Los sistemas de salud de América Latina se preparan para una paliza

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UNA PROCESIÓN DE las decepciones esperan a los residentes de Guayaquil, la ciudad más grande de Ecuador, cuando la enfermedad golpea. Aquellos que reportan síntomas de covid-19 a la línea directa de atención médica obtienen citas programadas para varias semanas después, momento en el que probablemente se habrán recuperado o muerto. Con los servicios de ambulancia abrumados, las personas afectadas llegan a los hospitales en camionetas, solo para descubrir que no hay camas vacías. Cuando alguien muere en casa, el cadáver se suma a una larga lista de espera para su remoción. La ciudad se ha quedado sin ataúdes de madera. Algunos familiares arrojan los cuerpos de sus seres queridos en las calles sofocantes.

Guayaquil es el primer lugar de Ecuador donde covid-19 ha golpeado con fuerza. Eso probablemente se deba a que la costa del Pacífico del país toma unas largas vacaciones escolares a partir de principios de febrero, cinco meses antes que la región andina, incluida Quito, la capital. Guayaquileños voló hacia y desde Europa después de que el nuevo coronavirus comenzara a propagarse, pero antes de que cancelar los viajes se convirtiera en la norma. Los hospitales y la burocracia no pudieron hacer frente a la enfermedad que trajeron. Desesperada, la alcaldesa de la ciudad, Cynthia Viteri, dijo a los vehículos municipales que se estacionen en las pistas para bloquear los vuelos entrantes. Ella contrajo el virus.

Otras partes de América Latina se preguntan si los horrores de Guayaquil pronto serán los suyos. “Ningún sistema de salud en el mundo” puede hacer frente a la covid-19 una vez que la tasa de transmisión supera un cierto punto, señala el director de un hospital público en México. Los italianos del norte han descubierto la verdad de eso. Pero la capacidad y competencia de los sistemas de atención de salud son muy importantes y en América Latina varían mucho, tanto entre países como dentro de ellos. “Tienes a Europa y África en el mismo continente”, dice Alejandro Gaviria, exministro de Salud de Colombia.

En general, los sistemas de salud latinoamericanos, aunque aún más pequeños y peor administrados que los europeos, han madurado mucho. Colombia, que introdujo la atención médica universal financiada por los contribuyentes en 1993, tiene diez veces más camas de cuidados intensivos que antes. Este año, el presupuesto de salud de Perú como parte de PIB—3,3% —es dos tercios más alto que en 2015. En América Latina y el Caribe, el gasto público y privado en salud es aproximadamente el 8,5% del PIB, frente a una media del 12,5% en el OCDE, un club de países principalmente ricos. La región tiene experiencia reciente en la lucha contra los brotes de enfermedades infecciosas, incluido el cólera en 1991, la gripe porcina en 2009 y el virus del Zika en 2016. La mayoría de los países tienen tecnócratas competentes en atención de la salud. La Organización Panamericana de la Salud, el organismo internacional de salud más antiguo del mundo, fundado en 1902, ayuda a los gobiernos a aprender unos de otros.

Pero la red de seguridad de América Latina tiene deficiencias, que covid-19 expondrá. La fragmentación, la burocracia y la corrupción debilitarán su respuesta en algunas áreas. Los presupuestos gubernamentales apoyan hospitales urbanos de clase mundial y clínicas rurales en ruinas. En varios países, la atención médica básica financiada con fondos públicos opera junto con la lujosa provisión privada para los ricos. El curso de la pandemia puede agudizar las quejas sobre la desigualdad que atrajo a millones de manifestantes a las calles de muchos países latinoamericanos a fines del año pasado.

El retraso en la llegada de la pandemia desde Europa y Asia le ha dado a la región un tiempo valioso, que algunos gobiernos han aprovechado. El Salvador anunció un cierre nacional cuando tenía tres casos de covid-19. Con 15 casos confirmados el 12 de marzo, Ecuador suspendió grandes eventos y cerró escuelas un día después. El gobierno de Perú cerró el país el 15 de marzo. Ese mismo día, con 75 casos confirmados, Chile anunció el cierre de escuelas y universidades.

Otros países han respondido con más lentitud. En Brasil, los gobernadores y alcaldes han detenido el comercio incluso cuando el presidente del país minimiza la crisis (ver Bello). México, deseoso de proteger los ingresos de los trabajadores informales, simplemente exhorta a sus ciudadanos a quedarse en casa. Nicaragua está en una clase propia. Las escuelas permanecen abiertas. Los canales deportivos europeos están en conversaciones para transmitir los partidos de la liga de fútbol del país, que continúa. Este mes, el gobierno autoritario patrocinó concursos de bikini y festivales gastronómicos.

Los países que tomaron medidas tempranas sin duda han retrasado el progreso de la enfermedad, pero el número relativamente bajo de casos confirmados en la región es engañoso. Como Ecuador contabilizó 98 muertes en todo el país el 1 de abril, el registro civil de Guayaquil procesaba 40 certificados de defunción por día más de lo habitual. Brasil contó 2,369 hospitalizaciones de pacientes con covid-19 en las cuatro semanas hasta el 4 de abril. Pero en el mismo período, el Ministerio de Salud informó 18.000 ingresos más por enfermedades respiratorias que durante el mismo período del año pasado. El número relativamente alto de casos confirmados de Chile: 5.116 como El economista salió a la imprenta: refleja un alto nivel de pruebas.

