Los bufetes de abogados de élite de Estados Unidos están en auge


Un ABOGADO de unos 30 años se detiene frente a una elegante tienda de ropa en el distrito de Tribeca de Nueva York. Es la primera vez que sale en 30 días, dice, alejándose del establecimiento cerrado. Covid-19 es solo una parte del motivo de su aislamiento. A diferencia de muchos negocios de la calle principal que no han sobrevivido a los cierres, su empleador lo ha estado inundando de trabajo últimamente. Y no está solo. Los bufetes de abogados de élite de Estados Unidos están teniendo un año excepcional. Los asociados, que a menudo trabajan desde casa, se han fusionado con sus computadoras portátiles. Los socios mayores, escondidos en sus segundas residencias en los Hamptons, apenas tienen tiempo para disfrutar de la playa. La pandemia ha empujado a un gran número de empresas a reunir capital, fusionarse, comprar rivales o ser adquiridas por ellos.

En los primeros seis meses de este año se han anunciado cerca de 16.000 acuerdos que involucran al menos a una parte estadounidense, aproximadamente la mitad de los que tuvieron lugar en los mismos períodos de 2016-2020 (ver gráfico). Muchos involucraron estructuras legales novedosas, como las sociedades de adquisición con fines especiales (SPAC), que cotizan en una bolsa de valores para fusionarse a la inversa con una nueva empresa prometedora. Además de eso, los encierros han introducido nuevas arrugas legales (¿una enfermedad infecciosa cuenta como fuerza mayor? ¿Cómo llevar a cabo la diligencia debida en un trato de Zoom?). Un veterano informa que algunos bufetes de abogados están tan ocupados que rechazan asignaciones, en violación de una regla no escrita de no hacerlo nunca, que es tan venerada en la industria como la Constitución.

De acuerdo con la Abogado estadounidense, una revista de la industria, los ingresos totales en las 100 empresas más grandes aumentaron un 7% el año pasado, a $ 111 mil millones. Al mismo tiempo, los gastos como viajes y entretenimiento de los clientes prácticamente desaparecieron. Como resultado, los márgenes de utilidad promedio aumentaron, del 40% al 43%. Las ganancias por socio de capital aumentaron en más del 13%, a un máximo histórico de casi $ 2.2 millones. Estos aumentaron en todas menos en seis de las 100 principales empresas. En los más lucrativos, como Davis Polk, Kirkland & Ellis o Sullivan & Cromwell, superaron los 5 millones de dólares. Cada socio de capital en Wachtell, Lipton, Rosen & Katz, el más rico del lote, recaudó $ 7,5 millones, frente a los $ 6,3 millones en 2019 (y, en casa, tuvo que gastar menos para mantener un cierto estándar de vestimenta, capturado en el término “zapato blanco” que todavía se refiere a las firmas de élite de Nueva York).

La bonanza de las horas facturables ha dejado a las empresas con más dinero para atraer nuevos reclutas. Eso está bien. Con la oferta de profesionales legales limitada por la negativa de las facultades de derecho de élite a admitir a muchos más estudiantes, las firmas están envueltas en una feroz batalla por el talento. El mes pasado, Milbank, otra gran empresa, aumentó sus salarios iniciales para los nuevos asociados del estándar de la industria de $ 190,000 a $ 200,000. Un día después, Davis Polk ofreció a los abogados de primer año 202.500 dólares. Los socios de otras firmas dicen que igualaron a Davis Polk en 24 horas, para que no se los considere de segundo nivel. La mayoría de las grandes empresas están otorgando bonificaciones especiales de primavera a los asociados que facturaron suficientes horas (generalmente 60 a la semana o más), lo que muchos han hecho en estos tiempos febriles. El dinero, dice el director de una gran empresa, es una recompensa por el trabajo duro. También es, reconoce, un esfuerzo por detener las deserciones.

La caza furtiva es rampante en todos los niveles de estas organizaciones. McDermott Will & Emery, una empresa de Chicago de rápido crecimiento, contrató a seis nuevos socios externos solo en mayo. Incluso firmas famosas por la lealtad de su personal, como Cravath, Swaine & Moore o Wachtell, han perdido abogados frente a sus rivales. Un socio senior de una gran empresa dice que comienza su día abriendo correos electrónicos de reclutadores que preguntan sobre su disponibilidad. Luego examina los anuncios de carrera en revistas jurídicas. Por primera vez en 20 años, Major, Lindsey & Africa, una gran firma de reclutamiento legal, busca en Australia y Canadá asociados con experiencia en transacciones para ubicar en firmas de Nueva York.

No todas las empresas estadounidenses de élite han prosperado durante la pandemia. Las condiciones actuales han favorecido alianzas con experiencia en transacciones complejas, como Wachtell o Davis Polk. A algunos generalistas les ha ido peor. Las ganancias por socio en Baker McKenzie, un gigante con sede en Chicago, disminuyeron casi un 10% en 2020. Los especialistas en acuerdos podrían sufrir si el auge de las fusiones y adquisiciones se apaga, como ya está sucediendo con la locura de SPAC, que proporcionó a los abogados montones de trabajo a finales de 2020 y principios de 2021. Y a medida que Estados Unidos vuelva a abrir esas cuentas de gastos restringidas por covid, podrían comenzar a aumentar de nuevo, reduciendo los márgenes.

Por lo tanto, los socios directores están pensando en lo que vendrá después. Mayer Brown está ampliando su práctica de reestructuración y quiebra, quizás en previsión del fin de los programas de estímulo del gobierno que han mantenido a flote muchas empresas. Muchos otros están reforzando sus prácticas regulatorias y antimonopolio mientras el presidente Joe Biden y su Partido Demócrata en el Congreso amenazan con regular las grandes empresas y perseguir a las empresas dominantes, desde Silicon Valley hasta Wall Street. Los zapatos blancos no sufrirán pronto una escasez de clientes adinerados.



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