Microsoft quiere una porción de TikTok

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ON 29 DE JULIO los jefes de Alphabet, Amazon, Apple y Facebook soportaron una videoconferencia de cinco horas con un subcomité de antimonopolio del Congreso. Satya Nadella, director ejecutivo de Microsoft, el otro titán tecnológico de Estados Unidos, pasó el día hablando con inversores, reclutando nuevos empleados y revisando las últimas cifras trimestrales. Su presencia no era necesaria: Microsoft ya no atrae las controversias que llevan a los políticos a correr.

¿O lo hace? El 2 de agosto, la firma dijo que estaba en conversaciones para comprar las operaciones estadounidenses, canadienses, australianas y neozelandesas de TikTok, una aplicación para compartir videos de propiedad china tremendamente popular pero problemática. El presidente Donald Trump había reflexionado sobre su prohibición por temor a que pudiera entregar datos sobre estadounidenses a las autoridades comunistas de China, a pesar de las protestas de su empresa matriz, ByteDance, de que nunca haría tal cosa. Después de algunos pasos inusuales para apaciguar a Trump, incluida una declaración en la que le agradeció efusivamente por su «participación personal», Microsoft tiene hasta el 15 de septiembre para cerrar un trato.

Otros pretendientes pueden intervenir. Los patrocinadores de capital de riesgo de ByteDance, la mayoría de los cuales son estadounidenses, intentarán eliminar a los postores rivales. Están decepcionados de que ByteDance no haya podido evitar las tribulaciones políticas de TikTok. El grupo chino debería haber escindido la unidad estadounidense esta primavera, manteniendo una gran participación minoritaria, dice un inversor cercano a la firma. Pero la ambición de su fundador, Zhang Yiming, llevó a ByteDance a calcular erróneamente que podría aprovechar las tensiones geopolíticas, dice el inversor.

El precio de TikTok podría aumentar si surgen más postores, pero aún así costará mucho menos que la estimación de ByteDance de su valor. ByteDance cree en TikTok NOS habría valido 200.000 millones de dólares en unos pocos años. Ahora puede que tenga que vender el negocio por entre 15.000 y 40.000 millones de dólares. Ese sería uno de los acuerdos más importantes del año. Pero una vez que TikTok NOS, con sus aproximadamente 100 millones de usuarios solo en Estados Unidos, se vuelve rentable, lo que se espera que lo haga pronto, puede parecer una ganga.

TikTok impulsaría a Microsoft a la gran liga de las redes sociales. Ese puede ser el objetivo estratégico de Nadella. Google, la división principal de Alphabet, está desafiando a Microsoft en la computación en la nube y el software de oficina. Atrapar TikTok sería un contraataque contra YouTube de Google, señala Mark Moerdler de Bernstein, una firma de investigación. La aplicación también le daría a Microsoft un tesoro de datos sobre los jóvenes, poniéndola a la par con Snapchat e Instagram de Facebook.

Al mismo tiempo, TikTok es una desviación de la competencia central de Microsoft de herramientas de productividad empresarial. La aplicación es el software de improductividad por excelencia. El negocio de juegos de Microsoft, incluida la consola Xbox, generó solo el 8% de sus $ 143 mil millones en ingresos en los 12 meses hasta junio. La firma tiene un historial mixto con la tecnología de consumo. En julio cerró Mixer, un servicio de transmisión en vivo para jugadores que no había logrado ganar terreno. Y con TikTok, el Sr. Nadella puede esperar una invitación al próximo tueste de Big Tech en Capitol Hill. Las controversias en torno a la moderación de contenido y la protección de datos de TikTok seguirán surgiendo.

Los próximos 40 días estarán ocupados. Microsoft puede intentar comprar más de TikTok que solo los cuatro mercados de habla inglesa. Pero ByteDance querrá mantener la mayor parte de su presencia global como sea posible, especialmente con Zhang bajo fuego en China por venderse a los Yankees. El mundo puede terminar con dos TikToks, uno dirigido por Estados Unidos y otro controlado por ByteDance.

No está claro cómo funcionaría un TikTok estadounidense. Microsoft necesitaría reemplazar la infraestructura china de la aplicación, presumiblemente copiando el código de ByteDance y auditándolo. Si quiere que los adolescentes estadounidenses puedan ver videos subidos por japoneses o incluso británicos, tendría que obtener una licencia de ByteDance, lo que puede entrar en conflicto con Trump. El atractivo actual de TikTok se basa en parte en su surtido global. Ambas versiones de la aplicación se verán disminuidas por una división. Reels de Instagram, un look similar a TikTok lanzado el 5 de agosto, intentará cortejar a los TikTokers desencantados. Para Microsoft, de 45 años, navegar la disputa tecnológica chino-estadounidense puede ser la parte fácil después de mantener la atención de los adolescentes.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Rompecabezas de improductividad».

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