Netflix, temporada 3

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A medida que se avecinaban los bloqueos el año pasado, la gente se apresuró a abastecerse de elementos esenciales para la supervivencia en el hogar: alimentos, medicamentos y una suscripción a Netflix. En la primera mitad de 2020, la compañía de transmisión registró 25 millones de nuevos miembros en todo el mundo, el doble de los que se habían registrado en el mismo período del año anterior. Con los espectadores agachándose para ver la pandemia en el sofá, “Outbreak”, una película de desastres de 1995, se ubicó entre los diez primeros de Netflix.

Ahora que muchas de las economías del mundo se están reabriendo, el crecimiento de Netflix se está disparando. El 20 de julio, la compañía anunció que 1,5 millones de personas se habían inscrito en el segundo trimestre de 2021, un 85% menos que hace un año. En Estados Unidos y Canadá, donde el mercado está saturado y los competidores se multiplican, el número total de suscriptores se redujo en 430.000. El precio de las acciones de Netflix, que se disparó casi un 50% en la primera mitad de 2020, apenas ha subido en el último año.

El puesto no es sorprendente. Muchos miembros nuevos de 2020 simplemente retiraron las suscripciones que habrían hecho más tarde. Todavía plantea una pregunta difícil a largo plazo para Netflix. La empresa comenzó alquilando DVD por correo. Su segundo acto sorprendente fue inventar y dominar la transmisión de video por suscripción. Ahora, a medida que los mercados ricos maduran y los rivales le pisan los talones, el crecimiento debe provenir de otra parte. La tercera temporada de Netflix promete nuevas ubicaciones exóticas y, quizás, un gran giro en la trama.

La segunda temporada tiene un poco de camino por recorrer. Aunque las nuevas suscripciones en Estados Unidos se han reducido a un mínimo, Netflix tiene margen para cobrar más a los espectadores. Gana $ 14.88 mensuales líderes en la industria de cada miembro estadounidense, más del doble de las recaudaciones de Disney +, su principal rival, según MoffettNathanson, una firma de analistas. A pesar de esto, menos miembros abandonan Netflix cada mes que otros transmisores, según Antenna, una compañía de datos. Más aumentos de precios podrían elevar los ingresos nacionales de Netflix en un 7% anual durante los próximos años, reconoce MoffettNathanson.

Sin embargo, la mayor parte del crecimiento vendrá del extranjero. El año pasado, por primera vez, más de la mitad de los ingresos de Netflix se obtuvieron fuera de Estados Unidos y Canadá. Para 2025, se espera que la proporción alcance los dos tercios. Ya nueve de cada diez nuevos suscriptores viven en el extranjero (ver gráfico 1).

El juego internacional es duro. La mayoría de los extranjeros son más pobres e incluso los ricos no gastan mucho en televisión. El hogar estadounidense promedio todavía gasta más de $ 80 al mes por cable, por lo que aquellos que «cortan el cable» pueden pagar media docena de servicios de transmisión. Los europeos son más tacaños: el hogar británico medio gasta menos de 40 dólares en televisión de pago. Netflix se ha resistido a bajar los precios, por lo que incluso en la India de bajos ingresos, una suscripción estándar cuesta $ 8.70 al mes. Su mayor concesión ha sido inventar un plan solo para dispositivos móviles, ahora en más de 70 mercados. Los indios pueden suscribirse a esto por $ 2.70.

Al igual que la barrera financiera, las culturales son altas en el mundo del espectáculo. Enders Analysis, una empresa de investigación, descubrió que los programas realizados por las emisoras británicas eran más ricos en lenguaje local que los encargados por las emisoras extranjeras. “Sex Education”, una serie de Netflix ambientada en la Inglaterra rural, tenía menos de cinco referencias británicas por hora. “Peep Show”, un éxito de cosecha propia, tenía más de 35, desde “johnnies” (condones) hasta Findus Crispy Pancakes, un manjar nacional. Reed Hastings, el jefe de Netflix, dijo en abril que la empresa «todavía estaba resolviendo las cosas» en India, donde varios altos ejecutivos han renunciado y donde rivales como Amazon, un gigante del comercio electrónico con un negocio de transmisión, y Disney + han logrado algunos avances. .

Sin embargo, la batalla internacional es una que Netflix está ganando. Para fin de año tendrá 31 millones de suscriptores en Asia, un poco más de la mitad que Disney +, estima Media Partners Asia (MPA), una consultora en Singapur. Pero tres cuartas partes de Disney están en India, donde tiene los derechos de la obsesión deportiva nacional en la forma de la Premier League de cricket, pero genera menos de un dólar en ingresos por suscriptor. Por el contrario, más del 60% de los miembros asiáticos de Netflix se encuentran en los ricos mercados de Australia, Japón y Corea del Sur. MPA espera que los ingresos asiáticos de Netflix alcancen alrededor de $ 3.2 mil millones este año, en comparación con los $ 800 millones de Disney +.

Y mientras que en Estados Unidos Netflix compite con una docena o más de transmisores, en los mercados internacionales rara vez se enfrenta a más de dos rivales serios. Pocos son verdaderamente globales. Una vez que WarnerMedia se separe de AT&T, su propietario corporativo, y se fusione con Discovery, como estaba previsto, aumentará la presencia internacional de HBO Max de Warner. La aprobación de ese acuerdo podría tardar un año, momento en el que Netflix habrá inscrito otros 30 millones de miembros aproximadamente. Se rumorea que una asociación entre Comcast, una compañía de cable propietaria de NBCUniversal, y ViacomCBS, otro grupo de medios, para combinar sus servicios de transmisión a nivel internacional podría tardar un tiempo en materializarse.

