La gran empresa farmacéutica que vio el futuro


ROCHE ES UN entidad extraña. El gigante suizo es el segundo mayor fabricante de medicamentos del mundo y una de las firmas más rentables de las grandes farmacéuticas. Pero su mayor grupo accionario, en su mayoría descendiente de Fritz Hoffmann-La Roche, quien fundó la empresa en 1896, está dirigido por André Hoffmann, un amante de la naturaleza y defensor de la sostenibilidad que cree que el propósito de los negocios no es principalmente ganar dinero. Incluso sus jefes no se animan a hacer un franco rápido. Severin Schwan, un austriaco que ha dirigido la empresa desde 2008, es solo el séptimo de Roche CEO en 125 años. Gran parte de su salario está inmovilizado en acciones de la empresa durante diez años, lo que le otorga, como él mismo dice, “literalmente un interés creado” en su futuro a largo plazo.

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Otra cosa distingue a Roche de la multitud. Durante dos décadas, ha alimentado una división de diagnóstico poco llamativa junto con su pilar de producción de medicamentos, en un esfuerzo por crear una atención médica más personalizada. Esta unidad, que representa casi una cuarta parte de las ventas, ha generado márgenes más bajos que los farmacéuticos y desanima al tipo de inversores que solo anhelan medicamentos de gran éxito. Algunos sospechan que si no hubiera sido por la paciencia de los Hoffmann, los activistas hubieran obligado a Roche a venderlo o escindirlo hace mucho tiempo.

Y, sin embargo, en el último año, la capacidad de diagnosticar una enfermedad en sus primeras etapas se ha hecho realidad. La división ayudó a la empresa a superar la pandemia del covid-19. Roche no era uno de los productores estrella de vacunas, pero su día a día PCR y las pruebas de antígenos impulsaron las ganancias a pesar de la desaceleración de los tratamientos contra el cáncer, su mayor negocio. Además, los avances en la secuenciación de genes y otras técnicas de la biología molecular ayudaron a identificar SARSCoV-2, el virus covid-19, así como formas de combatirlo. Eso ha destacado el valor de combinar biotecnología y diagnóstico. Ambos son campos en los que Roche destaca.

Lejos de deshacerse de los diagnósticos, Roche ahora lo está duplicando, expandiéndose a la digitalización y al análisis de datos avanzados para crear tratamientos contra el cáncer personalizados. Esta es, dice Tim Haines, jefe de Abingworth, una empresa de capital de riesgo biotecnológico, “la edad de oro de los diagnósticos”. Las apuestas realizadas hace años están haciendo que la compañía con sede en Basilea, que suena aburrida, parezca profética.

El Sr. Schwan, cuya experiencia es en diagnóstico, apenas puede contener su entusiasmo. Después de una larga conversación con El economista, volvió por más un día después. Como explica, el cáncer es una panoplia de enfermedades basadas en mutaciones individuales. El diagnóstico identifica diferencias genéticas y de otro tipo entre pacientes, lo que lleva a la creación de tratamientos más personalizados. El mercado a medida, por definición, es más pequeño que el de los medicamentos de gran éxito, pero si los pacientes responden mejor al tratamiento, el valor de los medicamentos puede ser proporcionalmente más alto. Examinar océanos de datos genómicos puede producir una precisión aún mayor.

La acumulación de grandes cantidades de información sobre los pacientes ha sido durante mucho tiempo incómoda con las preocupaciones sobre la privacidad médica. Menos ahora, cree Schwan. Dice que la pandemia ha ayudado a cambiar el estado de ánimo de dos formas. En primer lugar, el uso del procesamiento de datos para acelerar la lucha contra el covid-19 ha hecho que las autoridades sanitarias, los hospitales y los médicos estén más dispuestos a aceptar la idea de compartir registros médicos, siempre que la información sea anónima. Después de todo, esto es biotecnología, no gran tecnología. “No estamos en el negocio de la publicidad”, dice. En segundo lugar, los reguladores han demostrado lo que él describe como una disposición “increíble” para acelerar la aprobación de medicamentos al obtener acceso a datos de ensayos clínicos en tiempo real. “¿Por qué no deberíamos hacer lo mismo con los medicamentos contra el cáncer que salvan vidas?”

Roche, que recientemente se ha quedado atrás de Merck, un rival en oncología, en tratamientos de inmunoterapia, ha estado esperando ansiosamente que esta marea digital cambie. Dos adquisiciones estadounidenses en 2018 podrían resultar particularmente fructíferas. Uno es Foundation Medicine, una empresa de secuenciación de genes que puede identificar cánceres de ADN en muestras de sangre, en lugar de en biopsias de tumores. El otro es Flatiron Health, un especialista en registros de salud relacionados con el cáncer que genera datos sobre pacientes del mundo real, complementando los ensayos clínicos. Ambos producen lo que Roche llama conocimientos sobre el cáncer. Al igual que su negocio de diagnóstico, no solo lo ayudan a promover su propio desarrollo de fármacos; también venden servicios a rivales, lo que los convierte en negocios por derecho propio. Todavía no son rentables, pero algún día, dice Schwan, el negocio de las “percepciones” podría ser un tercer pilar para Roche, tan grande, si no más grande, que los diagnósticos y la industria farmacéutica.

Existen peligros potenciales. La biología es tan desordenada e impredecible como la naturaleza misma. El análisis de datos puede no ser tan útil en biotecnología como en otras industrias. Roche no tendrá el campo para sí mismo. Los gigantes tecnológicos de Silicon Valley ya están entrando en acción. Y Europa, donde tiene su sede Roche, ha sido durante mucho tiempo aprensiva en cuanto a la recopilación de datos y la privacidad. Si eso continúa aplicándose a la medicina, obstaculizará la industria del cuidado de la salud de la región.

Dicho esto, Roche tiene un historial de lograr lo inesperado. Stefan Schneider, de Vontobel, una firma de inversión suiza, señala que ha logrado la rara hazaña de mantener las ganancias a un ritmo constante incluso cuando las patentes de sus tres medicamentos contra el cáncer más importantes, que tenían ingresos anuales máximos de $ 21 mil millones, han expirado. Su fármaco de inmunoterapia, Tecentriq, ha mostrado recientemente resultados prometedores en la atención del cáncer de pulmón en etapa inicial, lo que puede ser un gran avance. Y ha dominado el arte de comprar firmas biotecnológicas de moda sin estropear su efervescencia innovadora.

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Schwan negro

De hecho, su éxito reivindica el pensamiento a largo plazo y muestra que el enfoque de los accionistas en nociones como la sostenibilidad puede coexistir con el éxito comercial. A pesar de toda la influencia de la familia Hoffmann, Schwan no es nada blando. Defiende los altos precios de las drogas en Estados Unidos. Cree en una sólida protección de la propiedad intelectual. Cuando el gobierno de Estados Unidos este año apoyó las exenciones de patentes para las vacunas covid-19, lo comparó con la nacionalización comunista de los fabricantes de medicamentos en Alemania Oriental. Roche puede ser inusual. Como una de las pocas megaempresas de clase mundial de Europa, también es valiente.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “La empresa que vio el futuro”.



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