La pandemia debilita aún más las escuelas de bajo rendimiento de América Latina


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ULA NIVERSIDAD FUE Siempre el plan de Camila Dantas, una joven de 19 años egresada de la secundaria de Cidade de Deus, una favela de Río de Janeiro. Su padre, que trabaja en la construcción, fue la primera persona de su familia en ir a la universidad. Su madre plancha la ropa. La Sra. Dantas trabaja en un salón de manicura y estudia para el examen de ingreso por la noche. Favelados, o residentes de asentamientos informales, siguen siendo una pequeña minoría de estudiantes universitarios. La Sra. Dantas y sus amigos ven la educación superior como un “paso necesario” para mejorar sus vidas.

La pandemia y la recesión que ha provocado amenazan sus planes. Todos menos diez de los 50 estudiantes del curso de preparación para exámenes en línea de la Sra. Dantas han abandonado. Su novio eligió trabajar en un salón de tatuajes en lugar de un título en bellas artes para ayudar a su madre a pagar las cuentas. Una encuesta publicada en junio por la American University en Washington, corriente continua, encontró que el 84% de las universidades latinoamericanas esperan que la matrícula caiga este año, y la mitad anticipa una disminución del 10-25%.

América Latina, con menos de una décima parte de la población mundial, tiene un tercio de las muertes registradas por covid-19. Aunque la tasa de nuevas infecciones se está desacelerando, la mayoría de las escuelas están cerradas en todos los países excepto en dos, Uruguay y Nicaragua. Más del 95% de los 150 millones de alumnos de la región se quedan en casa.

La mayoría de los países no han fijado fecha para la reapertura. En muchas partes de México, es posible que las escuelas no vuelvan a abrir hasta que haya una vacuna disponible, lo que deja que los alumnos aprendan de unas pocas horas de programación televisiva diaria. Bolivia no ofrecerá ni formación presencial ni remota hasta 2021. Cuando las escuelas de São Paulo y Río de Janeiro, las ciudades más grandes de Brasil, reabran el próximo mes, menos de la mitad de los alumnos asistirán en persona.

Si las escuelas permanecen cerradas durante siete meses a partir de marzo de este año, lo que parece seguro en la mayoría de los lugares, y los gobiernos no compensan, los niños podrían perder el equivalente a un octavo de sus años de escolaridad, estima el Banco Mundial. Los ingresos de por vida por alumno podrían disminuir en más de $ 15,000 (ajustados por paridad de poder adquisitivo). La proporción de personas que no cumplen con los estándares de competencia en lectura y matemáticas podría aumentar del 53% al 68%. La interrupción de la educación agravará la desigualdad de ingresos en la región más desigual del mundo. “Es una crisis silenciosa”, dice Emanuela di Gropello, experta en educación del banco.

Las familias ricas pueden compensar las vacaciones forzadas. En Brasil, están contratando maestros de escuelas privadas despedidos para que tomen a sus hijos en grupos pequeños, o “módulos de aprendizaje”. Los pobres carecen de computadoras y conexiones a Internet en casa. Sus hijos también se están perdiendo las comidas escolares, un sustento en muchos países. Estarían completamente aislados de no ser por WhatsApp, que los profesores de América Latina utilizan para enviar tareas. Juliana Rohsner, directora de una escuela en las afueras de Vitória, la capital del estado brasileño de Espírito Santo, supervisa 37 grupos de chat, en los que el personal responde a mensajes de alumnos y padres a todas horas. Le preocupa que los profesores se agoten.

Si bien el 74% de los alumnos brasileños ha participado en algún tipo de aprendizaje a distancia durante la pandemia, la proporción cae al 61% en el norte y al 52% en el noreste. El resto no recibe ninguna instrucción. Los alumnos de las zonas rurales y los que viven en favelas son los más propensos a perderse esta oportunidad. Perú anunció planes en abril para comprar 800.000 tabletas para alumnos de zonas rurales, pero el primer envío no llegará hasta octubre.

Los desafíos fiscales exacerban los digitales. En Brasil, los ingresos municipales, que proporcionan el 40% del financiamiento escolar, podrían caer entre un 20% y un 30% debido a la recesión. Las escuelas públicas de América Latina esperan un aumento en la inscripción a medida que los padres de clase media no puedan pagar las cuotas de las escuelas privadas. Eso presionará aún más los presupuestos.

La pandemia interrumpe tres décadas de progreso en la educación. A medida que el auge de las materias primas impulsó las economías, los gobiernos gastaron más en educación. La matriculación en la escuela primaria es ahora casi universal en la mayoría de los países. En México, la proporción de niños que terminan esa etapa se duplicó a dos tercios entre 1990 y 2015. Una mayor asistencia a la escuela primaria ha llevado a una mayor matrícula en las escuelas secundarias, aunque las tasas de graduación varían de alrededor de una cuarta parte en países pobres, como Guatemala, a más del 80% en los más ricos, como Chile.

