SpaceX, un Tesla para los cielos


WSOMBRERO VA arriba debe bajar. Eso fue ciertamente cierto para bitcoin, una criptomoneda respaldada con entusiasmo por Elon Musk que aumentó de valor en febrero después de que Tesla agregó $ 1.5 mil millones a su balance. Se hundió el 12 de mayo después de que el fabricante de automóviles detuviera a los clientes que usaban bitcoin para comprar sus vehículos. A Musk le preocupa el uso de combustibles fósiles para “minar” la criptomoneda. Con más gracia, el 5 de mayo, una versión prototipo del enorme cohete “Starship” de SpaceX, diseñado para ser el más grande desde el Saturno V que llevó a los astronautas del Apolo a la luna, se elevó 10 km por encima de Boca Chica en Texas, antes de volar de regreso a su plataforma de lanzamiento. y aterrizando suavemente en el suelo. No fue el primer vuelo de prueba a gran altitud de Starship. Pero fue el primero que terminó sin una bola de fuego.

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Fue la última buena noticia para SpaceX, una empresa de cohetes fundada en 2002 por Musk, quien quizás sea más conocido como el fundador de Tesla, un pionero de los autos eléctricos. Al igual que Tesla, SpaceX ha tomado una tecnología no amada y ha realizado mejoras drásticas, sacudiendo una industria complaciente. Si bien la misión de Tesla, “acelerar la transición del mundo hacia la energía sostenible”, es grandiosa, la de SpaceX es aún más grandiosa. Musk quiere usar sus cohetes baratos para hacer de la humanidad una “civilización espacial multiplanetaria” estableciendo una colonia en Marte. Y al igual que Tesla, la valoración de SpaceX se ha disparado. Según PitchBook, una firma de análisis de datos, la última ronda de financiación de SpaceX, completada en abril, la valoró en 74.000 millones de dólares, frente a los 46.000 millones de agosto de 2020. CB Insights, una firma de analistas, clasifica a SpaceX como la tercera startup más valiosa del mundo (ver gráfico).

Gran hombre cohete

Puede parecer extraño describir una empresa de 19 años como una “startup”. Pero la mayor parte de la creciente valoración de SpaceX no proviene del negocio que ya hace sino, nuevamente, como Tesla, las esperanzas de sus inversores para su futuro. Para pagar sus ambiciones marcianas, SpaceX planea transformarse en un gigante de las telecomunicaciones mundial. Espera repetir el truco característico de Musk de realizar grandes mejoras en las tecnologías existentes. Su servicio Starlink, actualmente abierto a probadores en países como Estados Unidos, Gran Bretaña y Alemania, está construyendo la red satelital más grande de la historia, con el fin de transmitir un acceso rápido a Internet a todos los rincones del planeta.

Los avances de SpaceX en cohetería proporcionan la plataforma de lanzamiento. Su artesanía es inusual porque son reutilizables, en lugar de desechables. Después del lanzamiento, la primera etapa de su Falcon 9 puede volar de regreso a la Tierra; y tras una reforma de unas semanas, puede volver a volar. Junto con un enfoque en la reducción de costos y la voluntad de experimentar y asumir riesgos, eso ha permitido a SpaceX socavar drásticamente a sus competidores.

Al igual que con Tesla, los titulares complacientes han estado tratando de responder. United Launch Alliance, una empresa conjunta entre Boeing y Lockheed Martin, dos gigantes aeroespaciales, ha recortado puestos de trabajo y recortado costes. En noviembre, Tory Bruno, su jefe, dijo que los precios de su cohete Atlas V bajaron de $ 225 millones por lanzamiento a poco más de $ 100 millones. Arianespace, una empresa europea, también ha reducido los precios de su Ariane 5, que se cree que costará alrededor de 175 millones de euros (213 millones de dólares) por vuelo. Espera que el Ariane 6, que realizará su primer vuelo el próximo año, sea un 40% más barato que su predecesor. SpaceX cobra 62 millones de dólares por un cohete nuevo o 50 millones por uno usado.

