La influencia de las dinastías centroamericanas está menguando


TEL CASTILLO La familia ha estado en la cima durante 500 años. Tiene sus orígenes en Bernal Díaz del Castillo, el cronista de la conquista de México por Hernán Cortés. El imperio español lo recompensó con una encomienda sobre lo que ahora es Guatemala, lo que le da derecho a Castillo a controlar todo el trabajo no cristiano. La riqueza de la familia explotó tras la creación en 1886 de la Cervecería Centroamericana, que durante décadas disfrutó de un monopolio nacional sobre la producción de cerveza. Desde entonces, se ha convertido en dos conglomerados separados y se ha diversificado en café, azúcar, finanzas, parques de diversiones y embotelladoras de Pepsi.

Clanes como los Castillos ocupan un lugar peculiar en la mente de los 33 millones de personas que viven en el “Triángulo Norte” de Guatemala, El Salvador y Honduras. Durante décadas los salvadoreños han hablado de “las 14 familias” que supuestamente controlan el país. En Guatemala el cliché es hablar de ocho familias; en Honduras son cinco. Los números precisos son un mito, pero la desigualdad y la inmovilidad social que insinúan tales cuentos es real.

Una mirada a los tres países muestra por qué tales historias capturan la imaginación. Abundan la pobreza y la violencia. Los estados endebles están mal equipados para solucionar problemas. Las olas de migración hacia el norte actúan como una válvula de escape de la desesperación. Las empresas familiares son comunes en todos los países, pero en pocos lugares las grandes son tan dominantes como en el Triángulo Norte o tan ampliamente desconfiadas. Ningún holding familiar de la región cotiza en bolsa. La mayoría son solitarios y nadie sabe cuán ricos son realmente los propietarios.

Estas familias han utilizado durante mucho tiempo su poder político no solo para ganar dinero sino también para preservar las fallas en el sistema que les ayudan a hacerlo. El 26 de marzo, Juan González, asistente del presidente Joe Biden, dijo que fue en parte gracias a una “élite depredadora” que tantos centroamericanos intentan escapar a Estados Unidos.

Habiendo resistido guerras civiles, dictaduras militares y la llegada de la democracia, estas redes de familias se encuentran entre las más importantes de la región. instituciones duraderas. Aunque pocas familias han sido ricas y poderosas durante tanto tiempo como los Castillos, muchos de los clanes actuales han existido durante al menos un siglo. Y, sin embargo, hay indicios de que este dominio puede finalmente estar disminuyendo.

En El Salvador y Guatemala, el sistema colonial repartió las mejores posiciones de poder entre los colonos españoles, quienes vendieron los productos del trabajo indígena, como el añil y la plata, a su tierra natal. Pero no fue hasta la llegada del café en el siglo XIX que despegó una industria agroexportadora. Las familias más ricas persuadieron a los gobiernos para que aprobaran leyes que les entregaran tierras que hasta entonces eran de propiedad comunal. Las leyes contra la “vagancia” obligaron a los campesinos indígenas a trabajar la mitad del año en las haciendas. Cualquier resistencia fue severamente castigada.

Honduras fue diferente. Su cultivo principal a principios del siglo XX no era el café, sino el banano. Las exportaciones fueron gestionadas por extranjeros. Empresas como la United Fruit Company construirían puertos y carreteras a cambio de tierras. Esto significó que no surgió ninguna clase alta agrícola nacional, lo que llevó a la broma popular entre los hondureños de que su país era “tan pobre que ni siquiera podía permitirse una oligarquía”.

Estos contratos sociales podridos eran insostenibles. A mediados del siglo XX, los levantamientos eran comunes. Los trabajadores bananeros hondureños se declararon en huelga. Guatemala derrocó a su dictador en 1944 y comenzó un experimento de una década con la democracia antes de que esta fuera extinguida por un CIA-organizó un golpe y el país descendió a una guerra civil de 36 años. En 1979, un grupo de soldados salvadoreños lanzó un “golpe reformista”, preaprobado por Estados Unidos, en un esfuerzo por frustrar los grupos guerrilleros que crecían en el campo. Sin embargo, una vez que el conflicto envolvió a ese país, muchos miembros de la élite huyeron al extranjero.

Cuando llegó la paz en la década de 1990, las economías del Triángulo Norte se volvieron más dinámicas. Millones de emigrantes de la guerra civil comenzaron a enviar remesas a sus hogares. El comercio y el turismo se expandieron, con complejos comerciales y hoteles familiares. Incluso en Honduras, las familias de élite, muchas de ellas inmigrantes de Palestina, comenzaron a ganar mucho dinero. En otros lugares, las familias terratenientes se casaron con otros clanes y entraron en negocios distintos de la agricultura. Dado que el comercio y la industria prosperan mejor en sociedades más ricas y mejor educadas, tal diversificación alineó los intereses de las familias de élite un poco más de cerca con los de los centroamericanos comunes.

Existe un debate académico sobre si los grandes conglomerados familiares, comunes en los países pobres, son “parangones o parásitos”. Algunos señalan que crean muchos puestos de trabajo y pagan muchos impuestos. Muchos oligarcas se ponen líricos sobre su deber moral de usar su poder para mejorar la vida de todos; algunos añaden que se sienten injustamente demonizados en una región en la que no faltan los malos actores.

Otros académicos sostienen que los conglomerados son tanto un síntoma como una causa de la mala gobernanza. En un país bien gobernado, las empresas que prosperan son las que construyen una mejor trampa para ratones, y los constructores de trampas para ratones tienden a especializarse. En lugares mal gobernados, lo que cuenta son las conexiones políticas, y las empresas que las tienen pueden expandirse hacia múltiples industrias no relacionadas. Eso excluye a las empresas más pequeñas y obstaculiza el surgimiento de una clase media.