Solo Amazon y Apple, un fabricante de teléfonos inteligentes con ambiciones de entretenimiento, son verdaderamente globales; cada uno afirma estar transmitiendo a audiencias en más de 100 países. Pero ninguno ha igualado aún las habilidades de producción de Netflix. El año pasado, Netflix se convirtió en el mayor comisionado de contenido europeo, superando a la BBC, France TV y la alemana ZDF, según Ampere Analysis, otra firma de investigación. Tiene más programas de televisión nuevos en producción que tres de sus mayores rivales juntos, y está filmando en regiones donde Hollywood generalmente teme pisar. Los proyectos recientes incluyen su primer original ruso, una nueva versión de “Anna Karenina” y una lista de programas coreanos con temas de K-pop. “No es solo una batalla por los suscriptores, es una batalla por la hegemonía del contenido”, dice Vivek Couto de MPA.

Sobre la base de esta arremetida internacional, los ingresos totales de Netflix crecerán aproximadamente un 14% anual hasta 2025, calcula MoffettNathanson. La empresa está recaudando 5.000 millones de dólares extra cada año. Esto se compara favorablemente con los rivales del mundo del espectáculo, señalan los expertos.

Sin embargo, algunos inversores comparan a la empresa no con la industria del entretenimiento, sino con la gran tecnología. Esa comparación es menos halagadora. Los precios de las acciones de los gigantes tecnológicos de Estados Unidos —Facebook, Amazon, Apple, Google y Microsoft— han continuado apreciándose incluso cuando la pandemia estalla (ver gráfico 2). Y se espera que el crecimiento de sus ingresos hasta 2025 se acerque al 20% anual. Para igualarlos, Netflix necesita pensar fuera de la caja de las gafas, entre otras cosas porque, como dice Matthew Ball, un capitalista de riesgo de los medios, los consumidores están cada vez más preguntando no «¿Qué deberíamos ver?», Para lo que Netflix se ha convertido en la acción. respuesta, pero «¿Qué debemos hacer?»

La respuesta, para muchos, son los videojuegos. La industria ya genera casi $ 180 mil millones al año en ingresos globales y se está expandiendo rápidamente. PwC, una consultora, estima que la participación de los juegos en los ingresos globales de medios de entretenimiento ha aumentado del 15% en 2019 al 19% este año. En Estados Unidos, los menores de 25 años ya clasifican los juegos como su pasatiempo favorito (y el lugar donde se ven programas de televisión y películas al final).

Hastings ha postulado durante mucho tiempo que en la economía de la atención Netflix compite con “Fortnite”, un popular juego multijugador en línea, tanto como lo hace con HBO. Sin embargo, hasta ahora, su firma luchó por la atención de los consumidores con sus programas (y, más recientemente, ventas de mercadería, eventos en vivo y podcasts destinados a estimular el compromiso con su contenido). Ahora lleva la lucha directamente a los desarrolladores del juego. Bajo un nuevo jefe de juegos de Facebook, Mike Verdu, Netflix planea ofrecer a los suscriptores videojuegos en su aplicación móvil dentro de un año. Una persona con conocimiento del proyecto dice que la inversión inicial es un porcentaje de un solo dígito del presupuesto de contenido anual de $ 17 mil millones de Netflix, con la esperanza de que aumente.

Otros gigantes de los medios y la tecnología han intentado y no han logrado descifrar los juegos, cuya naturaleza interactiva requiere una infraestructura técnica diferente a la transmisión de video pasiva y unidireccional. Disney ha cerrado su estudio de juegos. Google y Amazon han tenido problemas para generar interés en sus respectivos servicios de transmisión de juegos, Stadia y Luna. No está claro cómo Netflix planea eludir la prohibición de Apple de las plataformas de juegos en su tienda de aplicaciones. Y mientras que muchos éxitos como «Fortnite» ganan dinero a través de microtransacciones en el juego (pagando potenciadores, etc.), Netflix planea incluir juegos como parte de su suscripción, un modelo con pocos ejemplos exitosos.

Estas dificultades significan que muchos sospechan que una adquisición está en juego. “Los juegos son como las empresas farmacéuticas: es necesario pasar años construyendo o comprando una tubería”, dice un veterano de la industria del juego. Aunque Netflix hasta ahora ha preferido crecer orgánicamente, tiene los medios para derrochar. El año pasado generó flujo de caja libre y generará más a medida que se estabilice su exceso de gasto en contenido. Su negocio de suscripción estable significa que puede endeudarse de forma segura. El editor de juegos más grande de Estados Unidos, Activision-Blizzard, tiene una capitalización de mercado de alrededor de $ 70 mil millones, lo que lo convierte en un objetivo «factible» para Netflix, que tiene un valor de $ 237 mil millones, cree uno de los inversores del transmisor. Otros especulan sobre un acuerdo con Microsoft, que tiene tecnología de juegos en la nube y un estudio de juegos.

El paso de los video a los juegos es grande, demasiado grande para una empresa que se ha vuelto cómoda en su zona de confort de transmisión, creen algunos ex Netflixers. “Ahora es mucho más una empresa de entretenimiento tradicional”, se lamenta uno, y agrega que su cultura de asumir riesgos funciona menos en un gigante con 9.000 empleados que en una startup con unos pocos cientos de personas. Pero eso aún lo hace más ágil que los gigantes tecnológicos, con una fuerza laboral de cientos de miles y burocracias más rígidas, señala un accionista. Y el paso a los juegos puede no ser tan grande como la transición del servicio postal a Internet, que Netflix logró con aplomo. En busca de una analogía cinematográfica para describir la empresa, el optimista accionista se decanta por un clásico de 1953: «The Wild One».

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