¿Puede Pat Gelsinger darle la vuelta a Intel?

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«SRAZAS UCCESS complacencia. La complacencia genera fracaso. Solo los paranoicos sobreviven «. Eso es lo que dijo Andy Grove, el emigrado húngaro que ayudó a convertir a Intel de una incipiente startup en la década de 1960 a la empresa que hizo más que cualquier otra para poner el «silicio» en Silicon Valley. Sonarán en los oídos de Pat Gelsinger, el nuevo jefe de Intel, quien asumió el cargo el 15 de febrero. Toma el timón de una empresa que, desde algunos ángulos, parece estar en mala salud. Con $ 78 mil millones en ingresos en 2020, es el mayor fabricante de chips del mundo por ventas. Tiene una participación del 93% en el mercado de chips potentes y lucrativos que se utilizan en las computadoras de los centros de datos, una participación del 81% en las computadoras de escritorio. ordenador personals, y márgenes operativos de alrededor del 30%.

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Sin embargo, el precio de las acciones de Intel ha tenido un rendimiento inferior al de sus rivales. Nvidia, una empresa con una séptima parte de los ingresos de Intel, tiene una capitalización de mercado, de $ 370 mil millones, que es la mitad de alta nuevamente (ver gráfico). La tecnología de fabricación en la que se basó gran parte del éxito de Intel se ha quedado atrás. Se ha perdido la revolución de los teléfonos inteligentes. Algunos de sus grandes clientes, como Apple y Amazon, se están convirtiendo en competidores. Entonces, el Sr. Gelsinger hereda bastante la bandeja de entrada.

Comience con la producción. La fabricación de chips está impulsada por la búsqueda de lo pequeño. Reducir los componentes de los circuitos integrados, en estos días a decenas de nanómetros (mil millonésimas de metro), mejora el rendimiento tanto de los componentes como del microchip en su conjunto. Durante décadas, Intel lideró el camino, su estrategia de “tic-tac” prometía una revolución de fabricación cada dos años. Ahora «ha perdido su encanto», dice Alan Priestley de Gartner, una empresa de investigación que trabajó en Intel durante muchos años. Sus chips de “diez nanómetros” originalmente se trazaron a lápiz para 2015 o 2016, pero no comenzaron a filtrarse hasta 2019, un retraso sin precedentes. La tecnología aún no está madura. En julio, Intel dijo que la próxima generación de chips de «siete nanómetros» no llegaría hasta 2022, un retraso de al menos seis meses.

Los tropiezos en la fabricación le han costado negocio. AMD, su rival más directo, subcontrata la producción a Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC), cuya tecnología está ahora por delante de la de Intel. Eso significa AMDLos chips son generalmente más rápidos y consumen menos energía; su participación de mercado se ha más que duplicado desde 2019.

Un segundo desafío es la creciente especialización de la industria, un problema para el fuerte tradicional de Intel de los chips de propósito general, especialmente si se trata de computadoras de escritorio ordenador personals continúan estancados. Los gigantes de la tecnología, llenos de dinero en efectivo y deseosos de extraer cada gota de rendimiento para sus propósitos específicos, diseñan cada vez más sus propios semiconductores. En 2020, Apple dijo que dejaría a Intel de sus computadoras portátiles y de escritorio en favor de chips de diseño personalizado. Amazon está lanzando sus procesadores de computación en la nube «Graviton», también diseñados internamente y fabricados por TSMC. Se rumorea que Microsoft, cuyo negocio en la nube es solo superado por Amazon, está trabajando en algo similar.

Intel tampoco ha logrado avances en los teléfonos inteligentes, las computadoras más populares jamás fabricadas. Un esfuerzo a fines de la década de 1990 para construir chips gráficos, que también han demostrado ser útiles para la inteligencia artificial (AI), y al que Nvidia debe su envidiable valoración, se agotó. Los intentos de diversificarse en nuevos tipos inteligentes de chips programables o de memoria (en 2015 pagó $ 16.7 mil millones por Altera, lo que los fabrica) hasta ahora no han dado buenos resultados.

Gelsinger aún tiene que decir cómo planea enfrentar los desafíos. No parece un revolucionario. Comenzó a trabajar en Intel a los 18 años, antes de irse en 2009 para presidir EMC, una empresa de almacenamiento de datos, y durante los últimos nueve años encabezando VMware, una empresa de software. En un correo electrónico al personal de Intel después de que se anunció su nombramiento, él invocó sus días de gloria, recordando haber sido «asesorado a los pies de Grove, [Robert] Noyce y [Gordon] Moore ”, siendo los dos últimos los fundadores de la firma. Como ellos, pero a diferencia de su predecesor, Bob Swan, el Sr. Gelsinger es un ingeniero que en 1989 dirigió el diseño de un chip insignia.

Su primer trabajo será tratar de revertir la enferma división de fabricación de la empresa. Intel ya subcontrata la fabricación de algunos chips de gama baja para TSMC. Sus problemas de producción lo obligarán, al menos temporalmente, a enviar más negocios a Taiwán, tal vez incluyendo algunos de sus chips gráficos y de escritorio más costosos. Daniel Loeb, un inversor activista con una participación considerable en Intel, envió una carta a la gerencia de la empresa en diciembre instándola a abandonar las fábricas por completo y limitarse a diseñar chips que otras firmas, como TSMC, haría. En el papel, eso parece atractivo: el gasto de capital de Intel en 2020 ascendió a 14.200 millones de dólares, casi todo en sus fábricas de chips. AMD, mientras tanto, extendió su negocio de fabricación en 2009 y hoy está prosperando. Nvidia ha estado «sin fábulas» desde su fundación en 1993.

Encontrar un comprador podría ser complicado, dice Linley Gwennap, un observador veterano de la industria de los chips, precisamente porque las fábricas de Intel están ahora a la vanguardia. La mayoría de los fabricantes de chips del mundo, que podrían verse tentados por las fábricas, están en Asia. Dado que los chips son un frente en la guerra tecnológica de Estados Unidos con China, los políticos pueden vetar una venta a un postor no estadounidense.

En cualquier caso, el Sr. Gelsinger ha dicho que ignorará la sugerencia del Sr. Loeb. En enero, el nuevo jefe dijo que, aunque la empresa podría utilizar más subcontratación para algunos productos, tiene la intención de continuar con la ardua y costosa tarea de restaurar Intel a su posición habitual en la vanguardia de la fabricación de chips. También parece dispuesto a seguir la estrategia de su predecesor de diversificarse en nuevos productos, incluidos gráficos paraAI papas fritas. “Nuestra oportunidad como fabricante de semiconductores líder en el mundo es mayor que nunca”, escribió. La dirección de viaje, entonces, no va a cambiar. Los accionistas de Intel tendrán que esperar que Gelsinger al menos pueda recuperar el ritmo.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Reinicio completo».

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