Por qué Rio Tinto y China están en desacuerdo

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CHINA LO HACE No me gusta sentir celos de Japón. Pero en el caso del mineral de hierro tiene mucho que envidiar. En la década de 1960, cuando Japón estaba construyendo su industria siderúrgica, el suministro mundial de ese material estaba tan fragmentado que Japón podía enfrentar a los productores de Australia y Brasil entre sí. China, ahora el mayor productor de acero del mundo, no tiene ese lujo. Aunque importa el 70% del mineral de hierro del mundo, la mayor parte proviene de tres empresas que en las seis décadas intermedias se han convertido en titanes. Son Rio Tinto y BHP, dos firmas anglo-australianas, y Vale, una brasileña. Han provocado la consolidación de la industria. Se benefician de las altas barreras de entrada. Ninguno está dispuesto a socavar a los otros dos. Eso los coloca en una posición mucho más fuerte frente a los clientes chinos que sus predecesores con los japoneses.

China quiere cambiar eso. Se encuentra en la extraña posición de tener empresas de tecnología líderes en el mundo pero apenas un punto de apoyo en una de las industrias más básicas de todas, la minería del hierro, en un momento en que los precios superiores a 100 dólares la tonelada están estrangulando sus acerías. Durante mucho tiempo ha esperado alterar el equilibrio de poder respaldando el desarrollo de un vasto depósito de mineral de hierro en Guinea llamado Simandou, en el que Rio Tinto tiene una empresa conjunta con Chinalco, el productor estatal de aluminio de China (y el mayor accionista de Río). Durante años, Río ha frustrado sutilmente las ambiciones de China al mantener el proyecto de África occidental en un segundo plano. Pero desde el año pasado, un consorcio respaldado por China en Guinea ha subido la apuesta al comprometerse a seguir adelante con su propio proyecto de 14.000 millones de dólares para desarrollar los dos bloques del norte de Simandou. Río y Chinalco controlan los del sur.

Eso crea un enigma: ¿debería Rio redoblar a Simandou, venderse o de alguna manera seguir jugando un juego de espera sin ofender a sus clientes chinos ni al gobierno de Guinea? Corresponderá a quien reemplace a Jean-Sébastien Jacques, el jefe saliente de Río, cuya salida se anunció el mes pasado a raíz de la desastrosa destrucción de un sitio aborigen de 46.000 años en Australia Occidental, lidiar con él.

Simandou, una montaña boscosa en el interior de Guinea, viene con 2 mil millones de toneladas de mineral de hierro de la más alta ley del mundo, y una tonelada de problemas. En la década desde que Rio forjó su empresa conjunta con una unidad de Chinalco, a la pareja se le ha despojado de la mitad de su concesión, Rio intentó y falló en 2016-18 para vender su parte del proyecto a Chinalco, y el atolladero legal que rodeaba Toda la saga de Simandou ha sido tan profunda que Paul Gait de Azvalor, una empresa de gestión de fondos, la compara con un thriller corporativo de John Grisham.

Añadiendo al drama, SMB-Ganador, el mayor exportador de bauxita de Guinea, que cuenta con Shandong Weiqiao, un productor chino de aluminio, como inversor, en junio obtuvo la aprobación del gobierno de Guinea para desarrollar la parte norte de Simandou. También se construirá un ferrocarril de 650 km (400 millas) desde la mina y un puerto de aguas profundas. Claramente espera que Río y Chinalco compartan la carga. Esto coincide con una disputa geopolítica entre China y Australia que ha puesto a Río en una posición incómoda. Aunque todavía tiene poder en el mercado del mineral de hierro, su tono está cambiando. Ahora dice que si Simandou sigue adelante de todos modos, también puede unirse. Pero eso simplifica demasiado lo que debería ser un cálculo muy cuidadoso.

Empiece por la economía. Rio una vez estimó que el costo de desarrollar Simandou, incluida la construcción del ferrocarril y el puerto, podría ser de más de 20 mil millones de dólares. Eso ahora podría dividirse parcialmente con SMB-Victorioso. Sin embargo, si ese fuera el caso, Rio carecería de un control total de sus costos de flete, un factor crítico en el negocio del mineral de hierro. Erik Hedborg de CRU, una consultora de materias primas, dice que poner en producción los bloques del norte y del sur agregaría alrededor de 150 millones de toneladas al año al mercado de mineral de hierro de 2.000 millones de toneladas, lo que podría hacer bajar los precios hasta en 10 dólares la tonelada. Eso lastimaría a Rio. Sin embargo, si solo se desarrollara el bloque norte más pequeño, el impacto en los precios sería mucho menor.

Tal como está, muchos analistas esperan que los precios caigan con o sin Simandou. Se han inflado artificialmente en los últimos dos años como resultado de apagones relacionados con el desastre en Brasil. También se considera que la demanda de mineral de hierro de China está cerca de alcanzar su punto máximo, especialmente dada la creciente cantidad de chatarra de acero que el país puede reciclar. El mundo apenas necesita una nueva fuente de suministro.

Luego están las complejidades ambientales y sociales. El depósito se encuentra entre selvas tropicales ricas en especies tropicales. El ferrocarril atravesaría colinas y valles implacables, podría requerir la reubicación de las comunidades locales y planteará la posibilidad de un mayor escrutinio por parte de los inversores ya alarmados por las fallas de gobierno de Río durante la debacle del sitio aborigen. Sin mencionar los riesgos de una política peligrosa, investigaciones de corrupción y disturbios sociales que hasta ahora han plagado a Simandou.

Pero que si SMB-¿Winning decide seguir adelante independientemente? Rio no tiene opciones fáciles. Poner todo su peso detrás del consorcio sería imprudente, especialmente si aplastaría los precios que ya es probable que caigan. Hay formas mucho más seguras de asignar capital. Incluyen un mayor desarrollo de mineral de hierro en Pilbara en Australia Occidental, que es tan barato y está tan bien servido por infraestructura que Paul Gray de Wood Mackenzie, una consultora, dice que los productores podrían ganar dinero incluso si los precios del mineral de hierro caen tan bajo como $ 40 por año. tonelada. También podría intentar desarrollar cobre, litio, níquel y otros minerales vitales para la infraestructura de energía limpia, por ejemplo.

Se necesitan nervios de acero

Alternativamente, podría intentar vender su participación en el bloque sur. Pero después de no poder hacerlo con Chinalco, no está claro quién más estaría dispuesto a comprar. La mejor manera de preservar sus intereses puede ser permanecer sentado en el bloque sur, aconsejando a todos los demás cómo progresar, pero evitando invertir mucho capital en la producción de su propio mineral. Si las otras empresas quieren continuar, dependerá de ellas. A pesar de todos los altibajos de Río en Simandou, la política de inacción estratégica ha funcionado hasta ahora. Quien se convierta en el próximo jefe de Rio sería imprudente si lo abandonara.

Este artículo apareció en la sección de Negocios de la edición impresa con el título «Batalla por el trono de hierro».

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