El trabajo forzoso en China presenta dilemas para las marcas de moda


TEL MUNDO tiene pocos conglomerados orwellianos más que el Cuerpo de Producción y Construcción de Xinjiang (XPCC), una empresa de estilo paramilitar de casi 3 millones de personas en el oeste de China. Se estableció en 1954 para estimular una afluencia de soldados demolidos de la mayoría Han a un área dominada por musulmanes uigures. Conserva una milicia de 100.000, acusada de erradicar el extremismo. Los milicianos y otros ayudan al XPCC proporcionar al mundo una panoplia de bienes. Cerca de 400.000 XPCC los agricultores cosechan un tercio del algodón de China. Otros son parte del negocio de exportación de tomates de Xinjiang. De pijama a passata, XPCC los productos penetran en las cadenas de suministro globales.

El Departamento de Estado de Estados Unidos dice que también utiliza trabajo forzoso. A finales de julio el NOS Golpe del Tesoro XPCC con sanciones, alegando una conexión con abusos de los derechos humanos en Xinjiang, donde al menos un millón de uigures y miembros de otras minorías étnicas han estado recluidos en campos de detención. Eso siguió a un memorando de la administración del presidente Donald Trump que aconsejaba a las empresas que cortaran cualquier conexión que pudieran tener con el trabajo forzoso dentro y fuera de la región autónoma. Algunos minoristas, como PVH Corp, cuyas marcas incluyen Calvin Klein y Tommy Hilfiger, dijo públicamente que cortarían los lazos con Xinjiang, por preocupación por las prácticas laborales. Los auditores de la cadena de suministro de los fabricantes occidentales de productos electrónicos y calzado dicen que hay numerosas “señales de alerta” que indican que los uigures pueden haber sido trasladados por la fuerza a fábricas en otras regiones chinas.

Evaluar el trato a los trabajadores no es nada nuevo para las grandes empresas que obtienen materiales de lugares de pobreza y represión. Pero en China estos problemas se ven agravados por el poder del estado, el tamaño de la economía y las tensiones con Estados Unidos. En un momento en que el covid-19 ha obligado a muchas empresas a considerar la posibilidad de reducir sus cadenas de suministro chinas, las preocupaciones sobre el trabajo forzoso uigur han agregado “gasolina al fuego”, dice un ejecutivo.

Por tanto, las empresas occidentales se enfrentan a varios enigmas. ¿Cómo pueden demostrar que sus cadenas de suministro están libres de trabajo forzoso cuando la auditoría en Xinjiang es un tabú? ¿Cómo responden públicamente a las preocupaciones por los derechos laborales sin enfurecer ni a Beijing ni a Washington? ¿Y cómo se aseguran de que un escrutinio excesivo de sus lugares de trabajo no empeore la vida de los uigures? Se trata de cuestiones morales, políticas y sociales que las empresas consideran que no deberían tener que responder solas.

Empiece por la trazabilidad. Xinjiang se encuentra en el corazón de la industria textil, del hilo y del algodón de China, la más grande del mundo. La región suministra el 84% del algodón del país. Su variedad básica extralarga es codiciada; produce telas que son más blancas y menos nudosas que otras clases, por lo que es una de las favoritas para las camisas de vestir que se venden en todo el mundo. Contiene fábricas de hilados pertenecientes a algunos de los fabricantes de camisas más avanzados de China, bajo contrato con marcas occidentales.

Hasta hace poco, cuando esas marcas se preocupaban por las condiciones laborales en Xinjiang, enviaban auditores para inspeccionar las fábricas. Eso se detuvo cuando comenzaron a ser monitoreados por las autoridades de Xinjiang, “como si estuvieran haciendo algo mal”, dice uno. Sin auditorías, Xinjiang se ha convertido en un agujero negro en la cadena de suministro, lo que hace casi imposible que las empresas occidentales retengan proveedores allí. Además, incluso fuera de Xinjiang, su algodón es un ingrediente básico del hilo chino, donde puede mezclarse con otras variedades, incluidas las importadas, y exportarse a todo el mundo. Verificar la procedencia de ese algodón para demostrar que nada es de Xinjiang es “el trabajo más duro que hemos hecho”, lamenta un auditor.

El segundo gran problema es geopolítico. Navegar por el enfrentamiento entre China y Estados Unidos es cada vez más difícil. Las grandes empresas internacionales dicen que incluso si reducen su dependencia de las cadenas de suministro dentro de China continental, no tienen ningún deseo de retirarse por completo. Pero mantener las fábricas chinas, aunque solo sea para abastecer a los consumidores nacionales, corre el riesgo de utilizar materias primas contaminadas de Xinjiang. Y el gobierno chino es tan hostil a cualquier crítica sobre los derechos humanos en Xinjiang, especialmente de los forasteros, que las empresas occidentales deben confiar en los proveedores chinos para presionar en su nombre, un esfuerzo delicado.

En Estados Unidos, mientras tanto, penalizar la represión de los uigures tiene un apoyo bipartidista que es poco probable que decaiga quien gane las elecciones de noviembre. Pero las marcas estadounidenses sienten que los políticos las han puesto en la primera línea para salvaguardar los derechos humanos en China, sin el respaldo del Tío Sam. Tienen poco apoyo diplomático cuando negocian con China, y el tribunal de opinión pública de Twitter puede ser duro. Como dice un ejecutivo agraviado: “Es como en los viejos tiempos de las brujas. La barra de la culpa es increíblemente baja. El listón de la inocencia es extremadamente alto “. Es fácil señalar con el dedo.

Todo esto hace que las firmas globales se sientan extremadamente cautelosas y plantea un dilema final. Evitar una reacción violenta de los activistas (y, potencialmente, de los consumidores) requiere retirar a los empleados uigures de las cadenas de suministro simplemente porque es muy difícil probar si fueron coaccionados o no. En última instancia, puede ser necesario romper los lazos con proveedores chinos que tengan vínculos con Xinjiang, es decir, la mayoría de ellos, incluso si una relación de confianza se remonta a décadas. Eso puede terminar perjudicando a los uigures, a quienes las empresas occidentales con mucho gusto ofrecerían trabajos decentes, directa o indirectamente.

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Una puntada a tiempo

Las empresas textiles creen que la tecnología puede proporcionar una respuesta. Existen programas piloto para probar ADN y otras cosas para verificar la fuente de algodón en hilados y tejidos. Patricia Jurewicz de Responsible Sourcing Network, una ONG, dice que las marcas de moda están estudiando cómo las empresas tecnológicas como Apple respondieron a una parte de la Ley Dodd Frank de 2010 de Estados Unidos para garantizar que ningún mineral conflictivo de la República Democrática del Congo ingrese a sus cadenas de suministro.

Por supuesto un T-La camiseta es más barata que un teléfono inteligente y la trazabilidad cuesta dinero. La solución ideal sería que el gobierno chino dejara de perseguir a su minoría musulmana. Como señala un hombre de negocios, la ironía es que cuanto más duras sean sus tácticas en Xinjiang en un intento por preservar la estabilidad, más inestable económicamente corre el riesgo de volverse la región.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Suministro encadenado y encuadernado”.

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