Staycationers están salvando hoteles y Airbnb del covid-19

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HA sido un año sombrío para el negocio de los viajes. La pandemia del covid-19 ha arruinado a aerolíneas, operadores de cruceros y muchas otras partes de la industria. Con el final de las vacaciones de verano del hemisferio norte, las cosas pueden ponerse aún más sombrías. El Consejo Mundial de Viajes y Turismo, un organismo comercial, aumentó este verano su pronóstico de la cantidad de empleos de viajes que se perderán debido a la pandemia en todo el mundo a 197,5 millones, o alrededor del 60% del total antes del coronavirus.

A pesar de que se han relajado los bloqueos y se han reanudado algunos viajes, las aerolíneas, las líneas de cruceros y los operadores turísticos siguen perdiendo dinero a puñetazos. Pero un sector está demostrando ser más resistente: el alojamiento para viajes. Los hoteles y los alquileres de viviendas no se vieron tan afectados por la pandemia y parecen recuperarse más rápido. Esto se debe en parte a los «vacacionistas», es decir, personas que están de vacaciones en sus propios países.

En Estados Unidos, en los tres meses hasta junio, los ingresos totales de las aerolíneas por pasajeros cayeron un 91% en comparación con una caída del 70% en los ingresos por habitaciones de hotel. La ganancia operativa bruta por habitación disponible, una medida estándar para la industria hotelera, fue positiva en julio, según datos de STR, una firma de investigación. Las aerolíneas solo pueden soñar con llegar a tal posición. Algunos ejecutivos en Estados Unidos dicen que el número de pasajeros aéreos deberá duplicarse con respecto a los niveles actuales antes de que sus transportistas dejen de quemar efectivo. Sin embargo, muchos pronosticadores creen que, de hecho, podrían caer en los próximos meses a medida que terminen las vacaciones escolares y las restricciones de viaje, particularmente en Europa y Asia, se intensifiquen para detener una segunda ola de infecciones.

Cuando a principios de este año se les dijo a las personas en Europa y América que se “quedaran en casa”, los hoteles y las plataformas para compartir casas fueron destrozados. Los ingresos cayeron año tras año en el segundo trimestre en un 54% en Wyndham, un 72% en Marriott y un 77% en Hilton, tres de las cadenas hoteleras más grandes del mundo. Airbnb, la plataforma para compartir viviendas más grande del mundo, no lo hizo mejor, con una caída del 70%. Los agentes de viajes en línea se vieron aún más afectados. Expedia, la agencia de viajes online más grande del mundo, registró una caída del 82% en la facturación. A su archirrival, Booking.com, le fue aún peor con una caída del 84%.

Los analistas piensan que algunas empresas hoteleras que cotizan en bolsa, como Wyndham, la cadena más grande del mundo (por número de hoteles), pueden obtener ganancias en el trimestre actual, ya que reducen costos mediante despidos y la demanda se recupera algo. Aún así, queda mucha tinta roja en la industria. La mayoría de las empresas, ya sean cadenas de hoteles anticuadas o nuevas empresas tecnológicas como Airbnb y Expedia, utilizan un modelo de activos ligeros. Airbnb no posee ninguna de sus propiedades para alquilar; es una plataforma para que los usuarios y propietarios se reúnan. Asimismo, las grandes cadenas hoteleras no son propietarias de la mayoría de sus ubicaciones; Franquicia sus marcas a propietarios y operadores de hoteles independientes. Si las reservas se recuperan en general, las grandes marcas obtendrán una parte de los ingresos y podrán volver a obtener beneficios. Muchos operadores independientes cuyos hoteles y propiedades se encuentran en lugares abandonados, como el centro de las ciudades, todavía están en problemas. Pero son los bancos los que les han prestado dinero, no las cadenas que les han prestado su nombre, los que más tienen que temer si no cumplen.

En Estados Unidos, los hoteles sin lujos con estacionamiento para automóviles han obtenido mejores resultados en los últimos tiempos, ya que los presupuestos familiares, aplastados por el alto desempleo o el miedo a este, cambian de vacaciones en el extranjero más caras a estadías baratas con el automóvil. A diferencia de los aviones, ponerse detrás del volante ayuda a las personas a mantener la distancia de los demás. En China, donde la pandemia ha aumentado la brecha de riqueza, los hoteles de lujo lo han hecho mejor que las posadas económicas, ya que los viajeros ricos que no pueden volar al extranjero gastan el dinero en un alojamiento elegante en casa.

De varios proveedores de alojamiento, las plataformas de vivienda compartida parecen haber tenido mejores resultados en la recuperación hasta ahora, señala Alex Brignall de Redburn, un corredor. Una caída del 90% en las reservas futuras en abril empujó a Airbnb a una crisis existencial y obligó a la startup a archivar una cotización bursátil planificada. En los tres meses hasta junio perdió 400 millones de dólares antes de intereses, impuestos, depreciación y amortización. En mayo, el director ejecutivo de la compañía, Brian Chesky, rompió a llorar en una videoconferencia mientras seleccionaba a una cuarta parte de su fuerza laboral.

