Más de mil millones de disparos de covid-19 en 2021. ¿Puede Serum Institute hacerlo?


ON 5 DE MARZO La temporada de carreras de caballos de Mumbai 2020 culminó con el Poonawalla Breeders ‘Multimillion, un espectáculo de un día dominado por la primera familia de este deporte de la India, los Poonawalla. Los triunfos en la pista fueron acompañados por informes de noticias sobre los estilos de vida de Bollywood de Adar Poonawalla y su esposa, Natasha, quien Elle revista descrita como “la primera dama fabulosa de la India”. Sólo una atención superficial se desvió hacia el trabajo diario de la pareja dirigiendo el Serum Institute of India, el fabricante de vacunas tímido para la prensa en la raíz de la fortuna familiar.

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Un año después es la empresa, no sus extravagantes propietarios, la que está en los titulares. A medida que la campaña de vacunación contra el covid-19 encuentra fallas de producción en Europa, problemas de distribución en Estados Unidos y enfrenta una lucha geopolítica por el suministro en todas partes, Serum Institute se ha convertido en la única empresa aparentemente capaz de aumentar la producción rápidamente y exportar las dosis sin generar controversias. Para fin de año, dice Poonawalla, agregará 1.500 millones de inyecciones de covid-19 a 1.300 millones-1.500 millones de dosis contra enfermedades como el sarampión y la tuberculosis que ya produce anualmente. El 23 de febrero envió el primer envío masivo, de 70 millones de inyecciones de la vacuna Oxford-AstraZeneca, a la India y a otras dos docenas de países pobres en el COVAX programa de intercambio de vacunas. El 1 de marzo, Canadá dijo que adquirirá 500.000 dosis de la empresa. La empresa familiar relativamente pequeña, que ingresó el año pasado con ingresos anuales de $ 735 millones y una fuerza laboral de 6,000, se está convirtiendo en una misión crítica para la lucha global contra el coronavirus.

Los planes de Poonawalla son ambiciosos, por decirlo suavemente. Quiere aumentar la producción mensual de la vacuna Oxford de los actuales 60 a 70 millones a 100 millones en abril. Ese mes, la compañía comenzará a producir entre 40 y 50 millones de una inyección desarrollada por Novavax, una empresa de biotecnología estadounidense, para acumular un “gran stock” a medida que se somete a una revisión acelerada por parte de varios reguladores globales. A finales del verano, Serum Institute espera estar fabricando otra vacuna, de SpyBiotech, una startup británica. A principios de 2022, espera producir una vacuna nasal de una dosis desarrollada por Codagenix, otra empresa de biotecnología estadounidense.

Poonawalla estima que hasta que la nueva capacidad de sus rivales entre en funcionamiento en otoño, la producción de su empresa representará quizás el 40-50% del suministro mundial. A diferencia de Pfizer, un gigante farmacéutico estadounidense que recientemente aumentó su objetivo de producción de 1.300 millones a 2.000 millones de dosis este año, las inyecciones del Serum Institute son baratas y no es necesario almacenarlas a temperaturas ultrabajas. Inocularán franjas del mundo pobre.

Algunos de los factores detrás del ascenso de la compañía a la prominencia, como la pandemia y la rápida respuesta de los científicos a ella, han estado fuera de su control. Pero Serum Institute también ha realizado apuestas audaces que van en contra del proceso tradicional de fabricación de vacunas, en el que las inversiones en capacidad y distribución siguen años de investigación, luego más años de ensayos clínicos de seguridad y eficacia. Una breve conversación en abril pasado, entre el Sr. Poonawalla y su padre Cyrus, fundador del Serum Institute, resultó en la decisión de comenzar a producir la vacuna Oxford antes de que comenzaran los ensayos clínicos.

Es el último golpe atrevido de los Poonawalla. En la década de 1960, Cyrus convirtió su negocio de cría de caballos en uno que utilizaba corceles retirados como recipientes vivos para crear suero de anticuerpos para el tratamiento de mordeduras de serpientes, tétanos y otras plagas. Cuarenta años después, su hijo, que ha sido director ejecutivo desde 2011, ha agregado 165 países como clientes (a menudo mientras cortejaba a Natasha durante las vacaciones). Las ventas internacionales ahora representan el 70% del total de la empresa. En diciembre, Serum Institute lanzó la primera vacuna que se desarrolló completamente en la India, contra una variante de neumonía que mata a 68.000 niños indios al año.

