¿Qué magnate japonés dejará el mayor legado?


yoN LOS 90, cuando un joven Son Masayoshi, un empresario japonés, buscaba adquisiciones en su país de origen, buscó el consejo de un banquero ocho años menor que él llamado Mikitani Hiroshi. Compartían mucho en común: ambos habían estudiado en Estados Unidos (el señor Son en la Universidad de California, Berkeley, el señor Mikitani en la Harvard Business School); tenían un interés común en Internet; y ambos estaban locos por el béisbol.

En las décadas transcurridas desde entonces, ambos hombres han superado una sofocante jerarquía corporativa para convertirse en dos de los principales multimillonarios tecnológicos de Japón. Mikitani, quien dice en una entrevista que ni siquiera conocía la palabra “emprendedor” cuando se inscribió en Harvard, fue pionero en el comercio electrónico en Japón a través de Rakuten, que ahora es un conglomerado tecnológico en expansión con un valor de $ 14 mil millones. SoftBank de Son, después de inversiones espectaculares en las primeras acciones de Internet, se introdujo en la industria de las telecomunicaciones de Japón. Ambos han invertido mucho en Silicon Valley. También cada uno tiene equipos de béisbol con nombres de aves de presa; los SoftBank Hawks y los Rakuten Golden Eagles.

Ahora es la rivalidad, no un pasado compartido, lo que define mejor su relación. En Japón, SoftBank y Rakuten se abren paso a codazos el uno al otro. Sus respectivas inversiones en el extranjero en Uber y Lyft, dos empresas de transporte privado, los ponen en desacuerdo. Incluso los Halcones y las Águilas son enemigos acérrimos. Hasta hace poco, Masa, como se conoce al Sr. Son, parecía tener la ventaja. Tiene bolsas de dinero más grandes que Mikitani y un perfil más alto gracias a la audacia de su Vision Fund de $ 100 mil millones, que respaldó las nuevas empresas tecnológicas de escala global. Sin embargo, Mickey, como se le conoce al Sr. Mikitani, ha hecho una apuesta más tranquila por las comunicaciones móviles que es casi igual de audaz, aunque de una manera diferente. Si vale la pena, podría iniciar una revolución no solo en Japón, sino también en todo el mundo.

Al discutirlo con Zoom desde su casa en Tokio, un Sr. Mikitani con capucha está dispuesto a enfatizar tanto la audacia de la apuesta como la dificultad de llevarla a cabo. Desde 2018, ha comprometido $ 8 mil millones para construir una cuarta y quinta generación (5GRAMO) red móvil desde cero en Japón, un país donde domina un triunvirato de pesos pesados ​​de la industria, incluido SoftBank. En lugar de replicar las enormes inversiones que han realizado en hardware, utilizó estaciones base de bajo costo, arquitectura y software basados ​​en la nube para crear lo que Rakuten llama la primera red virtualizada totalmente comercial del mundo, adaptable a una nueva tecnología modular llamada Open.CORRIÓ. En esencia, lo que Mikitani ha tratado de mostrar es que una empresa de Internet como la suya, con una cultura de ingeniería de software geek, puede proporcionar una alternativa de alta calidad y bajo costo a los gigantes de las telecomunicaciones obsesionados con el hardware, utilizando OpenCORRIÓ en el centro de sus 5GRAMO arquitectura. Es un trabajo en progreso, pero ha sido bendecido con vientos geopolíticos a favor. Preocupaciones por la influencia del gobierno chino sobre Huawei, los 5 más grandes del mundoGRAMO proveedor de equipos, han provocado que las compañías telefónicas, así como los gobiernos, se embarquen en una búsqueda frenética de alternativas. AbiertoCORRIÓ está atrayendo mucha atención. Todos los ojos están puestos en Rakuten para ver si su red funciona.

El Sr. Mikitani y sus lugartenientes están optimistas. Aunque se ha enfrentado a los detractores todo el tiempo: “Buena suerte, Mickey, vas a fallar”, dice su CEO Todos sus amigos le dijeron: la compañía ha adelantado al 2021 el año en el que espera tener cobertura en casi todo Japón. Era 2026. Los bajos costos han atraído a más de 1 millón de clientes, aunque la cobertura sigue siendo irregular. A nivel mundial, Tareq Amin, el gurú de la tecnología móvil de Rakuten, se ha convertido en uno de los Open más destacadosCORRIÓ evangelistas. En septiembre llegó a un acuerdo con Telefónica, un gran grupo de telecomunicaciones con sede en Madrid, para desarrollar aún más la tecnología. El Sr. Mikitani dice una de las bendiciones del OpenCORRIÓ El modelo es que, en lugar de reemplazar el kit anticuado con cada nueva generación de tecnología móvil, se puede actualizar con software. Lo compara con la capacidad de Tesla de utilizar software para actualizar sus coches eléctricos.

Por todo eso, el señor Son se cierne amenazadoramente en el fondo. Mucho antes de que Mikitani comenzara a invadir su territorio de telecomunicaciones, utilizó la gran participación de SoftBank en Yahoo Japón para desafiar a Rakuten en el comercio electrónico. El año pasado, SoftBank subió las apuestas al orquestar una fusión entre Yahoo Japón (ahora conocida como Z Holdings) y Line, una aplicación de mensajería, para crear la empresa de servicios en línea más grande de Japón. Kirk Boodry de Redex Research, una firma asiática de investigación de acciones, dice que los márgenes operativos de comercio electrónico de Rakuten se han reducido a la mitad recientemente, ya que gasta dinero para defenderse tanto de Yahoo como de Amazon en el comercio electrónico. Eso eventualmente puede limitar las ambiciones de telecomunicaciones de Rakuten. Como él dice: “No tienen suficiente dinero para ser tan disruptivos como les gustaría ser”.

El Sr. Mikitani es amable con su antiguo cliente. Él le da crédito a Son por tener un gran ojo para las inversiones y, con tacto, no menciona la debacle de Vision Fund con WeWork, una empresa de alquiler de oficinas que estuvo a punto de colapsar el año pasado. Insiste en que SoftBank y Yahoo “son mis rivales, no mis enemigos”. Continúa expresando la ironía de que mientras que una vez fue el banquero de inversiones del Sr. Son, ahora, de los dos, es más el operador.

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Eso plantea la cuestión del legado de ambos hombres. Son puede haber roto el molde para invertir en nuevas empresas elegantes de una manera que lo puso en la portada de revistas mundiales (incluida esta). Aunque tiene un fuerte reclamo de ser uno de los grandes empresarios de Japón, nunca ha sido pionero en una nueva tecnología. El Sr. Mikitani nunca ha alcanzado tal estatura mundial. Podría decirse que es más famoso fuera de Japón por hacer del inglés el lingua franca en su compañía que para el propio Rakuten. Sin embargo, si su 5GRAMO sueños hechos realidad, Mikitani habrá ayudado a diseñar una solución no solo a un problema tecnológico global sino también a uno geopolítico urgente. En lo que respecta al mundo de la tecnología, ese sería un logro de mayor alcance. Y si Masa se resiente por eso, siempre puede sacar sus garras en el campo de béisbol.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Mickey v Masa”.

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