La oferta pública inicial más grande del mundo es ahora la oferta pública inicial suspendida más grande del mundo


Los reguladores estropean la fiesta de Ant menos de 48 horas antes de que comience a cotizar


JACK MA estaba triunfante poco después de que Ant Group, su firma china de tecnología financiera, fijara el precio de su oferta pública inicial, que se convertirá en la más grande del mundo hasta la fecha, con casi 40.000 millones de dólares en acciones vendidas. Hablando en una cumbre en Shanghai el 24 de octubre, reprendió a los reguladores por estar demasiado concentrados en prevenir riesgos financieros. La burocracia, dijo, solo detuvo la innovación. Diez días después, sus palabras han vuelto para perseguirlo. Menos de 48 horas antes de que sus acciones comenzaran a cotizar en Shanghai y Hong Kong, los reguladores chinos obligaron a Ant a detener la salida a bolsa.

El grupo dijo en avisos regulatorios a la bolsa de Hong Kong que la OPI, programada para el 5 de noviembre, había sido suspendida porque la compañía “puede no cumplir con las calificaciones de cotización o los requisitos de divulgación”, luego de que el regulador realizó una entrevista con Ma y otros ejecutivos. Las presentaciones también mencionaron “cambios recientes en el entorno regulatorio de las fintech”, insinuando que las reglas recientemente publicadas pueden haberse interpuesto. La suspensión repentina también sugiere que algunos funcionarios poderosos pueden estar disgustados con Ma, un hombre hecho a sí mismo que, según los estándares conservadores de las grandes empresas en China, tiene una racha franca.

Sin embargo, el giro de los acontecimientos no solo es doloroso para Ant. Se refleja mal en los reguladores de China. Las OPI rara vez se detienen en una etapa tan tardía. El acuerdo se superó en más de 800 veces en Shanghái, y la semana pasada en Hong Kong la firma cerró su libro un día antes. Se estableció para flotar en Shanghai en el mercado STAR, la respuesta de China al Nasdaq, diseñado para atraer a los grupos tecnológicos chinos que cotizan en el extranjero. En cambio, la suspensión de último minuto de la cotización de Ant destaca la opacidad del sistema político chino y los riesgos que pueden hacer tropezar incluso a sus empresas más exitosas.

También es fácilmente el más público y el más perturbador de los muchos enfrentamientos de Ant con los reguladores. La compañía ha ajustado constantemente su negocio a medida que las reglas que lo rodean han cambiado. La debacle de la OPI parece estar relacionada en parte con uno de esos casos. En 2018, los funcionarios pusieron límites a la titulización respaldada por activos, lo que cambió el modelo de Ant de vender sus préstamos a los bancos. Así que fue pionero en un nuevo enfoque: los consumidores y comerciantes tomaron prestado a través de Alipay, su servicio de pagos, en sus teléfonos inteligentes, pero el dinero provenía de los bancos. Ant era simplemente el conducto, cobrando una “tarifa de servicio de tecnología”. Este negocio de conductos experimentó un auge, y el crédito creció hasta superar los pagos como la mayor fuente de ingresos de Ant.

El 2 de noviembre, el banco central chino y el regulador bancario publicaron un nuevo borrador de reglas para los microcréditos en línea, que amenazan con socavar la posición de Ant como intermediario. Los prestamistas en línea deberán financiar al menos el 30% de cualquier préstamo que otorguen junto con los bancos. Eso podría obligar a Ant a mantener mucho más crédito que origina en sus libros; actualmente, el 98% está en manos de otras empresas, fuera del balance de Ant.

Dependiendo de cómo se implementen las reglas, no se finalizarán hasta diciembre, el modelo de capital ligero de Ant podría terminar luciendo mucho menos elegante. “Se valorará más como una empresa financiera que como una empresa de tecnología”, dijo un estratega de un fondo de riqueza soberana de Asia. Dado el historial de Ant, parece una apuesta justa que se adaptará rápidamente a las nuevas reglas, pero es probable que sus operaciones crediticias enfrenten un crecimiento mucho más lento y una menor rentabilidad para arrancar.

Anteriormente, los inversores le habían dado a Ant un múltiplo de precio a ganancias a futuro de 40, en línea con las grandes compañías de pagos globales. La mayoría de los bancos chinos, por el contrario, cotizan en múltiplos de menos de diez. Ant había estado en camino de una capitalización de mercado superior a los 300.000 millones de dólares, más alta que la de cualquier banco del mundo. Ahora es probable que no llegue a eso. Algunos inversores pueden al menos estar agradecidos con los reguladores por introducir las nuevas reglas antes de la OPI, aunque sea tarde en el proceso, lo que les permite cambiar el precio de Ant antes de comprar sus acciones. Pero no es como si la OPI fuera una sorpresa o Ant una entidad desconocida; los reguladores podrían haber actuado mucho antes. No se puede descartar la posibilidad de que estuvieran motivados por un resentimiento contra el Sr. Ma, y quizás irritados por su reciente discurso.

Ant había hecho todo lo posible para identificarse como una empresa de tecnología, no como un banco. Describe su negocio como “techfin”, es decir, anteponiendo la tecnología, no como fintech. En el período previo a su OPI, pidió a las corredurías que asignaran analistas tecnológicos, no solo analistas bancarios, para cubrirlo. Sin embargo, en última instancia, su enfoque siempre ha estado en el sector financiero de China. Esa es la industria lista para la disrupción, y donde está el dinero. Pero como se les ha recordado a Ant y sus legiones de inversores, ahí es también donde acechan los reguladores.

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