Alentada por el crecimiento económico y las crecientes expectativas de los padres de clase media baja, la proporción de jóvenes de 18 a 24 años en la universidad se duplicó entre 2000 y 2013 a 43%. Esa es una expansión más rápida que en cualquier otro lugar del mundo. Mientras que los estudiantes de la mitad más pobre de la población representaron el 16% del total en 2000, constituyeron el 25% en 2013. En Brasil, las cuotas para estudiantes negros y de bajos ingresos aumentaron su representación.

La calidad no mejoró a medida que se expandió la inscripción. PISA Las pruebas, que miden el aprendizaje entre los jóvenes de 15 años de todo el mundo, muestran que América Latina está casi al final, aunque las regiones más pobres no se miden en gran medida (ver gráfico). En 2018 los jóvenes latinoamericanos estaban tres años atrás de sus pares en OCDE países (es decir, ricos). La brecha de competencia entre los que están en la parte superior de la pirámide social y los que están en la parte inferior es amplia. En Brasil, Argentina, Perú y Uruguay, la quinta parte más pobre de los estudiantes tiene, en promedio, cuatro años de escolaridad por detrás de la quinta parte más rica. Los padres que pueden permitirse enviar casi siempre a sus hijos a escuelas privadas. América Latina tiene la tasa más alta de matriculación en escuelas primarias privadas del mundo.

Dado que los ricos no envían a sus hijos a las escuelas públicas (que enseñan a las cuatro quintas partes de los alumnos), no les preocupa especialmente mejorarlos. El gasto público por estudiante, en relación con los ingresos promedio, es menor en América Latina que en OCDE.

La formación de profesores se descuida en toda la región. En México, los maestros son contratados y promovidos basándose en conexiones sindicales más que en méritos. El año pasado, el presidente populista de México, Andrés Manuel López Obrador, revirtió una reforma promulgada en 2013 para mejorar su calidad. Algunos lugares han sostenido reformas. Chile ha duplicado su presupuesto de educación desde 2005. Su PISA los puntajes son los más altos de la región, aunque todavía por debajo del OCDE promedio. Ceará, un estado pobre en el noreste de Brasil que supera a los estados más ricos, tiene un historial de reformas que se remonta a 15 años, incluida la ampliación de las horas de clase diarias en las escuelas primarias de cuatro (la norma latinoamericana) a siete. Es una excepción.

Las escuelas latinoamericanas no preparan a los alumnos para el trabajo, dice Miguel Székely, ex funcionario de educación en México. Sin estar preparados para la universidad, la mitad de los estudiantes abandonan, lo que hace que la expansión de la matrícula en la región sea menos impresionante. Los estudiantes que terminan la universidad ganan grandes salarios. Aquellos con solo una educación secundaria tienden a no hacerlo. Un brasileño de 25 a 34 años con una licenciatura gana 2,3 veces más que un graduado de secundaria de la misma edad (en los Estados Unidos la proporción es 1,7).

Para que los estudiantes no pierdan todo un año de aprendizaje, los gobiernos tendrán que adaptar los planes de estudio y capacitar a los maestros para ayudarlos a ponerse al día. Hasta ahora, han hecho poco. El gobierno federal de Brasil pasó los primeros seis meses de la pandemia presionando a los estados para que reabrieran las escuelas. No ha presentado una política única para contrarrestar la pérdida de aprendizaje inducida por covid. Dos ministros de educación dimitieron en junio, el segundo después de cinco días en el cargo.

El futuro más lejano del país puede ser un poco más brillante. El mes pasado, su Congreso aprobó una renovación de Fundeb, un mecanismo que proporciona una gran parte del financiamiento de las escuelas estatales y al que contribuye el gobierno federal. Según la nueva ley, el gobierno federal aumentará su contribución (del 10% al 23% para 2026). La ley establece un nivel mínimo de gasto por alumno, que es más de un 50% superior al promedio actual. Fundeb canalizará más dinero a los distritos pobres. Esto puede ayudar a reducir la desigualdad educativa.

Pero no ayudará de inmediato a los alumnos que no pueden ingresar a sus aulas. Muchos se unirán al novio de la Sra. Dantas para elegir trabajar sobre estudiar. Algunos pueden recurrir al crimen, preocupa Cláudia Costin, quien fue secretaria de Educación en la ciudad de Río de Janeiro de 2009 a 2014. Recuerda “competir con las milicias” (grupos del crimen organizado) por la atención de los estudiantes de secundaria.

Dantas espera que la pandemia retrase su sueño, no lo destruya. Ella todavía planea comenzar a estudiar periodismo en 2021. Su hermano de tres años está esperando regresar a la guardería. Quizás algún día él también llegue a la universidad.

Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título “Verdades caseras”.

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