Los precios bajos, el enfoque en el control de costos y la voluntad de asumir riesgos e iterar rápidamente (otro rasgo característico de Musk) han ayudado a SpaceX a ganar contratos con todos, desde Iridium e Intelsat, empresas de satélites establecidas, hasta nuevas empresas como Planet y gobiernos, incluidos aquellos. de América, Alemania y Corea del Sur. El 16 de abril NASA otorgó a SpaceX $ 2.9 mil millones para desarrollar un módulo de aterrizaje lunar como parte del plan de Estados Unidos para devolver astronautas a la Luna para 2024 (aunque el contrato se suspendió el 30 de abril, mientras una agencia gubernamental revisa las quejas de las empresas rivales). El 15 de septiembre planea llevar a cuatro turistas en un jolly orbital de tres días. Morgan Stanley, un banco, describe SpaceX como “control de misión” para el sector de rápido crecimiento “espacio emergente”, que, según las estimaciones de Seraphim Capital, una empresa de capital de riesgo, atrajo $ 8,7 mil millones de inversión de riesgo en el año hasta marzo, un aumento de 95% respecto al año anterior.

Y no se queda quieto. Starship tiene una capacidad de carga más de seis veces mayor que la del Falcon 9. A pesar de su gran tamaño, es completamente reutilizable y está destinado a ser mucho más barato que los cohetes actuales de SpaceX. Musk espera que Starship termine costando menos de 2 millones de dólares por lanzamiento.

Por muy ingeniosa que sea la tecnología de SpaceX, el mercado de lanzamiento, de alrededor de $ 6 mil millones en 2019, es relativamente pequeño, dice Simon Potter de BryceTech, una firma de analistas e ingenieros. Muchos jugadores están protegidos de la competencia total por gobiernos preocupados por la seguridad nacional. Eso limitará la participación de mercado de SpaceX. En cambio, dice Adam Jonas, analista de Morgan Stanley, SpaceX ve el lanzamiento como una “tecnología habilitadora” para sus otros planes. El próximo objetivo de la empresa es el negocio de las telecomunicaciones. Starlink tiene como objetivo proporcionar acceso a Internet en todo el mundo, incluidos lugares donde otras formas de conectividad son deficientes o inexistentes.

Este es un mercado mucho más grande, al menos en papel. La Unión Internacional de Telecomunicaciones, una Naciones Unidas agencia, calcula que el 48% de la población mundial estaba desconectada en 2019. Gwynne Shotwell, directora de operaciones de SpaceX, dijo en 2019 que el mercado mundial de acceso a Internet valía quizás 1 billón de dólares al año. SpaceX, ha dicho Musk, podría apuntar a capturar alrededor del 3% de eso. Incluso esa astilla habría generado $ 30 mil millones hace dos años.

Mañana las estrellas

Internet por satélite no es una idea nueva. Pero es otra tecnología que Musk cree que puede mejorar. Los satélites de Internet existentes vuelan a gran altura para maximizar la cobertura. El inconveniente es que muchos clientes deben compartir un solo satélite, lo que limita la capacidad. Y el tiempo que tardan las señales de radio en viajar a satélites de alto vuelo añade retrasos inevitables e irritantes. Por el momento, Internet por satélite suele ser una opción de último recurso cuando no hay nada mejor disponible, por ejemplo, en áreas rurales remotas o en barcos en el mar.

Starlink espera solucionar esos problemas utilizando sus cohetes baratos para poner miles de satélites pequeños y baratos en órbitas bajas. En el primer trimestre de 2021, SpaceX lanzó más objetos, medidos en masa, a la órbita que cualquier otro operador de cohetes juntos, dice Potter. Los 1.500 satélites existentes de Starlink ya representan alrededor de una cuarta parte de todos los que están en órbita. SpaceX tiene planes firmes para más de 10,000 más y ha presentado trámites para hasta 42,000, más de cuatro veces más satélites que los que se han lanzado desde el comienzo de la era espacial.

El servicio de prototipo está siendo probado por miles de personas. La mayoría parece complacida y reporta conexiones rápidas y receptivas. Pero el negocio de Internet satelital tiene un historial pobre. Iridium quebró en 1999, un año después de su lanzamiento (finalmente fue rescatado por el gobierno estadounidense). Intelsat y Speedcast, dos empresas establecidas, se declararon en quiebra el año pasado, al igual que OneWeb, una startup con un modelo de negocio similar al de Starlink. Intelsat se está reestructurando actualmente y Speedcast está haciendo negocios nuevamente con nuevos propietarios. Pero la fragilidad del negocio dificulta la asignación de un valor futuro a SpaceX. El intento de Morgan Stanley abarca dos órdenes de magnitud, de $ 5 mil millones a $ 200 mil millones, con diferentes suposiciones sobre la viabilidad de Starlink que explican casi toda la diferencia.

