Lo que Warren Buffett ve en Japan Inc


TO ENTIENDE POR QUÉ Fue un shock el mes pasado cuando Berkshire Hathaway invirtió 6.500 millones de dólares en cinco casas comerciales japonesas que han existido durante mucho más tiempo incluso que su presidente de 90 años, vuelva a una charla que Warren Buffett dio a estudiantes de negocios en Florida en 1998. Como un sexagenario vivaz con las mangas arremangadas, el Sabio de Omaha estaba en su mejor momento ingenioso y perverso.

La primera pregunta que respondió fue sobre invertir en Japón. Respondió que las tasas de interés del 1% del país lo hacían parecer atractivo. No obstante, consideraba que las empresas japonesas eran malas apuestas debido a sus pésimos rendimientos. Podría valer la pena comprar negocios de bajo beneficio basándose en lo que él llamó el enfoque de “colilla de cigarro”. “Caminas por la calle y miras a tu alrededor en busca de una colilla de puro en algún lugar. Finalmente ves uno y está empapado y un poco repulsivo, pero queda una bocanada. Así que lo recoges y la bocanada es gratis “. Pero ni siquiera esta teoría lo llevaría a Japan Inc., el orgullo del renacimiento del país en la posguerra, explicó. Es difícil pensar en una analogía más desagradable en un país impecable como Japón.

Unos 22 años de tipos de interés bajísimos más tarde, Buffett finalmente superó su fobia a la estupidez. La inversión de Berkshire en el 5% de Itochu, Marubeni, Mitsubishi, Mitsui y Sumitomo, aunque pequeña en relación con el montículo de efectivo de 140.000 millones de dólares de su firma de inversión, fue la mayor fuera de Estados Unidos. Dijo que sus apuestas podrían aumentar hasta un 9,9% con el tiempo. Pero las adquisiciones fueron un rasguño de cabeza. ¿Qué había cambiado, si es que había algo, en las últimas décadas para hacer que las casas comerciales fueran atractivas de repente? ¿O el señor Buffett simplemente había sucumbido a la tentación de unas cuantas bocanadas baratas porque el dinero le estaba quemando el bolsillo?

A primera vista, las adquisiciones hacen que parezca que ha perdido la trama. Las casas comerciales, o sogo shosha, se burla de muchos de los principios de inversión a los que se ha apegado durante toda su vida. Dice que le gustan los negocios fáciles de entender como Coca-Cola y Apple. Sostiene que las empresas no solo deberían ser baratas, sino también tener rendimientos fiables e, idealmente, “fosos” para mantener a los competidores a una distancia segura. En cada cuenta, las casas comerciales fracasan estrepitosamente.

Empiece por la sencillez. A los ojos de Occidente, ninguna empresa japonesa es un modelo de capitalismo accionista angloamericano. Pero pocas parecen tan alejadas de ella como las casas comerciales. Están moldeados por la historia, que se remonta al siglo XIX. zaibatsu y posguerra keiretsu sistema de lealtades corporativas y participaciones cruzadas. En la era moderna, sus modelos de negocio se han torcido y cambiado. Desde la década de 1950 hasta la de 1980 actuaron como intermediarios, recorriendo el mundo en busca de energía, metales y minerales, ayudando a apuntalar el milagro económico de Japón. Luego invirtieron en minas e hidrocarburos para alimentar el auge de las materias primas liderado por China antes de cambiar de rumbo “aguas abajo”, comprando de todo, desde tiendas de conveniencia hasta compañías de cable. En el proceso, acumularon activos más rápido de lo que los vendieron. Los resultados son difíciles de manejar. Mitsubishi vende de todo, desde carbón coquizable hasta Kentucky Fried Chicken. Itochu, la más rentable, llama a su división de consumidores la 8ª Compañía, lo que implica que se ha quedado sin nombres después de otras siete unidades.

¿Qué pasa con las devoluciones y el valor? Sin duda, las empresas comerciales son baratas. De los cinco, solo Itochu cotiza a un precio de mercado superior al valor en libros de los activos netos en su balance. Sin embargo, eso no quiere decir que sean una ganga. Kikkawa Tatsuya de JPMorgan Chase, un banco, dice que sus activos heredados de bajo rendimiento, que a veces sufren grandes amortizaciones, aumentan la percepción de riesgo de los inversores. Su complejidad aumenta su costo de capital, que es más alto que para los productores de materias primas más enfocados, como ExxonMobil o Rio Tinto.

Y luego está la posición competitiva de los comerciantes. Quizás el señor Buffett esté apostando a que, como especie corporativa venerada en Japón, el sogo shoshaLa supervivencia es segura. Pero como empresas individuales, sus rendimientos sugieren que no tienen nada que ver con los fosos de otros incondicionales de Berkshire. En todo caso, son los rivales más acérrimos del otro.

Sin embargo, mire debajo de la superficie, y puede haber un método en la locura del Sr. Buffett. Como admitió en 1998, su opinión sobre Japón podría cambiar si los gerentes se volvieran “más receptivos a los accionistas”. En los últimos años lo han hecho, incluso en las casas comerciales, que alguna vez vieron con desdén el gobierno corporativo. Zuhair Khan, de Union Bancaire Privée, un banco suizo, dice que las opiniones comenzaron a cambiar como resultado de las reformas favorables a los accionistas promovidas desde aproximadamente 2014 por Abe Shinzo, quien renunció como primer ministro a principios de este mes. En algunas casas de comercio, los ejecutivos compraron grandes cantidades de acciones para alinear sus intereses con los de otros accionistas. La paga se volvió más basada en el desempeño. El enfoque pasó de invertir a generar efectivo y aumentar los dividendos. Se espera que la pandemia desacelere pero no descarrile la tendencia. Suga Yoshihide, el sucesor de Abe, parece interesado en nuevas medidas para empoderar a los accionistas, dice Khan.

El Sr. Buffett puede ver otras atracciones. Le gustan las empresas de energía, y todas las casas comerciales, particularmente Mitsui y Mitsubishi, tienen grandes negocios de energía. Pueden beneficiarse de un repunte económico posterior a la pandemia que impulsa la demanda de energía. Las empresas también son fuentes de talento. Jeremy White, de Baker McKenzie, un bufete de abogados, dice que mantienen una tradición de reclutamiento de las mejores universidades japonesas y bancos de inversión y firmas de tecnología rivales como las compañías más prestigiosas para trabajar. Y si alguien puede encontrar la manera de sortear los desconcertantes organigramas corporativos y los balances generales, debe ser la gente detrás de Berkshire Hathaway, el conglomerado financiero más grande de Estados Unidos.

¿Cigarro? ¿O simplemente pesado?

No es una apuesta segura. La historia está plagada de fortunas perdidas por la creencia de que las empresas japonesas pueden volverse más anglosajonas. Si ese es el caso, los accionistas de Berkshire lamentarán la aventura nonagenaria de Buffett. Si, por el contrario, sus inversiones refuerzan una visión que se está arraigando en Japón de que los accionistas, nacionales y extranjeros, son un electorado por el que vale la pena luchar, se merecerá un Cohiba gordo.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Iluminando Japón Inc”.

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