¿La excursión a Virgin Galactic de Sir Richard Branson impulsará el turismo espacial?

[ad_1]

«ISERÉ humillante. Será espiritual «. Así es como Virgin Galactic cortejó a los clientes con la perspectiva de un momento en el espacio en 2004. En cinco años, afirmó la firma de turismo espacial, llevaría un total de más de 3.000 pasajeros en excursiones que cambiarían vidas en sus naves espaciales. El 11 de julio, después de una última demora de 90 minutos, Virgin Galactic finalmente comenzó a cumplir esa promesa. Su Unidad VSS El avión cohete fue lanzado desde un avión de apoyo, encendió un motor que lo aceleró a tres veces la velocidad del sonido y se elevó a 85 km sobre la superficie de la Tierra. Desde allí, durante cuatro minutos, sus seis pasajeros temporalmente ingrávidos, incluido el cofundador británico de la firma, Sir Richard Branson, contemplaron la curvatura del planeta contra la oscuridad del espacio exterior, antes de regresar a un puerto espacial en Nuevo México.

Se desconoce si Sir Richard, que no es famoso por su humildad, sintió algo allí. De vuelta al suelo, llamó a la experiencia «mágica». En su interior, puede que se haya regodeado un poco, después de haber superado a Jeff Bezos, un compañero multimillonario (mucho más rico) hasta el cielo. El 20 de julio, el jefe recientemente retirado de Amazon planea subir un poco más, por un poco menos de tiempo, en el New Shepard, un vehículo de lanzamiento vertical construido por su propia compañía espacial. Origen azul.

Los magnates se encuentran entre un grupo creciente de entusiastas que creen que ha llegado el momento del turismo espacial. Un puñado de clientes que pagan han volado en naves espaciales rusas emitidas por el gobierno. Virgin Galactic y Blue Origin, por el contrario, diseñaron y construyeron sus propias naves con el propósito de transportar pasajeros más allá de los límites superiores de la atmósfera terrestre. “Por primera vez, tenemos firmas grandes y bien financiadas dedicadas a desarrollar el turismo espacial a escala”, dice Matthew Weinzierl de la Escuela de Negocios de Harvard.

El turismo suborbital es parte de una economía espacial más amplia que ha experimentado un auge durante la última década gracias a los avances en la tecnología de cohetes y satélites. Los empresarios y financieros están invadiendo lo que alguna vez fue dominio exclusivo de los gobiernos. En 2020, los inversores invirtieron $ 28 mil millones en negocios espaciales, con la esperanza de emular el éxito de SpaceX, que ha reducido drásticamente el costo de los lanzamientos orbitales gracias a sus ingeniosos cohetes reutilizables y está valorado en 74.000 millones de dólares. Los analistas bancarios ven grandes riquezas en las estrellas. Los de Morgan Stanley esperan que toda la economía espacial genere $ 1 billón en ingresos para 2040, desde los $ 350 mil millones actuales. Sus homólogos de UBS pronostican 800.000 millones de dólares para finales de esta década.

El turismo espacial, piensa UBS, hará “una gran contribución” a ese total si resulta ser un trampolín para reemplazar la aviación masiva de larga distancia con viajes hipersónicos. Eso es muy poco probable. Por ahora Blue Origin y Virgin Galactic ofrecerán breves vuelos suborbitales. Sir Richard flotaba ligeramente por debajo del Línea Kármán, generalmente definido como 100 km (62 millas) sobre la superficie de la Tierra, donde el aire se vuelve demasiado delgado para sostener un vuelo sin motor. Si todo va según lo planeado, Bezos flotará un poco por encima de él (una distinción que Blue Origin tiene, de manera antideportiva, resaltada repetidamente en Twitter).

El turismo espacial suborbital ni siquiera es el objetivo principal de Blue Origin. La empresa se centra en el desarrollo de un gran cohete nuevo, el New Glenn, para el lanzamiento de satélites, en la venta de motores de cohetes avanzados a otras empresas y en la licitación de contratos de la NASA como el de un sistema para llevar humanos a la Luna. A largo plazo, Bezos considera que Blue Origin fomenta el desarrollo de una economía espacial a gran escala en lugar de ofrecer servicios a quienes buscan emociones fuertes.

Eso no quiere decir que los cohetes más grandes de Blue Origin no aceptarán, algún día, a los clientes de pago que quieran ir a la órbita por diversión. SpaceX, aunque no está impulsado por el mercado turístico, está comenzando a ganar algo de dinero como actividad complementaria. Está poniendo a disposición de los ciudadanos los asientos de las cápsulas Crew Dragon que utiliza para llevar astronautas a la Estación Espacial Internacional (ISS) a través de una empresa llamada Axiom Space, que tiene un acuerdo con la NASA para enviar a su primer turista a la ISS. el próximo año. Antes de eso, la misión Inspiration4, pagada por Jared Isaacman, que dirige una empresa de pagos, verá al Sr. Isaacman y tres compañeros orbitar la Tierra en un Crew Dragon sin visitar la ISS.

