Los capitalistas de riesgo conscientes del clima están de vuelta


“TO EN ALGUNA MEDIDA, tratamos de asustar a los inversores ”, admite Mateo Jaramillo, cofundador de Form Energy. La startup está tratando de resolver uno de los problemas más complicados de las energías renovables. La energía solar y eólica son intermitentes, por lo que las empresas de servicios públicos ecológicos deben almacenar el exceso de energía y liberarlo cuando no brilla el sol o no sopla la brisa. Las grandes baterías de iones de litio pueden descargar energía hasta por cuatro horas. Form Energy, fundada en 2017, quiere extender eso a días con una tecnología de batería diferente y no revelada. En mayo anunció un proyecto piloto con Great River Energy, una empresa de servicios públicos de Minnesotan. Su equipo de fundadores está tan repleto de estrellas que el jefe de un rival lo llama “los viajes de almacenamiento de energía de Wilburys”, en referencia al supergrupo de la década de 1980 con George Harrison y Bob Dylan. Aún así, Jaramillo no espera comenzar a escalar hasta 2025.

La combinación de largos tiempos de espera y tecnología no probada proporcionaría muchos capitales de riesgo (VC) inversores el nerviosismo. La mayoría quiere ver retornos en cinco a siete años. Form Energy tiene más patrocinadores pacientes. Incluyen Breakthrough Energy Ventures (BEV), un fondo creado por Bill Gates y apoyado por otros multimillonarios; Eni Next, la petrolera italiana VC brazo; y The Engine, un fondo administrado por el Instituto de Tecnología de Massachusetts. Esto refleja la naturaleza evolutiva del verde VC ecosistema, que está repleto de nuevo después de años en relativa hibernación.

En 2019, los inversores invirtieron un récord de 36.000 millones de dólares en tecnología relacionada con el clima, frente a los 17.000 millones de 2015, según Cleantech Group, una firma de investigación. La mitad del dinero fluyó hacia nuevas empresas norteamericanas (ver gráfico 1). China representó entre el 15% y el 30%, según se defina el sector, y Europa otro 15%. Esto debería estimular la innovación y, con suerte, reducir el precio relativo de la tecnología respetuosa con el clima incluso en ausencia de regulaciones que encarezcan las de alto contenido de carbono. Y debe ocurrir en todos los ámbitos, no solo en la energía y el transporte. “Cuando pensamos en la descarbonización, tenemos que recordarnos a nosotros mismos que esta es toda la economía industrial”, dice el Sr. Gates.

La Agencia Internacional de Energía (IEA), un pronosticador global, predice que una cuarta parte de las reducciones en las emisiones necesarias para poner el clima de la Tierra en un camino sostenible para 2070 provienen de tecnologías maduras, como la energía hidroeléctrica. Otro 41% proviene de tecnologías relativamente nuevas con menos del 1% de un mercado determinado, como la energía eólica marina en la generación de electricidad. La tecnología en las etapas de demostración o prototipo (barcos o aviones a batería, respectivamente) representa el 17% cada uno. Eso presenta una gran oportunidad para los inversores, siempre que tengan un estómago fuerte.

Verde VC tiene un pasado accidentado. A finales de la década de 2000 experimentó un ciclo de auge y caída en Estados Unidos y, en menor medida, en Europa. VC Los fondos tomaron un modelo de financiamiento diseñado para firmas de software y lo aplicaron a compañías que producen productos físicos, principalmente paneles solares y biocombustibles, que requieren mucho tiempo y dinero para generar ingresos. Muchas empresas quebraron. Su VC los patrocinadores perdieron más de la mitad de los $ 25 mil millones que habían apostado. El capital se secó.

Ahora fluye de nuevo. Esta vez, los inversores buscan una gama más amplia de tecnología limpia. Aproximadamente la mitad de los acuerdos por valor se destinan al transporte con bajas emisiones de carbono, alentado por el éxito de Tesla que aumenta la credulidad. En 2004, Elon Musk compró una participación del 14% en el fabricante de automóviles eléctricos por 6,5 millones de dólares. Seis años después salió a bolsa y hoy tiene un valor de 385.000 millones de dólares, más que cualquier otro fabricante de automóviles. La participación de Musk por sí sola vale quizás 72.000 millones de dólares, apenas por debajo de General Motors y Ford juntos.

