La difícil situación económica de América Latina está empeorando

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yoN SãO PAULO El 91% de las camas de cuidados intensivos en los hospitales están ocupadas incluso cuando aumentan los casos de covid-19. La ciudad ha declarado un día festivo de cuatro días para reducir los viajes. En las zonas más pobres de Brasil, como Fortaleza y Manaus, los hospitales están aún más llenos. Lo mismo ocurre con Perú y México. En Chile, que parecía haber estado controlando el coronavirus, un fuerte aumento de casos y muertes hizo que el gobierno bloqueara el gran Santiago y dejó al ministro de Salud “intensamente preocupado”. Ante un aumento récord de casos esta semana, Argentina extendió su bloqueo. A medida que la pandemia se desacelera en Europa, está aumentando en las Américas.

Para América Latina eso es a la vez decepcionante y preocupante. Advertidos, muchos países se apresuraron a imponer bloqueos hace dos meses. En una región donde uno de cada dos trabajadores se afana en la economía informal, estos son difíciles de mantener. Muchos países también han organizado pagos de emergencia para grandes segmentos de la población y han otorgado garantías crediticias a empresas. Pero los gobiernos latinoamericanos carecen del poder de fuego fiscal, así como de las instituciones efectivas, de sus contrapartes en Europa o Estados Unidos. Como resultado, en lugar de tener una recuperación rápida, como algunos esperaban, la región corre el riesgo de entrar en un valle oscuro en el que tanto la salud pública como los medios de vida sufren durante muchos meses. Los efectos ya están agravando la desigualdad en una región desigual.

Empiece por la salud pública. Los encierros redujeron la propagación de la infección en abril, según Jarbas Barbosa de la Organización Panamericana de la Salud (OPS). Pero las presiones económicas, y en Brasil y México los mensajes contradictorios de los presidentes, han llevado a muchas personas a burlar los bloqueos. El tráfico en los países más grandes de la región ha vuelto a casi la mitad de lo normal, según el Banco Interamericano de Desarrollo (BID). Los mercados callejeros son una fuente de contagio: en un mercado mayorista de frutas en Lima casi el 80% de los vendedores dieron positivo por el coronavirus. OPS advierte que los pobres de las zonas urbanas, muchos de los cuales viven en zonas densas, los indígenas de la Amazonía y los migrantes y presos son especialmente vulnerables.

Varios países más pequeños, como Paraguay, Costa Rica y Jamaica, tienen bajas tasas de infección, al igual que Colombia. Algunos otros gobiernos simplemente han declarado la victoria y están abriendo sus economías nuevamente. Entre ellos se encuentra México, cuyo presidente, Andrés Manuel López Obrador, afirma que su país ha “domesticado” el virus. Pero incluso los datos oficiales especialmente sospechosos de México muestran que los casos siguen aumentando. “La mayoría de los países no pueden abrirse”, dice el Dr. Barbosa. «Sería una receta para el desastre». Él piensa que si el distanciamiento social se adopta adecuadamente, los casos podrían comenzar a caer en la región en la primera quincena de junio.

Aunque los encierros son populares, conllevan un gran costo socioeconómico. Una encuesta de 17 países para BID en abril sugirió que el 57% de las pequeñas empresas han cerrado temporalmente, mientras que casi el 45% de los encuestados dijo que un miembro del hogar había perdido su trabajo. Países como Brasil, Chile y Perú han implementado esquemas de ingresos de emergencia de tres meses. Pero llevar el dinero a los trabajadores informales es difícil (y en ocasiones ha provocado multitudes que propagan infecciones fuera de los bancos).

Si se va a contener el virus, dichas políticas deberán continuar por más tiempo. También lo serán las garantías crediticias y la liquidez de emergencia para las empresas, si quieren impulsar la recuperación económica. Los gobiernos lucharán por encontrar el dinero. “No vivimos en una región de ‘cueste lo que cueste’”, dice Mauricio Cárdenas, exministro de Finanzas de Colombia, refiriéndose a la postura del Banco Central Europeo. «Podemos hacer todo lo que podamos», dijo en un seminario del Banco Mundial esta semana.

Solo los países financieramente más fuertes, como Perú y Chile, tienen ahorros públicos para aprovechar. Muchos países latinoamericanos aún pueden recaudar dinero en los mercados financieros, pero ¿por cuánto tiempo? Intentar reprogramar las deudas, como lo está haciendo Argentina, lleva tiempo y conlleva costos. Y en lugar de limitar las salidas de capital mediante la condonación de la deuda, América Latina necesita entradas adicionales. Desde marzo, una docena de países de América Latina y el Caribe han recibido un total de $ 4 mil millones en financiamiento de emergencia del FMI. Pero la demanda de su dinero superará la oferta.

El señor Cárdenas sugiere que el FMI Debería crear un fondo que emitiera bonos para que los compren los bancos centrales de los países ricos, y que el dinero se utilice para ayudar a América Latina a capear la crisis. Ese puede ser un orden político alto. Pero la alternativa puede ser años de postración económica e inestabilidad política.

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Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título «En el valle de sombra de muerte».

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