La escuela de negocios más dura del mundo


yoN 1996 CIVIL La guerra estalló en lo que entonces era Zaire y ahora es la República Democrática del Congo devastada por el conflicto (DRC). Karasira Mboniga logró escapar y finalmente se instaló en el campo de refugiados de Kiziba en Ruanda y trabajó como maestra de escuela secundaria. Pero dice que su vida cambió para siempre cuando abrió su propio negocio en 2008, vendiendo comida y realizando transferencias de dinero.

Ese negocio se vio amenazado cuando la pandemia golpeó a principios de este año. Pero el señor Mboniga fue uno de los muchos refugiados a los que ayudó el African Entrepreneur Collective (AEC), una organización benéfica que comenzó a desembolsar subvenciones de un fondo especial de ayuda covid-19 en junio.

AEC, que comenzó en Rwanda en 2012, se ha centrado en la creación de empleo desde el principio. Finalmente, se dio cuenta de que ayudar a los refugiados cumpliría ese objetivo, ya que también se crearían puestos de trabajo en la comunidad de acogida. Hasta la pandemia, se centró en otorgar préstamos, en lugar de subvenciones, a las pequeñas empresas.

Su nuevo fondo covid-19 se estableció con la ayuda de MasterCard Foundation, el brazo caritativo del procesador de pagos. Ya ha ayudado a casi 4.000 emprendedores; El 91% de las empresas cerradas han vuelto a abrir desde entonces. En promedio, las empresas han logrado aumentar su personal en un tercio dentro de un mes después de recibir una subvención.

Sara Leedom de la AEC dice que la organización benéfica ha impuesto pocas restricciones sobre cómo los refugiados pueden gastar el dinero. Algunos lo han utilizado para saldar deudas; algunos para pagar a sus empleados; algunos para reabastecer el negocio; algunos sobre temas relacionados con el covid, como el saneamiento; y algunos han invertido en nueva tecnología. Muchos operan pequeñas tiendas, quioscos o cafés; varios trabajan en agricultura; y algunos en turismo y hostelería. “Nos quedamos impresionados con lo que era posible”, dice.

Todos los residentes de los campamentos tienden a depender de las subvenciones del Naciones Unidas agencia de refugiados por sus ingresos mensuales. Cuando las personas compran bienes, a menudo tienen que comprarlos a crédito. Como consecuencia, los empresarios del campamento pueden endeudarse fácilmente mientras esperan que sus clientes les paguen. Eso, a su vez, ayuda a explicar por qué los préstamos y las subvenciones de organizaciones benéficas pueden ser necesarios para superarlos.

Sin embargo, además de una subvención, el Sr.Mboniga ha recibido formación empresarial de la AEC y dice que aconsejaría a otros refugiados que se unieran al programa. A largo plazo, espera que “mi negocio me ayude a mantener a mi familia, a ser autosuficiente”. Pero también quiere “crear puestos de trabajo para otros refugiados que no tienen otras fuentes de ingresos”.

Otra persona para salir del DRC era Muzaliwa Rushama, quien llegó al campamento de Nyabiheke en el distrito de Gatsibo de Ruanda en 2008. Durante muchos años, trabajó a tiempo parcial entregando mercancías. Comenzar un negocio fue difícil, dice, porque no tenía suficiente capital y también era difícil encontrar un lugar para realizar su oficio y adquirir conocimientos comerciales. De sus ingresos a tiempo parcial, ahorraría alrededor de 20.000 francos ruandeses (20 dólares) al mes hasta que finalmente pudo acumular 300.000 francos. Eso le permitió iniciar su negocio, vendiendo alimentos, como harina y arroz, en 2017.

El señor Rushama comenzó a trabajar con AEC en 2018 y se ha beneficiado de la formación, especialmente en contabilidad, que le ha resultado inmensamente útil. “Sé cómo contar el dinero que entra y sale, mis gastos y existencias”, dice. Pudo pedir prestado $ 100 en 2018 y actualmente está administrando un préstamo de $ 300; estima que el valor de su negocio se ha triplicado desde que comenzó. Su sueño es diversificarse para vender otros productos, por ejemplo, zapatos y ropa.

Los desafíos de operar un negocio en medio de un campo de refugiados son enormes, por decirlo suavemente. Casi todo el mundo depende de la ayuda. El acceso a fuentes de financiación tradicionales, como los bancos, es extremadamente limitado y caro. Es necesario traer muchas mercancías del exterior, pero el campamento de Kiziba solo tiene una carretera peligrosa que lo une con la ciudad más cercana. En el lado positivo, el gobierno de Ruanda al menos no cobra impuestos a las empresas administradas dentro de los campamentos.

Crear un negocio les da a los empresarios refugiados dos cosas: cierto grado de control sobre sus propias vidas y esperanza para el futuro. Para aquellos que han languidecido en esos lugares durante años o décadas, ambos son invaluables.

AEC está ampliando sus operaciones. Hace un año comenzó a ayudar a los refugiados en un campamento de Kenia llamado Kakuma. Es posible que sus barrios empresariales nunca se conviertan en los próximos Apple o Facebook. Pero el volumen de negocios no es la única medida de los logros comerciales. Lo pequeño puede ser hermoso.

Este artículo apareció en la sección de Negocios de la edición impresa con el título “La escuela de negocios más dura”.

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