Las inversiones no se limitan a los aspirantes a Tesla. Impossible Foods, una empresa de proteínas de origen vegetal de 4.000 millones de dólares respaldada por Gates y Google, y Beyond Meat, su rival que cotiza en bolsa ahora con un valor de 10.000 millones de dólares, han despertado el apetito de los inversores por la tecnología agrícola. Form Energy y otros desarrolladores de almacenamiento a escala de red también tienen demanda.

También lo es el software. PAGwC, una consultora, estima que del 5% más grande de las primeras etapas VC entre 2013 y 2019, uno de cada diez involucró firmas de software puro. Otras seis de cada diez involucraron nuevas empresas que integran algoritmos inteligentes con hardware limpio. La caída del costo y la mercantilización de elementos como paneles solares o baterías, cuyo precio ha caído un 82% y un 87%, respectivamente, entre 2010 y 2019, permite a estas empresas ofrecer bienes y servicios auxiliares. Las innovaciones de software hacen posible tomar este hardware más barato y llevarlo más allá de sus límites anteriores, observa Varun Sivaram de la Universidad de Columbia. Algunas empresas emergentes, por ejemplo, están tratando de utilizar una programación inteligente para agregar fuentes de energía distribuidas, como paneles solares o baterías en la azotea, y proporcionar electricidad a la red como una planta de energía virtual.

Los inversores también se han vuelto más diversos. VC las empresas se codean cada vez más con gobiernos, corporaciones, multimillonarios conscientes del clima y capital privado (EDUCACIÓN FÍSICA) empresas.

En 2015, 24 países, incluidos Estados Unidos, China y Alemania, y el UE se comprometió a duplicar RYre gasto en energía limpia durante cinco años. Muchos no alcanzarán ese objetivo. Pero la disminución del gasto a mediados de la década de 2010 parece haberse revertido. Energía verde financiada por los contribuyentes el año pasado RYre en todo el mundo aumentó por tercer año consecutivo, a un récord de $ 25.4 mil millones, según el IEA.

Los gobiernos también están tratando de llenar las brechas de financiamiento en una etapa posterior, cuando los bancos con grandes bolsillos se muestran reacios a entregar 50 millones de dólares para un proyecto a escala de fábrica y son menos reacios al riesgo. VC las empresas no pueden permitirse el lujo de hacerlo, observa Emily Reichert de Greentown Labs, una incubadora. Iniciativas como la UEfondo de innovación de larga data y un nuevo fondo de ampliación dentro de ARPAmi, un programa estadounidense de tecnología energética avanzada, tiene como objetivo ayudar a las empresas emergentes a escapar de este “valle de la muerte”.

Las corporaciones, por su parte, están buscando nuevas tecnologías que las ayuden a descarbonizar o reducir los costos de energía. Según Cleantech Group, las grandes empresas participan en aproximadamente una cuarta parte de los acuerdos, frente al 16% en 2010. O bien invierten a través de sus VC armas o aportando capital directamente. Las grandes petroleras, incluida ExxonMobil, han creado un fondo de inversión limpio (aunque palidece en comparación con su aceitoso gasto de capital). Energy Impact Partners está tratando de establecer uno en nombre de dos docenas de empresas de servicios públicos, como Southern Company, una estadounidense y la británica National Grid. Este año, las empresas no energéticas han anunciado alrededor de $ 5 mil millones en VC. Amazon, un imperio de comercio electrónico, ha respaldado a cinco empresas, incluida Rivian, una startup de camionetas eléctricas, y Redwood Materials, una empresa de reciclaje de baterías. Microsoft, un coloso del software, Unilever, un gigante de los bienes de consumo y IKEA, fabricante de muebles, también han aflojado los hilos de su bolso.

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Alto valor neto cero

También lo han hecho las personas ricas, que, como empresas VC fondos, tienden a representar un capital más paciente. Las oficinas familiares participan en alrededor del 8-10% de las transacciones, frente al 4% en 2010. Muchos actúan en concierto, como con el Sr. Gates BEV. Lanzado en 2015, el vehículo de mil millones de dólares invierte solo en nuevas empresas con el potencial de reducir las emisiones anuales de gases de efecto invernadero en al menos el equivalente a media gigatonelada de CO2.2—Alrededor del 1% del total mundial. Gates ha reclutado a unos 20 compañeros plutócratas, entre ellos los hombres más ricos de Estados Unidos (Jeff Bezos), China (Jack Ma) e India (Mukesh Ambani). El fondo respalda a 40 empresas y tendrá una duración de 20 años.

