Salesforce obtiene algo de holgura

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METROARCO BENIOFF tuvo la idea de la cultura corporativa «ohana» en un año sabático en Hawai. El término se refiere a una red de familias unidas. Le gusta pensar en Salesforce, la tercera empresa de software más grande del mundo, que fundó y dirige, como una red de ese tipo. El 1 de diciembre, Benioff le dio la bienvenida a Slack, una herramienta de mensajería instantánea, a su ohana. El acuerdo de 27.700 millones de dólares es uno de los más importantes de la industria del software.

Como muchas alianzas familiares, la unión se trata en parte de poder y disputas. El producto de Slack tiene seguidores de culto, que Salesforce quiere aprovechar para construir una plataforma tecnológica que venda herramientas digitales de las que ninguna empresa puede prescindir. Stewart Butterfield, cofundador de Slack, lo aclamó (hiperbólicamente) como «la combinación más estratégica en la historia del software». La enemistad es con Microsoft, cuyos avances Slack rechazó hace cuatro años. El acuerdo convierte a Salesforce en un rival mucho más formidable para el gigante.

El señor Benioff puede ser más conocido por el público por defender el «propósito» corporativo (y poseer Hora revista). Pero en su propia industria gana elogios por la innovación disruptiva. En la década de 2000, el joven Salesforce básicamente inventó el software como servicio (SAutomóvil club británicoS): Acceder a los programas de forma remota en lugar de instalarlos en las computadoras de la oficina, especialmente para administrar las relaciones con los clientes. Microsoft, Oracle, SAVIA y otros tuvieron que seguir su ejemplo.

El crecimiento explosivo de SAutomóvil club británicoS ha impulsado Salesforce a alturas cada vez mayores. Y para mayor amplitud: desde 2016 ha gastado más de $ 25 mil millones en comprar más de una docena de empresas para impulsar sus habilidades informáticas. Compró Tableau, una plataforma de análisis de datos, y MuleSoft, que ayuda a las empresas a conectar el legado ESO sistemas a la nube.

Luego vino la pandemia. Un auge en las acciones de tecnología elevó el valor de mercado de Salesforce de $ 144 mil millones a $ 225 mil millones este año. Slack, cuyo precio de las acciones se ha quedado a la zaga de los de Zoom y otros habilitadores del trabajo remoto, de repente parecía asequible. Benioff paga con una combinación de efectivo y acciones de Salesforce. La valoración de su empresa todavía está muy por debajo de los 1,6 billones de dólares de Microsoft. Pero al fin puede tener una oportunidad en la mesa superior de la tecnología. Ya gobierna en el software de relación con el cliente y prospera en otras áreas del software empresarial, especialmente desde que adquirió Tableau. Aaron Levie, jefe de Box, una empresa en la nube, describe Slack como «otro punto en el gráfico» que traza el ascenso de Salesforce para convertirse en la empresa de software empresarial número dos del mundo (detrás de Microsoft). Quizás, reflexiona Levie, «incluso el más grande».

Tales sentimientos explican por qué para Microsoft el acuerdo de Slack es un trapo rojo. Slack llamó la atención del gigante hace unos años cuando Butterfield prometió eliminar el correo electrónico, lo que amenazaría a Outlook, la popular bandeja de entrada de Microsoft, y su servidor de correo electrónico, Exchange. “Si vas a enfrentarte al rey, será mejor que no te pierdas”, bromea Charles Fitzgerald, un ex ejecutivo de Microsoft que ahora es un inversionista ángel. En ese entonces, el señor Butterfield falló, y Microsoft respondió con un nuevo producto, Teams, que combinaba mensajería con videoconferencia y otras funciones. Slack ha presentado una queja antimonopolio en su contra por ofrecer Teams de forma gratuita en su paquete de Office, junto con su popular procesador de texto y hojas de cálculo de Excel.

Los equipos son una de las principales razones por las que Butterfield está de humor ohana. Al igual que Zoom, tiene videoconferencias y usuarios mucho más activos que Slack, lo que explica el desempeño mediocre de este último en el mercado de valores. Salesforce invertirá para revitalizarlo, presumiblemente agregando más capacidad de videoconferencia. Su máquina de ventas llevará a Slack más allá de los primeros usuarios a la corriente corporativa.

Eso intensificará la rivalidad de Salesforce con Microsoft, con quien competirá en tres áreas principales. Con Slack, se enfrentará directamente a Office, ahora que Teams se ha incorporado a él. Slack también ofrece una puerta de entrada a 2.400 herramientas de software, en su mayoría creadas por empresas independientes, que compiten con otros productos de Microsoft. Salesforce y Slack podrían agrupar todo este software en una alternativa conveniente a Microsoft. En segundo lugar, Salesforce compite con el gigante en la gestión de relaciones con los clientes, donde planea hacer de Slack la interfaz de usuario y otras funciones comerciales.

Luego está la batalla más grande por las plataformas. Tanto Salesforce como Microsoft tienen como objetivo brindar a los empresarios que no escriben software por sí mismos las herramientas para crear programas personalizados, “con clics, no con código”, como dice Salesforce. Developer 360 de Salesforce es más endeble que Power Platform de Microsoft, pero está mejorando gracias a MuleSoft y Einstein, un conjunto de servicios de inteligencia artificial. Slack podría ser un «caballo de Troya» para enganchar a los clientes de los propios clientes de Salesforce en más aplicaciones de la compañía, dice George Gilbert de TechAlpha Partners, una consultora.

El éxito no está en la bolsa de Salesforce. Benioff puede no convertir su visión en realidad. Incluso si Slack logra su video, llegaría tarde a la videoconferencia, que ha madurado rápidamente durante la pandemia. La mayoría de los grandes clientes corporativos ya utilizan Zoom, Teams o el software Webex de Cisco. Y Salesforce podría terminar sacrificando por error el crecimiento de Slack al tratar de impulsar sus propios negocios.

Además, Slack no es suficiente en sí mismo para convertir a Salesforce en un verdadero rival de Microsoft. Benioff necesitaría desarrollar (o comprar) capacidades en almacenamiento de documentos, ciberseguridad y más, reconoce Mark Moerdler de Bernstein, un corredor.

Wall Street ya desconfía de las grandes adquisiciones de Salesforce; El precio de las acciones de la empresa cayó cuando surgieron las noticias del acuerdo con Slack. Todavía, SAutomóvil club británicoS tiene un gran potencial, como bien saben los accionistas de Microsoft. Y, como señaló Butterfield en el anuncio del acuerdo, Benioff ya ha iniciado una revolución. Apostar en contra de este ohana no es para pusilánimes.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Consígueme algo de Slack».

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