Joven, pero no en forma

La resiliencia de los sistemas de salud de América Latina depende en parte de si su población joven necesitará menos atención que los ciudadanos europeos que envejecen. Pero su juventud no es tan saludable como la de Europa. La «carga monstruosa» entre los jóvenes mexicanos de diabetes, hipertensión y obesidad —todos los cuales podrían empeorar los casos de covid-19— puede acabar con la ventaja de edad sobre países como Italia, dice Hugo López-Gatell, zar del coronavirus de México. En Río de Janeiro, una cuarta parte de los pacientes hospitalizados con coronavirus positivos tenían menos de 40 años.

Los sistemas de salud están compitiendo para equiparse a sí mismos para el volumen de casos a escala europea. Como en otras regiones, están construyendo hospitales de campaña y graduando a los estudiantes de medicina temprano. Chile ha suspendido su requisito de recalificación de los médicos migrantes. En Colombia, las aseguradoras de salud privadas, que brindan la mayor parte de la atención médica, han sido ágiles. Ofrecen consultas en línea y han implementado la entrega a domicilio de remedios a pacientes que no padecen covid-19, principalmente a través de Rappi, un servicio basado en una aplicación. Esto alivia la presión sobre el sistema de salud. El presidente de Perú, Martín Vizcarra, estableció un comando central para coordinar la gestión de la pandemia y planificar reformas a largo plazo. El Congreso de Perú ha otorgado poderes al gobierno durante 45 días para emitir decretos relacionados con la pandemia. El presidente de Chile, Sebastián Piñera, ha invocado una cláusula constitucional que le permite gastar dinero equivalente al 2% del presupuesto para hacer frente a una calamidad. El ejército de México se ha hecho cargo de las adquisiciones, la logística y 35 hospitales.

Pero tal urgencia no compensará fallas de larga data. Varios países, incluidos México, Argentina y Ecuador, tienen sistemas de salud pública fragmentados, lo que genera ineficiencia y confusión entre los pacientes. México, por ejemplo, tiene redes de hospitales administradas por el gobierno federal separadas para trabajadores del sector privado, trabajadores del gobierno, veteranos, trabajadores del petróleo y otra para los trabajadores de la economía informal y los pobres. En Perú, los hospitales están a cargo del Ministerio de Salud, los institutos de seguridad social, los gobiernos regionales, la policía y el ejército.

La corrupción y la mala gestión empeoran las cosas. La agencia de seguridad social de Ecuador pagó $ 12 por mascarilla para mascarillas, lo que llevó al despido de un alto funcionario. Los directores de algunos hospitales públicos en Colombia han robado millones de dólares y han privado de inversiones a sus organizaciones. Las áreas rurales están desatendidas porque el sector privado ve pocas perspectivas de ganancias allí y ni los gobiernos nacionales ni los locales han intervenido.

Tales fallas han dejado a la región sin ventiladores y camas de cuidados intensivos (ver tabla). Tumaco, una ciudad colombiana con 250.000 habitantes, tiene un hospital público y no tiene ventiladores. A fines de marzo, el gobierno de Ecuador se apoderó de dos ventiladores de Lago Agrio, en el norte de la Amazonia, para usarlos en una capital regional, pero no entregó los 1.400 kits de prueba que había prometido. Murió un bebé con covid-19.

Una desventaja causada por la llegada tardía de la pandemia es que América Latina tardó en unirse a la lucha internacional por las mascarillas y ventiladores N95. Muchos gobiernos, incluidos los de la Unión Europea, han prohibido su exportación. “Hemos sufrido muchas dificultades para encontrar [ventilators], en la medida en que hemos tenido que obtenerlos en pequeñas cantidades ”, dice el Sr. López-Gatell de México. Brasil y México, que tienen grandes sectores de fabricación, están reutilizando fábricas para reparar máquinas viejas y probar otras nuevas.

La escasez aumenta el riesgo de que los pobres sufran mucho más por la pandemia que los ricos. El sistema de salud privado de Brasil, que atiende principalmente a la cuarta parte más rica de la población, tiene la mitad de ventiladores y camas de cuidados intensivos. Quizás sensibilizados por las protestas del año pasado, algunos gobiernos están tomando medidas para reducir la brecha. En Chile, México y Colombia han declarado estados de emergencia que les dan la potestad de decirle a los hospitales privados cómo asignar las camas. El ministro de Salud de Argentina se retractó de su afirmación de que «todas las camas son públicas, ya sean públicas o privadas». Pero ha tomado el control de todas las compras de equipos. Un debate sobre la toma de control público de los hospitales privados «llegará a América Latina muy pronto», dice el Sr. Gaviria.

En tales expedientes pueden estar las semillas del cambio. Todos los gobiernos de la región están aprendiendo una dura lección sobre el valor de invertir en salud pública. El problema es que covid-19 está destruyendo la prosperidad que ayudaría a que esto suceda.

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Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título «Preparándose para una paliza».

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