Incluso con bajos costos de lanzamiento, quedan al menos dos grandes desafíos, dice Rasmus Flytkjaer de Londres.Repositorio de imágenes economista Economía, una consultoría. Una es que la mayoría de los clientes potenciales de Starlink son personas mal atendidas por empresas de Internet terrestre. Suelen vivir en zonas rurales relativamente pobres. El precio de Starlink de 99 dólares al mes no es barato ni siquiera para los usuarios de países ricos. El otro es el costo de las antenas parabólicas de alta tecnología necesarias para que el sistema funcione: antenas de 23 pulgadas que se adhieren a techos o paredes. Dado que los satélites de Starlink están en órbitas bajas, cruzan rápidamente el cielo. Las antenas deben poder rastrear satélites a medida que se mueven y cambiar sin problemas de uno a otro a medida que desaparecen bajo el horizonte.

Shotwell dijo en abril que la producción de los platos, que SpaceX vende por 499 dólares, cuesta alrededor de 1.500 dólares, frente a los 3.000 dólares de hace dos años. SpaceX espera que las economías de escala eventualmente reduzcan los costos de fabricación a “unos pocos cientos de dólares”. Parte del problema de Iridium, dice Flytkjaer, era cubrir el costo de capital de construir su red antes de que pudiera atraer clientes de pago. Los bolsillos profundos de Musk, dice, deberían significar que es menos probable que SpaceX se quede sin efectivo que su predecesor hace dos décadas.

Tales desafíos pueden explicar la inusual falta de grandilocuencia de Musk cuando habla de Starlink. Tesla vende coches con características como “Modo ridículo” y “Modo de defensa de armas biológicas”. Starlink, por el contrario, llama a su programa de prueba pública la “Prueba Beta Mejor que Nada”. En una conferencia espacial el año pasado, Musk dijo que el objetivo de Starlink, por ahora, era simplemente no ir a la quiebra. En repetidas ocasiones ha intentado asegurar a las empresas de telecomunicaciones existentes que Starlink no es una amenaza, señalando que el servicio no es adecuado para atender a un gran número de clientes en ciudades densamente pobladas.

El programa de prueba de Starlink está disponible actualmente solo en un puñado de países ricos. Sin embargo, la firma dijo el 5 de mayo que había recolectado medio millón de pedidos anticipados. Ha solicitado permiso reglamentario para hasta 5 millones de usuarios solo en Estados Unidos. En diciembre, SpaceX ganó $ 886 millones del gobierno de Estados Unidos para proporcionar banda ancha en áreas rurales; se dice que está en conversaciones similares en Gran Bretaña. No todos los gobiernos serán tan complacientes, ya que el acceso a Internet ofrecido por Starlink podría resultar difícil de censurar para las autoridades.

En los países más pobres, dice Flytkjaer, los satélites de Starlink podrían conectar las antenas de telefonía móvil rurales a Internet, repartiendo el costo entre muchos usuarios. SpaceX está realizando pruebas con las fuerzas armadas de Estados Unidos, a las que les gusta la idea de tener conectividad a Internet en cualquier campo de batalla. En 2019, la firma mostró su capacidad para proporcionar Internet de alta velocidad en vuelo a un avión militar.

Musk no es el único multimillonario que piensa que Internet por satélite es una idea cuyo momento ha llegado, a pesar de su poco prometedora historia. Después de su quiebra, OneWeb fue rescatada por el gobierno británico y Bharti Enterprises, un conglomerado indio cuyo fundador, Sunil Mittal, es uno de los hombres más ricos de la India. Jeff Bezos, el fundador de Amazon, es tan rico como Musk, y también es un cadete espacial que financia a Blue Origin, su propia empresa privada de cohetes. La propia Amazon está planeando un Internet satelital de bajo vuelo similar a Starlink, llamado Kuiper. La industria del automóvil baila cada vez más al ritmo de Musk. La industria espacial va por el mismo camino.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “La otra empresa de Elon Musk”.



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