Incluso los paseos suborbitales tienen un atractivo, aparentemente. Casi 7.600 personas pujaron por acompañar a Bezos en su vuelo. El ganador (todavía anónimo) tosió 28 millones de dólares. Virgin Galactic dice que tiene una lista de espera de varios cientos de viajeros dispuestos (que según Sir Richard incluye a Elon Musk, el jefe de SpaceX). Una encuesta realizada por Cowen, un banco de inversión, encontró que casi dos de cada cinco personas con un patrimonio neto de más de $ 5 millones considerarían pagar $ 250,000, el precio actual de Virgin Galactic, por un boleto. Dados unos 2 millones de terrícolas, según Capgemini, una consultora, eso equivale a un mercado de tamaño decente.

A los precios actuales, el negocio también podría ser lucrativo, una vez que los vuelos regulares comiencen a compensar los costos de desarrollo de los cohetes. Chamath Palihapitiya, un capitalista de riesgo y presidente de Virgin Galactic, ha dicho que espera que los márgenes de beneficio operativo en la industria alcancen casi el 70% a escala, comparables a los de una empresa de software.

Dejando a un lado las afirmaciones de sus impulsores, no espere que el turismo espacial sea una gran parte del negocio espacial o de la industria turística, al menos en las próximas dos décadas. Las nuevas tecnologías y los viajes frecuentes podrían ayudar a reducir los costos, pero la rapidez y la cantidad son inciertas, dice Douglas Harned de Bernstein, un corredor. Morgan Stanley recortó recientemente los ingresos anuales proyectados de Virgin Galactic para 2030 de $ 1.8 mil millones a $ 1.3 mil millones, menos de la mitad de lo que ganaba la aerolínea Virgin Atlantic de Sir Richard antes de que el covid-19 suspendiera la mayoría de los viajes aéreos. Sin destinos turísticos amigables para visitar (la capacidad de la ISS es estrictamente limitada), el turismo orbital, con sus precios de boletos mucho más altos, no generará mayores ingresos.

Los inversores no se están volviendo locos por entrar en el sector. Varias startups de turismo espacial, como Rocketplane, Armadillo Aerospace y XCOR Aerospace, han tirado la toalla. Este año, el popular fondo cotizado en bolsa de temática espacial dirigido por ARK Invest, una empresa de inversión en tecnología, se deshizo de la mayoría de sus acciones en Virgin Galactic, que salió a bolsa en 2019. Tanto Sir Richard como Palihapitiya han vendido gran parte de sus participaciones en la empresa para liberar efectivo en los últimos meses. Los comerciantes minoristas en el foro WallStreetBets Reddit hablan de acortar las acciones. El precio de sus acciones se disparó después del exitoso vuelo, luego cayó cuando dijo que emitiría nuevas acciones para financiar la expansión.

Otro desafío, y la mayor incertidumbre, se relaciona con la seguridad. La historia ha demostrado que un desastre, particularmente en las primeras etapas de una industria, puede retrasar el progreso en años y hacer que la demanda se debilite. La NASA suspendió su programa para enviar a civiles no entrenados a la órbita en 1986 después de que un maestro de escuela falleciera junto con el resto de la tripulación en la tragedia del Challenger. A otro civil le tomó 15 años desafiar el viaje (en una nave rusa).

El riesgo es menor para las misiones suborbitales, que imponen menos demandas a los sistemas de soporte vital y cada vez vienen más equipadas con tecnología de aborto de emergencia, explica Jonathan McDowell, astrofísico de la Universidad de Harvard. El Congreso de Estados Unidos instituyó un «período de aprendizaje» para los vuelos espaciales comerciales en 2004, dejando los estándares médicos y de seguridad a las empresas privadas, siempre que se advierta claramente a los clientes sobre los riesgos. Esos no son insignificantes para los pasajeros que viajan a Mach 3 o más atados a una pila de explosivos de alta potencia. Como dijo McDowell, «ser más seguro que el vuelo orbital no lo hace seguro». Unidad VSSLa nave hermana pereció en un accidente en 2014.

Incluso sin accidentes, pueden surgir problemas cuando el período de aprendizaje expire en 2023. Una estricta regulación de arriba hacia abajo en el diseño, construcción y operación de vuelos espaciales tripulados comerciales podría significar que la industria «ya no tendrá la libertad de seguir nuevos enfoques para mejorar la seguridad», dice Karina Drees, presidenta de la Federación de vuelos espaciales comerciales, un grupo comercial. Agregue molestias más monótonas, como retrasos en el lanzamiento, que son comunes y, a menudo, más de una hora y media, y el turismo espacial puede seguir siendo un pasatiempo para algunos superricos con una racha temeraria y mucho tiempo de sobra. No es exactamente un mercado masivo, entonces, por el momento.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «La frontera finita».

[ad_2]

Source link