, una agencia federal despreciada por los progresistas por su trato duro a los migrantes, o el Proyecto Maven del Pentágono, para analizar imágenes de drones, ha convertido a Palantir en una de las firmas más odiadas en la izquierda. Silicon Valley. “Mis empleados favoritos me gritaron”, dijo Karp a principios de este año, desde un granero en New Hampshire donde se aislaba a sí mismo incluso antes de la pandemia. Algunos ingenieros se han ido. Otros exigen salarios altos para quedarse; en la primera mitad del año, Palantir pagó 182 millones de dólares en compensación basada en acciones, el 38% de los ingresos. Aunque estar en la cama con los agentes de la ley y los espías estadounidenses no asustará a otros clientes del gobierno, los clientes corporativos pueden asustarse, especialmente en el extranjero. Como admite el prospecto, «nuestra reputación y nuestro negocio pueden verse perjudicados por las noticias o la cobertura de las redes sociales».

Palantir, que recientemente se mudó de Silicon Valley a Denver, está tratando de convertir el choque cultural en una virtud. Se pinta a sí mismo como un solucionador de problemas patriótico, evitando las pretensiones tecno-utópicas de la élite de ingenieros de la costa oeste. Es posible que sepan más que la mayoría sobre software, escribe Karp. “Pero no saben más sobre cómo se debe organizar la sociedad o qué requiere la justicia”. Eso, insinúa, es el papel de los gobiernos electos; el prospecto descarta tratar con la China comunista. Un argumento de venta inusual en tecnología. Pero uno plausible.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Un patriota espinoso».

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