Pero el cambio de rumbo de la empresa ha sido notable. En Europa, la demanda de alojamiento no hotelero ahora se ha reducido solo un 20% interanual, en comparación con un enorme 60% para los hoteles. En algunas partes de Estados Unidos, como las zonas rurales, la demanda aumenta hasta un 25% interanual. Como para celebrar la recuperación, en agosto Airbnb solicitó su oferta pública inicial. Las divisiones de casas compartidas de Expedia y Booking.com también han reportado un auge en las ventas.

A primera vista, esta tendencia es desconcertante. La pandemia ha aumentado la importancia de la limpieza y las encuestas muestran que los viajeros asocian los hoteles de marca con un nivel de limpieza relativamente alto y constante. Hilton, por ejemplo, ha hecho un gran escándalo por usar productos de limpieza para el hogar como Lysol y Dettol en sus 18 marcas. Marriott ha prometido utilizar desconcertantes «pulverizadores electrostáticos» en todas sus propiedades. La cantidad de esfuerzo que se gasta en Airbnb y otros alquileres de vacaciones, por el contrario, es impredecible en el mejor de los casos.

Una de las razones por las que los alquileres vacacionales han despegado es que son una forma de mantener la distancia social, dice Henry Harteveldt del Atmosphere Research Group. Los alquileres de habitaciones con instalaciones compartidas, el concepto de alquilar la cama de aire adicional para huéspedes que le dio su nombre a Airbnb, todavía están devastados. Pero el alquiler de propiedades enteras se ha disparado. Incluso si la limpieza no está a la altura, observa Harteveldt, muchos viajeros se han dado cuenta de que esta opción evita otros riesgos, como la necesidad de hablar con recepcionistas humanos, encontrarse con otros en vestíbulos compartidos o tocar botones de ascensor sucios.

¿Covid-19 ha inclinado permanentemente la balanza contra las grandes marcas hoteleras? Richard Clarke de Bernstein, una firma de investigación, sostiene que no. Algunas cadenas, como Hilton, están desarrollando y expandiendo nuevas marcas de “alojamiento en casas de familia” que tienen cocinas y otras instalaciones, para desafiar a empresas como Airbnb. Las cadenas más fuertes también seguirán creciendo al eliminar a los rivales más débiles. Accor y Premier Inn, por ejemplo, están esperando devorar la participación de mercado de Travelodge, una cadena británica fuertemente endeudada que está tratando de reestructurar sus pasivos.

Y aunque a los hoteles en el centro de las ciudades que dependen de los visitantes internacionales les está yendo mal, aquellos que sirven a los mercados nacionales, o que pueden ser trasladados, se están beneficiando del boom de las vacaciones en casa. El precio de las acciones de Wyndham es casi tan alto como antes del covid-19. Y no es de extrañar: el 96% de los huéspedes de Wyndham son viajeros nacionales y el 87% de sus hoteles estadounidenses se encuentran a poca distancia de los suburbios, ciudades o autopistas.

Una gran pregunta es si empresas como Airbnb realmente están tomando participación de mercado del negocio principal de las cadenas hoteleras: estadías de una noche y viajeros de negocios. La demanda de estos últimos se ha visto devastada por la pandemia. Los eventos y convenciones, antiguos hilanderos de dinero, están actualmente muertos. Pero las marcas hoteleras confían en que, cuando se reanuden los viajes de negocios, los visitantes volverán a elegir hoteles. “Siempre habrá alguna forma de interacción comercial que no se pueda realizar a través de una llamada de Zoom”, dice Phil Cordell, director global de desarrollo de nuevas marcas de Hilton. Además, algunas empresas y aseguradoras siguen insistiendo en que los viajeros de negocios se alojen en hoteles en lugar de en casas alquiladas, una situación que se ha endurecido desde que comenzó la pandemia.

Atraer a los viajeros de negocios lejos de los hoteles solía ser la próxima ambición de Airbnb. Pero cuando la pandemia golpeó, eliminó estas iniciativas y decidió reducir su negocio principal de vacaciones más largas. El resurgimiento de los hogares compartidos desde la pandemia ha sido impresionante. Pero la recuperación de Airbnb parece basarse en un segmento más delgado del mercado que antes del covid-19. Insider Intelligence, una firma de investigación, pronostica que la cantidad de estadounidenses que usarán Airbnb este año disminuirá en un 60%, la primera vez que la compañía ha experimentado un crecimiento de usuarios negativo, incluso a medida que aumentan las reservas. Chekitan Dev, un experto en la industria hotelera de la Universidad de Cornell, señala que si Airbnb se propuso destruir la industria hotelera, como solían prometer sus fundadores, «todavía no la han roto».

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