Una vez arraigadas, las familias numerosas pueden manipular aún más las reglas. El Salvador no tiene impuestos sobre la propiedad o la herencia, lo cual es bueno si eres rico. La tasa máxima del impuesto sobre la renta en Guatemala es solo del 7%, a pesar de varios intentos de aumentarla. La más reciente, en 2010, dejó al ministro de Hacienda, Juan Alberto Fuentes Knight, enfurecido porque el “GRAMO-8 ”, un grupo de ocho patriarcas de las principales familias, pasó más tiempo en la oficina del presidente que él.

Las opiniones de los oligarcas aún pueden decidir cuestiones importantes. El golpe militar en Honduras de 2009 fue bendecido por la mayoría de las familias más importantes. Durante años CICIG, a Naciones Unidas-respaldado organismo anticorrupción en Guatemala, investigó la sordidez del gobierno y la agresión militar. Sin embargo, cuando comenzó a buscar donaciones de campaña no declaradas, las familias numerosas se opusieron furiosamente. Finalmente se disolvió en 2019.

No todas las familias numerosas piensan igual. Las nuevas dinastías industriales ricas tienden a estar más abiertas al cambio que los antiguos clanes cafeteros. Aquellos cuyos negocios dependen más de la cooperación con el gobierno, como las aerolíneas y la construcción, intentan meterse en la cama con todos los presidentes. Los oligarcas de un país tienen una reputación particular por el conservadurismo de las carnes rojas. “Nuestros hombres de negocios se parecen a la gente de yoga de San Francisco en comparación con los guatemaltecos”, dice un salvadoreño.

Muchas empresas familiares se enriquecieron gracias al proteccionismo: cuando los gobiernos excluyen la competencia extranjera, pueden cobrar más a los consumidores locales. Pero la llegada de la globalización no les ha perjudicado tanto como cabría esperar. Las empresas extranjeras necesitan socios locales y los oligarcas tienen las conexiones adecuadas. Marcas como Burger King, Hilton y Zara terminan dejando que las familias locales operen franquicias. Otras familias han vendido bancos, supermercados, cervecerías y fincas tabacaleras a multinacionales, especialmente en El Salvador. El efectivo ha ayudado a las familias a diversificarse aún más.

Pero la sucesión puede ser un problema. Las cosas pueden salir mal en la tercera generación. Los niños que nacieron ricos tienen menos incentivos para trabajar duro. Las luchas de poder se vuelven más enredadas a medida que el árbol genealógico se expande, con parientes políticos y primos que se unen a la refriega. La mayoría de las familias hoy en día contratan consultores para gestionar el cambio generacional, explica un empresario desde el porche trasero de su mansión. Sus hijos firmaron un código de conducta familiar cuando cumplieron 16 años, prometiendo buen comportamiento e independencia financiera. No serán contratados por la empresa familiar hasta que hayan obtenido dos títulos universitarios y hayan trabajado durante cinco años para otra empresa.

El advenimiento de la democracia y la propagación del crimen organizado también han complicado la vida de los oligarcas. En Guatemala, el estado ha sido capturado por una red rival de generales, criminales y políticos dudosos. Las viejas empresas familiares con reputación que proteger no solo deben evitar lidiar con este inframundo, sino que también deben ser superadas en la competencia por la influencia. Un informe de CICIG en 2015 estimó que las tres cuartas partes de las donaciones de campaña estaban vinculadas a la corrupción y el narcotráfico. Ningún candidato “favorable a las empresas” ha pasado a la segunda vuelta de una elección presidencial desde Óscar Berger, quien ganó en 2003. De manera similar, la elección del sector privado para presidente ha perdido todas las elecciones en El Salvador desde 2005.

En contraste, en Honduras, un sistema bipartidista centenario ha producido una clase política fuerte con dinastías propias, sin dejar un vacío obvio que las familias de negocios deben llenar. Sin embargo, la influencia de los barones de la droga ha crecido recientemente, especialmente desde el golpe de 2009. La mayoría de las antiguas familias de negocios se han mantenido alejadas del dinero de las drogas. No se puede decir lo mismo de algunos políticos del país.

La élite salvadoreña está sitiada, quizás porque el partido Arena, su hogar espiritual, sigue perdiendo elecciones. Los presidentes de izquierda gobernaron de 2009 a 2019; luego vino Nayib Bukele, un demagogo milenario que es rico pero que no forma parte de la vieja élite. Bukele ha centralizado el poder y ha hecho aliados de algunas familias importantes, mientras demoniza al resto.

A los presidentes centroamericanos en estos días les resulta más fácil que nunca decir no a las familias numerosas. Por ejemplo, pudieron imponer bloqueos covid-19 económicamente dolorosos sin mucho retroceso. Bukele, quien ganó el control del Congreso en febrero, planea aprobar leyes que al sector privado no le gustan sobre pensiones, agua y posiblemente impuestos.

A medida que las familias numerosas pierden influencia política, pueden comenzar a ver más claramente los beneficios de una gobernanza más limpia. “Nadie se fía de nadie y nadie parece tener más legitimidad”, suspira un vástago salvadoreño desde uno de los balcones familiares. En una región que está maldita por la corrupción y la demagogia, la búsqueda para construir un estado imparcial necesita todo el apoyo que pueda obtener, incluso de los oligarcas.

Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título “Sangre y dinero”.



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