Telegram intenta combinar seguridad con usabilidad


TEL OFICIAL La historia es que Alexander Lukashenko, presidente de Bielorrusia, obtuvo una gran victoria. El 9 de agosto, unas 4,7 millones de personas, el 80% de los votantes bielorrusos, votaron por él. Solo el 10% votó por Svetlana Tikhanovskaya, una ex maestra de inglés que reemplazó a su esposo disidente encarcelado en la boleta electoral. Pero pocos en el país ignorante creen en el relato oficial, razón por la cual Bielorrusia ha visto casi tres semanas de protestas exigiendo la renuncia de Lukashenko.

Como se ha vuelto de rigueur en el siglo XXI, muchas de las manifestaciones se coordinan en línea. Una aplicación en particular, Telegram, se ha convertido en una herramienta vital. Los usuarios comparten videos y planes inspiradores para las marchas. Un mensaje muestra a los empleados de la Academia Nacional de Ciencias protestando en desafío a sus jefes y propone una manifestación de apoyo. Otro recordó a los lectores que el 25 de agosto marcó el 29 aniversario de la independencia de Bielorrusia de la Unión Soviética, estableció las celebraciones del día y prometió un mensaje de la Sra. Tikhanovskaya.

No es solo Bielorrusia. Telegram, con más de 400 millones de usuarios mensuales, ha sido utilizado por manifestantes de Black Lives Matter en Estados Unidos, así como por manifestantes antigubernamentales en Hong Kong e Irán. Los capitalistas de riesgo de Silicon Valley lo exhiben como un símbolo del nerviosismo de moda. Pavel Durov, su creador, no oculta sus simpatías. Un mensaje en su canal público, que tiene 356.000 suscriptores, muestra un cartel que afirma que los memes pueden “derrocar regímenes”. Es un sentimiento directamente de los primeros días idealistas de Internet, cuando se suponía que la libertad y la democracia fluirían por los cables junto con los bits y los bytes. Telegram no respondió a El economistasolicitud de comentarios.

Aunque Telegram sigue detrás de WhatsApp y WeChat, que cuentan con 2.000 millones y 1.200 millones de usuarios mensuales, respectivamente, está en auge. En abril, dijo que había agregado 100 millones de usuarios en los 12 meses anteriores. Tiene tres puntos de venta. La primera es simplemente que es un software bastante bueno, hábil y fácil de usar. Era la aplicación de chat más descargada en Bielorrusia antes de las protestas y recientemente ocupó el primer lugar de WhatsApp en Rusia, según SensorTower, una firma de análisis de aplicaciones. Al igual que con WeChat, los usuarios de Telegram pueden diseñar programas de terceros para que se ejecuten además de su servicio, lo que permite a las personas pasar el tiempo con videojuegos, concursos y cosas por el estilo. Mientras que los chats de WhatsApp están limitados a 256 participantes, los canales públicos creados por el usuario de Telegram pueden albergar números ilimitados. Uno de los más populares es “Hindi HD películas ”, que apunta a sus 6 millones de suscriptores hacia copias pirateadas de películas populares.

La segunda virtud de Telegram es su promesa de proteger a los usuarios de las miradas indiscretas de los gobiernos. Los expertos debaten exactamente qué tan seguro es Telegram. Al igual que WhatsApp, ofrece “cifrado de extremo a extremo”, que evita que terceros, incluida la propia aplicación, descifren mensajes. Pero a diferencia de WhatsApp, esta no es la configuración predeterminada de Telegram y no funciona con muchas de las funciones de la aplicación. Los mensajes aún están encriptados, pero Telegram conserva una copia de la clave. Las autoridades que persuaden a la empresa de divulgar esa clave podrían leer los mensajes de un usuario. (Telegram dice que esto nunca ha sucedido y que se resistiría si lo hiciera). La aplicación también se basa en su propia criptografía personalizada en lugar del código probado en batalla preferido por los expertos.

La tercera atracción, y quizás la principal, de Telegram es que no es propiedad de Facebook (como lo es WhatsApp) o Tencent (el gigante chino que controla WeChat). La aplicación proclama su independencia de los titanes de Internet, que los internautas ven con creciente sospecha. Su modelo de negocio es simple: no lo tiene. Dice que los gastos de funcionamiento están cubiertos por el señor Durov, que hizo una fortuna con VKontakte, una popular plataforma rusa de redes sociales que fundó en 2006. La empresa declara que las ganancias “nunca serán un objetivo final” y “los intereses comerciales nunca interferirán con nuestra misión”. Los antecedentes del Sr. Durov dan credibilidad a tales afirmaciones. A VKontakte se negó a entregar detalles de los sitios web de los políticos de la oposición. Fue despedido por la junta en 2014 como parte de una supuesta adquisición por parte de los aliados de Vladimir Putin, el presidente de Rusia. El señor Durov compró la ciudadanía de St Kitts y Nevis y comenzó a trabajar en Telegram.

Sin embargo, preservar la privacidad y la seguridad es cada vez más complicado. Las aplicaciones de chat cifradas se ven con sospecha incluso en las democracias. Estados Unidos y Gran Bretaña han amenazado repetidamente con prohibir el cifrado de extremo a extremo, porque frustra el trabajo de la policía y las agencias de inteligencia.

Los autócratas, por su parte, han aprendido a aprovechar las aplicaciones de chat para difundir información errónea y noticias auténticas. Las protestas de Hong Kong vieron canales de Telegram dedicados a publicar las direcciones personales de disidentes prominentes. Al apoderarse de los teléfonos de los manifestantes y obligarlos a revelar contraseñas, la policía puede conseguir listas de contactos para ser detenidos o intimidados. Un mercado en auge para la piratería privada permite a los gobiernos comprar software que puede eludir el cifrado entrando en teléfonos y leyendo información directamente desde sus pantallas. Un observador experto dice que sería una tontería suponer que las grandes aplicaciones de chat no son el objetivo de las agencias nacionales de espionaje. Eso también se aplica a Telegram.

Devoluciones de remitentes

Si Telegram convence a los usuarios de que es más divertido y más seguro que WhatsApp y WeChat, podría mordisquear su supremacía. Pero para que eso suceda, primero debe sobrevivir. No está claro cuánto tiempo durará el dinero de Durov. Desde 2017, Telegram ha intentado recaudar $ 1.7 mil millones vendiendo su propia criptomoneda. La Comisión de Bolsa y Valores de Estados Unidos detuvo la venta con el argumento de que Telegram negociaba con valores no registrados y le ordenó que devolviera la mayor parte del efectivo a los inversores. Eso ha puesto fin a los planes para una alternativa a bitcoin que puede, si se cree que los impulsores, algún día suplantarán VISA, Pagos electrónicos de Mastercard o WeChat. Telegram cree que, sin embargo, puede sobrevivir incluso una vez que se agote la generosidad de Durov, cobrando por actualizaciones no esenciales. Los posibles derrocadores del régimen mantienen los dedos cruzados para afirmar que es correcto.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título “Solo para sus ojos”.

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