Régine Clément, que dirige Oportunidades Limpias, Renovables y Ambientales (CREO), una red de aproximadamente 200 oficinas familiares, dice que muchas familias están tratando de ser “catalizadoras”. Algunos apoyan perspectivas riesgosas y cuando se establece un producto, como sucede con las proteínas bajas en carbono, toman su capital y se mueven al siguiente mercado naciente. Emerson Collective, una fundación fundada por Laurene Powell Jobs, ex esposa de Steve Jobs, el difunto jefe de Apple, ha invertido en quizás una docena de nuevas empresas de tecnología climática a través de una incubadora. El Sr. Gates fundó por separado TerraPower, una empresa que desarrolla reactores nucleares avanzados, e invirtió en Carbon Engineering, una empresa que fabrica máquinas que absorben dióxido de carbono del aire.

GRAMOreen innovadores también están atrayendo métodos de financiación innovadores. EDUCACIÓN FÍSICA firmas como Spring Lane Capital y Generate Capital están utilizando nuevos modelos de financiación para ayudar a las nuevas empresas a escapar de los valles de la muerte. En 2019, Generate prestó $ 100 millones a Plugpower para instalar sus carretillas elevadoras de hidrógeno en los almacenes de Amazon y Walmart. Los minoristas pagan a Plugpower por el servicio y este utiliza los ingresos para reembolsar el préstamo. Empresas de seguros especializadas, como New Energy Risk, afiliada de AXA, una aseguradora gigante, ayuda a los financieros a gestionar el riesgo.

En septiembre, QuantumScape, una startup de baterías que cuenta con Gates y Volkswagen entre sus inversores, dijo que planeaba cotizar a través de una fusión inversa con una empresa de adquisición de propósito especial (SPAC) del tipo que ha causado furor en Wall Street este año. SPACs permiten a las startups negociar el precio de compra directamente. Las ofertas son más rápidas y predecibles. También lo son las salidas, que pueden fomentar la tecnología climática VCs para apoyar a más startups.

Muchos ya se sienten alentados por el rápido aumento de las acciones ecológicas. En el último año el SYPAG El índice de energía limpia, que rastrea alrededor de 30 empresas, superó al SYPAG 500 índice de grandes empresas estadounidenses (ver gráfico 2). Liqian Ma, de Cambridge Associates, una consultora, señala que entre 2014 y 2018 green VC las inversiones en todo el mundo generaron una rentabilidad anual del 20%. Eso es el doble de lo típico VC empresas gestionan, y una gran mejora con respecto a mediados de la década de 2000, cuando el promedio verde VC dinero perdido.

La descarbonización profunda también significará cambiar las industrias pesadas, dice Sivaram de Columbia. Por eso, dice Mike Perry, director de tecnología de VIONX Energy, “Necesitas a alguien con mucho dinero”. Su compañía, que fabrica baterías de flujo a gran escala y ha tenido problemas para obtener financiamiento para construir su cuarta planta, ahora está pasando por un proceso de reestructuración. “Esta inversión no es apta para los débiles de corazón”, reconoce Perry.

Parte del problema es que, como explica Gates, “falta el lado de la demanda de innovación”. Ese es particularmente el caso de los productos de alta emisión comprados por las empresas, como el cemento (que representa alrededor del 8% de las emisiones globales de gases de efecto invernadero) y el acero (7-9%). A diferencia del software, que es fácil de diferenciar de sus rivales, “el acero verde no va a ser mejor que el acero”, señala el Sr. Gates. “Así que no hay mercado para la innovación temprana”.

La contratación pública dirigida podría impulsar los productos ecológicos, como sucedió cuando el Pentágono reclutó a Silicon Valley para fabricar computadoras. En el sector privado, Gates está planeando un fondo que utiliza subastas para comprar tecnología limpia al precio más bajo. Esto, argumenta, estimulará la demanda y reducirá los costos. Con ideas como esta, el último green-VC el auge puede proteger el planeta y evitar otra caída.

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Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa bajo el título “Greenbacks for green”.

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