¿Puede alguno de los arquitectos de los problemas de AT&T darle la vuelta?

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JOHN STANKEY es un director ejecutivo estadounidense de casting central. El hombre de 58 años tiene una mandíbula cuadrada, un cuerpo larguirucho y, como dijo un amigo, «la voz más profunda del mundo». Durante sus 35 años como ejecutivo de telecomunicaciones, ha sido un negociador voraz. Ayudó a establecer Southwestern Bell Corp, una de las Baby Bells engendradas por la ruptura en 1984 de American Telephone & Telegraph (AYT), en una METROYUN blitzkrieg que eventualmente consumió la propia Ma Bell original. Luego ayudó a orquestar su impulso de $ 176 mil millones en entretenimiento, comprando Directelevisión, El proveedor de cable más grande de Estados Unidos, en 2015, y Time Warner, un coloso de los medios, tres años después. En julio asumió como AYTjefe. Un «Bell-head» confeso, no se inmuta cuando se enfrenta a los magnates de los medios. Sin embargo, ante una circunscripción prácticamente se acobarda: viudas, huérfanos y otros inversores que dependen de AYT como el segundo pagador de dividendos más grande del mundo después de Microsoft.

Eso es un problema no porque AYT no puede permitirse el pago anticipado de $ 15 mil millones de este año. A pesar de las tribulaciones de covid-19, fácilmente puede hacerlo. El problema es que se ha convertido en una cinta de correr. Este año es el 36 desde AT&T se disolvió en el que ha aumentado el dividendo. Tal legado puede no resultar extraño para una empresa de telecomunicaciones impasible. Pero con un negocio de medios frívolo de lado, es una promesa tonta. Además, AT&TLa ola de adquisiciones la ha cargado con casi 150.000 millones de dólares de deuda neta, incluso cuando sus dos negocios principales, telecomunicaciones móviles y entretenimiento, se encuentran en medio de una agitación que requiere una inmensa flexibilidad financiera. En lugar de revitalizar a cada uno de ellos, AT&T hasta ahora ha hecho lo que hacen muchos “aristócratas de los dividendos”: tratar de vender la plata de la familia para llegar a fin de mes.

Sin embargo, hay indicios de que Stankey puede estar preparado para desafiar las viejas formas de pensar. Debería hacerlo, incluso por el bien de esas viudas y huérfanos.

Comenzó el trabajo con las probabilidades en su contra. La pandemia de covid-19 no solo ha golpeado a WarnerMedia, la Time Warner renombrada, al interrumpir los estrenos de películas, acelerando el declive del cable. televisión y reducir el gasto en publicidad. También tuvo que superar las dudas sobre sus habilidades de liderazgo que el año pasado transmitió por primera vez Elliott Management, un fondo de cobertura activista, cuando tomó una participación en AT&T. Cuando su exjefe, Randall Stephenson, anunció su retiro en medio de la pandemia, era difícil imaginar que un forastero pudiera dirigir una empresa con un valor de mercado de 200.000 millones de dólares y una guía telefónica de problemas de Zoom. Así que Stankey ganó el concurso, a pesar de su papel como lugarteniente de Stephenson durante años de destrucción de valor. Desde entonces, ha calmado algunos nervios, quitando más adquisiciones de la mesa, prometiendo reparar el balance y alargando los vencimientos de la deuda. Sin embargo, el precio de la acción languidece, mientras los inversores se preguntan si podrá mantener el dividendo mientras compite contra dos feroces rivales. T-Móvil en telecomunicaciones y Disney en entretenimiento.

Una gran prueba de su temple será una subasta de espectro inalámbrico el próximo mes. El móvil, después de todo, es AT&Tpilar, generando la mayor cantidad de ganancias principales, o EBITDA, en una semana en el tercer trimestre como lo hizo WarnerMedia en un mes. Todavía T-Mobile, que alguna vez fue un distante tercer lugar en suscripciones inalámbricas, ahora funciona codo a codo con AT&T y tiene la mira puesta en Verizon, el líder. Tras su fusión con Sprint, T-El móvil también se ha adelantado a ambos rivales en cobertura y velocidad de su quinta generación (5GRAMO) red, lo que aumenta su atractivo. Para ponerse al día, AT&T y Verizon participará en una subasta de mid-band 5GRAMO espectro a partir del 8 de diciembre. El balance de Verizon es lo suficientemente sólido como para ofertar lo que algunos esperan que sea al menos $ 15 mil millones. AT&T puede sentirse más limitado. Sin embargo, aquellos que vigilan atentamente su calificación crediticia piensan que debería derrochar, tanto en espectro como en las redes de fibra que establece en todo Estados Unidos. Davis Hebert de CreditSights, una firma de investigación, los llama los «principios básicos» de su negocio. (¿Qué tan rápido puede vender activos de larga data como Directelevisión aliviar la presión financiera es otro asunto).

Sin embargo, el 18 de noviembre, Stankey pudo haber mostrado signos prometedores de audacia cuando WarnerMedia anunció un movimiento inesperado en apoyo de HBO Max, AYTplataforma de transmisión que compite con Disney +, sin mencionar Netflix. Dijo que lanzaría «Wonder Woman 1984», un potencial éxito de taquilla navideño, simultáneamente en HBO Max y en los cines estadounidenses el 25 de diciembre (llegará antes a los cines de otros países). Eso romperá una larga tradición de estrenar películas en los cines primero para recuperar los costos de producción en la taquilla y para apoyar el negocio del cine. Muestra que la compañía puede estar preparada para canibalizar los ingresos en una parte de la firma — Warner Bros, el estudio de cine — con el objetivo principal de atraer suscriptores a su servicio de transmisión, que es potencialmente una fuente de valor mayor a largo plazo. Si ir con todo incluido en la transmisión atrae a hordas de suscriptores, podría recompensar la fe obstinada de Stankey en la unión del teléfono y la película.

De Wonder Woman a Superman

Es hora de tomar más decisiones tan difíciles. Sin embargo, el riesgo es que Stankey sienta que tiene tiempo de su lado. Ahora parece disfrutar del apoyo de Elliott (los informes de que el administrador de activos había vendido su participación accionaria no significa que haya tirado la toalla; aún puede tener una gran posición en derivados). Las agencias de calificación son pacientes. Neil Begley de Moody’s dice que debido al coronavirus y otras razones, ha puesto a grandes empresas de grado de inversión como AYT con una «correa más larga». Muchos siguen convencidos de que el dividendo es una vaca sagrada.

Sin embargo, eso genera complacencia. Las savia de pago AYTflexibilidad financiera justo cuando necesita todo el margen de maniobra que pueda encontrar. Fomenta la actitud defensiva, cuando T-Mobile y Disney, como dice Roger Entner, un analista de telecomunicaciones, “lo rodean como lobos”. Pase lo que pase, algún día tendrá que recortar el dividendo, preferiblemente para complementarlo con recompras de acciones más flexibles. Si Stankey hace eso para hacer que la empresa sea más ágil, podría convertirse en un superhéroe corporativo. Si se ve obligado a ello por las escasas ganancias, será la kriptonita la que podría costarle su trabajo.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Exprime esas campanas».

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