¿Puede el Mercosur revertir décadas de retroceso?


TCINCUENTA AÑOS hace poco, América del Sur acababa de salir de las dictaduras y el aislamiento proteccionista. Pareció un paso revolucionario cuando en 1991 los presidentes de Argentina, Brasil, Paraguay y Uruguay se sentaron en Asunción y firmaron un tratado por el que se creaba un área de libre comercio que pronto se convirtió en Mercosur, una unión aduanera de 200 millones de personas y un conjunto combinado. PIB de $ 1 billón. Coincidiendo con una ola de reformas liberadoras de mercado, la filosofía detrás de ella se conoció como regionalismo abierto. “Con la integración regional, podremos participar en el comercio mundial y la toma de decisiones mundiales en el próximo siglo”, le dijo Fernando Henrique Cardoso, entonces presidente de Brasil, a su columnista en 1996.

Sin embargo, el 26 de marzo, cuando los actuales presidentes del grupo marquen el trigésimo aniversario del Mercosur, no habrá mucho que celebrar más allá de su mera supervivencia. Una primera década de rápido progreso en la integración fue seguida por dos más de retroceso y proteccionismo. El comercio dentro del bloque alcanzó su punto máximo como proporción del comercio total de sus miembros en un 25% en 1997. Hoy esa cifra es sólo del 14%. Es cierto que el comercio general de los miembros se ha expandido enormemente, pero la mayor parte de ese crecimiento se ha producido en la exportación de productos básicos a Asia.

El Mercosur también ha tenido problemas para ceñirse a sus propias reglas. Su arancel externo común está plagado de excepciones. Las barreras internas también son abundantes. La más cruda fue cuando el gobierno de Argentina alentó las protestas contra las plantas de papel y celulosa en Uruguay que bloquearon un puente fronterizo clave durante años.

Ha habido esfuerzos periódicos para revivir el Mercosur. Las medidas de facilitación del comercio involucradas más recientes acordadas en 2017, con gobiernos favorables a las empresas en Argentina y Brasil. Consciente de su aislamiento de las cadenas de valor globales, Mercosur intentó tardíamente llegar a acuerdos comerciales con el mundo exterior. Ahora tiene acuerdos de tarifa cero con todos los países de América del Sur, excepto las Guyanas. Está hablando con varios países asiáticos. Más importante aún, después de 20 años de negociaciones, llegó a un acuerdo de comercio y cooperación en 2019 con la Unión Europea (UE).

Pero el Mercosur se enfrenta a problemas profundamente arraigados. Incluyen volatilidad macroeconómica, así como una infraestructura de transporte deficiente. El mayor obstáculo es político. Ningún gobierno está dispuesto a ceder mucha soberanía. Izquierda y derecha, tal como las representan actualmente los gobiernos de Argentina y Brasil respectivamente, a menudo discrepan radicalmente sobre lo que significa la integración regional. El gobierno autoritario pero económicamente liberal de Jair Bolsonaro en Brasil quiere recortar el alto arancel externo del Mercosur; La administración populista de izquierda de Alberto Fernández en Argentina, lidiando con una profunda depresión, no lo hace. Tienen pocos valores en común.

La fiesta de cumpleaños número 30 se llevará a cabo en línea debido a la pandemia (Bolsonaro y Fernández tampoco se caen bien y aún no se han conocido en persona). Uruguay aprovechará la ocasión para pedir “flexibilidad” para negociar sus propios acuerdos comerciales, eufemismo de que Mercosur se convierta en una zona de libre comercio en lugar de una unión aduanera. Eso implicaría cambiar el tratado, algo que ni Argentina ni Brasil probablemente aceptarán, piensa Rubens Barbosa, quien fue el primer coordinador brasileño del Mercosur.

El futuro del Mercosur vendrá definido por si el UE se ratifica el acuerdo. Los defensores ven esto como sellar una alianza estratégica en un mundo de tensiones entre China y Estados Unidos. El gobierno de Fernández no está entusiasmado. Pero es Bolsonaro quien podría ser un obstáculo insuperable para la ratificación. La deforestación desenfrenada en la Amazonía, que se ha producido bajo su mandato, hace que el acuerdo sea políticamente tóxico en Europa y da una excusa a gobiernos, como el de Francia, que quieren proteger a sus agricultores de los más eficientes del Mercosur.

La Comisión Europea está intentando elaborar nuevas normas sobre prevención de la deforestación para presentarlas al Mercosur. Se trata de “un intento de mantener viva la cosa”, dice Susana Malcorra, excanciller argentina. Siendo realistas, las condiciones para la ratificación son poco probables hasta 2023, después de las elecciones en Alemania, Francia y Brasil, y cuando España, uno de los proponentes, celebrará el UE presidencia.

El acuerdo vincularía más al Mercosur a sus propias reglas. Sin ella, ¿cuál sería el futuro del grupo? “No creo que ninguno de los países pague el precio político de eliminar al Mercosur”, dice Barbosa. En cambio, correría el riesgo de convertirse en otra reliquia del persistente fracaso de América Latina para integrarse, ahora desde hace más de medio siglo.

Este artículo apareció en la sección de las Américas de la edición impresa con el título “Un infeliz 30 cumpleaños”.



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