¿Pekín descarrilará el acuerdo de TikTok?

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yoINVERSORES EN BYTEDANCE Me he acostumbrado a estar atrapado entre superpotencias. Todavía estaban desconcertados el 28 de agosto, cuando una actualización del régimen de licencias de exportación de China bloqueó la venta del activo premiado de la empresa de tecnología china, el brazo estadounidense de TikTok, una aplicación de videos cortos, a firmas e inversores estadounidenses.

Una respuesta china a la campaña del presidente Donald Trump contra TikTok fue inevitable. Sostiene que podría darle al Partido Comunista de China los medios para espiar a los estadounidenses y realizar campañas de desinformación. Las garantías de TikTok de que no censura el contenido poco halagador para Beijing ni envía datos personales a China han caído en oídos sordos. El mes pasado, Trump emitió dos órdenes ejecutivas dirigidas a TikTok, la más reciente de las cuales lo prohibirá en los Estados Unidos si no es propiedad estadounidense para el 12 de noviembre.

Microsoft y Oracle, dos gigantes del software, presentaron ofertas rivales de alrededor de 25.000 a 30.000 millones de dólares por las operaciones de TikTok en cuatro mercados: Estados Unidos, Canadá, Nueva Zelanda y Australia. Oracle reclutó a algunos patrocinadores de capital de riesgo estadounidenses de ByteDance, incluidos Sequoia Capital y General Atlantic. Sería más sencillo que Microsoft y podría permitir que ByteDance o su fundador, Zhang Yiming, reinvirtieran en TikTok más adelante. Una venta estratégica a Microsoft sería más definitiva. Pero Zhang lo favoreció, según personas cercanas a ByteDance. Una vez trabajó en Microsoft y se dice que admira a su director ejecutivo, Satya Nadella. Microsoft también reforzó su oferta al asociarse con Walmart, un coloso minorista.

Luego vino la bomba de Beijing. El Ministerio de Comercio de China agregó ciertos tipos de inteligencia artificial, así como tecnología de información personalizada y análisis de datos, a una lista de productos críticos para la seguridad nacional. Estos ya no se pueden vender en el extranjero sin permiso oficial. También son lo que hace que TikTok funcione. ByteDance dijo rápidamente que obedecería las nuevas reglas.

Siempre hubo ambigüedad sobre si los pretendientes estadounidenses de la aplicación obtendrían su algoritmo. Es posible que hayan comprado solo la marca, sus usuarios, la plataforma de compra de anuncios y software menos avanzado. Pero el motor de recomendaciones de ByteDance es una gran parte del atractivo de TikTok. Se ha perfeccionado durante años con datos de millones de usuarios en todo el mundo y muestra una capacidad asombrosa para adivinar los gustos de visualización de las personas.

Entonces, Microsoft y Oracle estructuraron sus ofertas para mantener el acceso al código de ByteDance. Según un accionista, ambos están ofreciendo a ByteDance entre $ 5 mil millones y $ 10 mil millones por adelantado, luego otros $ 5 mil millones más o menos al año durante algunos años, dependiendo de los ingresos y el rendimiento de TikTok. A cambio, ByteDance proporcionaría mejoras tecnológicas y actualizaciones cada seis meses aproximadamente.

«ByteDance es más de un barril, por lo que tiene que ganar el precio», dice el accionista. Intentar escribir un nuevo algoritmo de TikTok en Estados Unidos está fuera de discusión, dice otro inversor. Sería tan difícil como iniciar una nueva empresa, dice. La administración Trump pareció aceptar que TikTok mantendría los vínculos tecnológicos con ByteDance, siempre que la seguridad de los datos estuviera garantizada por un propietario estadounidense y el vínculo no durara para siempre.

Ahora Microsoft y Oracle esperan la decisión de ByteDance. Pueden retirar sus ofertas o modificarlas para tener en cuenta la nueva incertidumbre sobre lo que obtendrían. Una vez que ByteDance indique sus intenciones y se publiquen las ofertas revisadas, podría llevar 30 días obtener el visto bueno de China. ByteDance podría solicitar una extensión de la fecha límite de noviembre de Trump, tal vez con la esperanza de que pierda ante Joe Biden en las elecciones del 3 de noviembre.

El riesgo de que TikTok sea bloqueado en Estados Unidos sigue siendo sustancial. El gobierno chino puede negarse a otorgar una licencia de exportación y los compradores podrían retirarse. Esto privaría a ByteDance de miles de millones. Pero ese puede ser un precio que China esté dispuesta a pagar para evitar que Estados Unidos establezca un mal precedente al forzar la venta de una tecnología china a los intereses estadounidenses.

En cuanto a Zhang, tomar una posición en contra de Trump le haría ganar elogios y posibles recompensas en casa. La aprobación del Estado no es algo que haya buscado el empresario independiente. Puede que todavía no tenga más remedio que aceptarlo.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Danza del limbo».

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