La inversión inicial de la compañía de 80 millones de dólares en capacidad para producir la foto de Oxford no probada provino del bolsillo de sus propietarios multimillonarios, una suma considerable junto a los 46 millones de dólares del año anterior en gastos de capital. Desde entonces, Serum Institute ha recibido otros $ 800 millones: $ 270 millones de Poonawallas, $ 300 millones de la Fundación Bill & Melinda Gates, la organización benéfica más grande del mundo, y el resto de pagos anticipados de gobiernos, incluidos los de Bangladesh y Marruecos.

La empresa privada no dirá cuánto de ese dinero ya se ha gastado. Pero Poonawalla dice que ha duplicado la capacidad de producción. Podría hacer esto rápidamente, agrega, gracias a una estrategia de instalar “capacidad excedente antes que la demanda”. Durante décadas, había estado agregando un nuevo edificio cada año; uno que estaba listo para funcionar poco antes de que la fatídica charla entre padre e hijo fuera inmediatamente reutilizada para el esfuerzo de covid-19.

Una colaboración de larga data con Oxford y Novavax como parte de un esfuerzo para crear una vacuna contra la malaria permitió al Serum Institute asegurar sus recetas temprano. Las relaciones profundas con proveedores de todo, desde viales de vidrio hasta costosos “biorreactores” para la producción de sustancias biológicas, han ayudado a facilitar la adquisición. Serum Institute ha contratado a 1.000 nuevos empleados, aumentando su plantilla en una sexta parte. Otros 500 trabajadores de la construcción están levantando nuevos edificios con mayor capacidad de producción que se suman a los aproximadamente 30 que la empresa ha construido a lo largo de los años.

Al ritmo actual, piensa Poonawalla, se necesitarán al menos dos años para que la oferta global de covid-19 alcance la demanda. Podría tomar menos si los reguladores del mundo se coordinaran más estrechamente durante la duración de la crisis, aventura. Hasta entonces, Serum Institute espera vender los jabs más o menos a un costo, lo que significa alrededor de $ 3-5 por dosis para la vacuna Oxford. Después de eso, los márgenes aumentarán eventualmente. “Esta situación durará mucho tiempo y habrá demanda en el futuro”, predice el Sr. Poonawalla. Parece seguro que el Covid-19 se volverá endémico en muchas partes del mundo, y las campañas de vacunación anuales similares a las de la influenza se convertirán en la norma. La producción de su empresa alcanzará un máximo de dosis de 600 a 700 millones al año para cada una de las cuatro vacunas que está considerando actualmente, dice.

La pandemia dejará la fabricación de vacunas más prominente que nunca, cree Poonawalla, y mucho más concurrida. Esto inyectará competencia en lo que la mayoría de los fabricantes de medicamentos consideran un negocio de volumen ingrato con considerables desembolsos de capital. Un incendio a principios de este año en un nuevo edificio provocó un escalofrío en la espina dorsal de los covid-respondedores del mundo hasta que la compañía les aseguró que el accidente, que afectó una línea de producción para una inyección de tuberculosis, no afectará el esfuerzo pandémico. Aunque la apuesta por la vacuna de Oxford ha valido la pena, y parece probable que la de Novavax lo haga, Codagenix y SpyBiotech aún no son acertadas. Y el nacionalismo de las vacunas podría obstaculizar las exportaciones de India o las importaciones de ingredientes y kits.

No obstante, el Sr. Poonawalla confía en que su empresa mantendrá su posición de liderazgo. A diferencia de las grandes farmacéuticas, que gastan miles de millones en comercializar medicamentos costosos, vende sus vacunas principalmente a las autoridades sanitarias nacionales, que valoran sobre todo los precios bajos y el suministro fiable. Esos siempre han sido los puntos fuertes de Serum Institute. Y la notable respuesta de la compañía india al covid-19 le ha proporcionado más buena voluntad global de la que podría esperar cualquier campaña publicitaria.

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Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Adelante”.



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