¿Puede el nuevo jefe de Intel darle la vuelta al fabricante de chips?

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Pat Gelsinger tiene mucho trabajo


«EL ÉXITO ENgendra complacencia. La complacencia engendra fracaso. Sólo los paranoicos sobreviven». Eso es lo que dijo Andy Grove, el emigrado húngaro que ayudó a convertir a Intel en la empresa que, a partir de una incipiente puesta en marcha en la década de 1960, hizo más que quizás cualquier otra para poner el «silicio» en Silicon Valley. Sonarán en los oídos de Pat Gelsinger, el nuevo jefe de la firma, quien comenzó su trabajo el 15 de febrero.

Gelsinger está tomando el timón de una empresa que parece, desde algunos ángulos, gozar de mala salud. Con $ 78 mil millones en ingresos en 2020, es el mayor fabricante de chips del mundo por ventas. Tiene una participación del 93% en el mercado de chips potentes y lucrativos que se utilizan en las computadoras de los centros de datos, una participación del 81% en las computadoras de escritorio y márgenes operativos de alrededor del 30%.

Sin embargo, el precio de las acciones de Intel ha tenido un rendimiento inferior al de sus rivales. Nvidia, una empresa con una séptima parte de los ingresos de Intel, tiene una capitalización de mercado, de 370.000 millones de dólares, que vuelve a ser la mitad (ver gráfico). La tecnología de fabricación en la que se basó gran parte del éxito de Intel se ha quedado atrás. Se ha perdido la revolución de los teléfonos inteligentes. Algunos de sus grandes clientes, como Apple y Amazon, se están convirtiendo en competidores. Entonces, el Sr. Gelsinger hereda bastante la bandeja de entrada.

Empiece por la fabricación. La fabricación de chips está impulsada por la búsqueda de lo pequeño. Reducir los componentes de los circuitos integrados, en estos días a decenas de nanómetros (mil millonésimas de metro), mejora el rendimiento tanto de los componentes en sí como del microchip en su conjunto. Durante décadas, Intel lideró el camino, con su estrategia de “tic-tac” prometiendo una revolución de fabricación cada dos años. Ahora «ha perdido su encanto», dice Alan Priestley de Gartner, una empresa de investigación que trabajó en Intel durante muchos años. Los chips de “diez nanómetros” de la empresa se trazaron originalmente para 2015 o 2016, pero no empezaron a filtrarse hasta 2019, un retraso sin precedentes. La tecnología aún no está madura. Peor aún, la próxima generación de chips de «siete nanómetros» también está atrasado. En julio, Intel dijo que no comenzarían a llegar hasta 2022, un retraso de al menos seis meses.

Esos tropiezos en la fabricación le han costado algo de negocio a la empresa. AMD, el rival más directo de Intel, subcontrata la producción a Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC), cuya tecnología está ahora por delante de la de Intel. Eso significa que los chips de AMD son generalmente más rápidos y consumen menos energía; su participación de mercado se ha más que duplicado desde 2019.

Un segundo problema es la creciente especialización de la industria, un problema para el negocio tradicional de Intel de fabricar chips de uso general, especialmente a medida que las PC de escritorio continúan estancadas. Los gigantes de la tecnología, llenos de dinero y deseosos de extraer cada gota de rendimiento para sus propósitos específicos, están diseñando cada vez más sus propios semiconductores. En 2020, Apple anunció que eliminaría Intel de sus computadoras portátiles y de escritorio a favor de chips de diseño personalizado. Amazon está lanzando sus procesadores de computación en la nube “Graviton”, también diseñados internamente y fabricados por TSMC. Se rumorea que Microsoft, cuyo negocio en la nube es solo superado por Amazon, está trabajando en algo similar.

Intel tampoco ha logrado avances en los teléfonos inteligentes, las computadoras más populares jamás fabricadas. Un esfuerzo a fines de la década de 1990 para construir chips gráficos, que también han demostrado ser útiles para la inteligencia artificial (IA) y al que Nvidia debe su envidiable valoración, se agotó. Los intentos de diversificarse en nuevos tipos inteligentes de chips programables o de memoria (en 2015 pagó $ 16.7 mil millones por Altera, lo que los fabrica) aún no han dado buenos resultados.

El Sr. Gelsinger aún no ha dicho cómo planea enfrentar estos desafíos. Pero no parece un revolucionario. Comenzó a trabajar en Intel a los 18 años, antes de dejar para dirigir EMC, una empresa de almacenamiento de datos, en 2009, antes de dirigirse a VMWare, una empresa de software, durante los últimos nueve años. En un correo electrónico al personal de Intel poco después de que se anunciara su nombramiento, él invocó los días de gloria de la empresa y describió cómo fue “mentor a los pies de Grove, [Robert] Noyce y [Gordon] Moore ”, siendo los dos últimos los fundadores de la firma. Como ellos, pero a diferencia de su predecesor, Bob Swan, el Sr. Gelsinger es un ingeniero de formación que en 1989 dirigió el diseño de uno de sus chips insignia.

Su primer trabajo será tratar de revertir la enferma división de fabricación de la empresa. Intel ya subcontrata la fabricación de algunos chips de gama baja a TSMC. Sus problemas de producción lo obligarán, al menos temporalmente, a enviar más negocios a Taiwán, tal vez incluyendo algunos de sus chips gráficos y de escritorio más costosos. Daniel Loeb, un inversionista activista con una participación considerable en Intel, envió una carta a la gerencia de la empresa en diciembre instándola a abandonar las fábricas por completo y limitarse a diseñar chips que otras empresas, como TSMC, fabricarían. Sobre el papel, eso parece atractivo: Intel gastó 14.200 millones de dólares en gastos de capital en 2020, casi todo en sus fábricas de chips. AMD, mientras tanto, escindió su negocio de fabricación en 2009 y hoy está prosperando. Nvidia ha estado «sin fábulas» desde su fundación en 1993.

Encontrar un comprador podría ser complicado, dice Linley Gwennap, un observador veterano de la industria de los chips, precisamente porque las fábricas de Intel están ahora a la vanguardia. La mayoría de los fabricantes de chips del mundo, que podrían verse tentados por las fábricas, están en Asia. Dado que los chips son un frente en la guerra tecnológica de Estados Unidos con China, los políticos pueden vetar una venta a un postor no estadounidense.

En cualquier caso, el Sr. Gelsinger ha dicho que ignorará la sugerencia del Sr. Loeb. En una llamada de resultados en enero, el nuevo jefe dijo que, aunque la empresa puede expandir el uso de la subcontratación para algunos productos, tiene la intención de continuar con la costosa y difícil tarea de restaurar Intel a su posición habitual a la vanguardia de la fabricación de chips. También parece dispuesto a seguir la estrategia de su predecesor de diversificarse en nuevos productos, incluidos chips de gráficos e inteligencia artificial. “Nuestra oportunidad como fabricante de semiconductores líder en el mundo es mayor que nunca”, escribió. La dirección de viaje, en otras palabras, no va a cambiar. Los accionistas de Intel tendrán que esperar que Gelsinger al menos pueda hacer que su empresa vuelva al ritmo.

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